Het is woensdagochtend en buiten doet een storm genaamd Francis zijn uiterste best om zijn toegewezen code geel alle eer aan te doen. Met een licht verwaaid kapsel en een fotostatief in de hand komt Lies Mertens (30) onze afgesproken locatie binnengewandeld. "Wil je nu geloven dat de levering van die tassen pas deze ochtend om zeven uur is aangekomen?" lacht de designer. "Ik heb ze nog niet uitgepakt, dus je kunt live mee checken of alles in orde is."
...

Het is woensdagochtend en buiten doet een storm genaamd Francis zijn uiterste best om zijn toegewezen code geel alle eer aan te doen. Met een licht verwaaid kapsel en een fotostatief in de hand komt Lies Mertens (30) onze afgesproken locatie binnengewandeld. "Wil je nu geloven dat de levering van die tassen pas deze ochtend om zeven uur is aangekomen?" lacht de designer. "Ik heb ze nog niet uitgepakt, dus je kunt live mee checken of alles in orde is." Mertens lijkt in haar nopjes. De voorbije maanden zette ze samen met haar team en stagiair William alles op alles om de nieuwe lijn op tijd in productie te krijgen. "Dit leer voelt echt veel beter aan dan het vorige prototype", vertelt ze blij wanneer ze een zwarte rugzak uit de verpakking haalt. "Maar ze hebben wel de foute voering gebruikt. Zo zie je: je kunt er altijd beter bij zijn." Het is in het Antwerpse Haptic House dat haar mannencollectie vandaag geshoot wordt, samen met 'ambassadeur' Ben Storms, de designer die bekendstaat om zijn creaties met marmer en staal. Terwijl de fotograaf zich klaarmaakt, praat Mertens enthousiast verder. "Al sinds de opstart van het label krijg ik regelmatig de vraag of er ook ooit een mannencollectie komt. Ik heb dat lang een moeilijke vraag gevonden, omdat ik vond dat ik nog niet voldoende zicht had op hoe onze vrouwencollectie moest evolueren. Maar nu had ik eindelijk het gevoel dat we er klaar voor waren." De nieuwe collectie bestaat uit een leren aktetas en een rugzak. Het ontwerp voor die laatste lag intussen al twee jaar klaar op Mertens' mentale tekentafel. De productie ervan werd echter door de coronacrisis gedwarsboomd."Normaal gezien ben ik in productieperiodes elke acht weken in ons atelier in Portugal", legt Mertens uit. "Het atelier bevat veel knowhow en expertise waardoor we onze samples vaak samen maken. Voor het eerst in drie jaar tijd moest ik nu weer thuis aan de slag." Het was de keukentafel in haar Brusselse appartement die dienst moest doen als atelierruimte voor alle samples en papieren prototypes. "Nu hangt er secondelijm aan die ik er niet meer af krijg", haalt ze de schouders op. "Het was tof om nog eens from scratch te beginnen. Onze stagiair William kon de laatste hand leggen aan de leren samples. We belden regelmatig via Skype en hij had soms slechts een half woord nodig om te begrijpen wat ik bedoelde. Ik besloot daarom de rugzak naar hem te vernoemen." Intussen worden er in de atelierruimte verderop naarstig beelden gemaakt van Ben Storms. De tassenontwerpster besloot om voor het eerst met ambassadeurs te werken. Ze koos voor mannen met een uitdagende job die functionaliteit vereist. De nieuwe tassen moeten hun hectische leven vergemakkelijken. "Ik heb Ben gevraagd omdat ik een grote fan ben van wat hij doet. Ook al maakt hij totaal andere producten dan ik, onze ontwerpfilosofie is heel gelijkaardig en uitgepuurd." Naast Storms koos Mertens voor Groen-politicus Imade Annouri. "Met hem deel ik eenzelfde overtuiging. Imade is heel betrokken in de maatschappij. Hij zal altijd anderen vooropzetten." Haar plannen om uit te breiden naar de Europese markt moest Mertens wel even on hold zetten. "Eigenlijk zouden we eind juni naar Parijs gegaan zijn om met internationale aankopers samen te werken, maar dat is door de coronacrisis niet doorgegaan. Maar uitstel is geen afstel." Lees het volledige interview met Lies Mertens op weekend.be/mertens De aktetas Stefan (485 euro) en rugzak William (685 euro) zijn vanaf 9 september te bestellen en liggen dit najaar in de winkel. Mensen die bestellen via pre-order kunnen hun initialen in de tas laten graveren.