Elien (16) leerde Korneel een half jaar geleden kennen op kamp. Sindsdien zijn ze samen.

'Als je het aan hem vraagt, zal hij zeggen dat hij het initiatief heeft genomen, maar ik weet wel zeker dat ik het was die zijn hand nam tijdens het nachtspel op kamp. De dag erna zat er een briefje van hem in de binnenpost: dat hij me leuk vond en of ik zijn vriendinnetje wilde zijn. Nogal lame, vond ik, maar ik was verliefd op hem, dus zei ik toch maar ja. Die nacht zijn we allebei uit onze tent geslopen en hebben we voor het eerst gezoend. Van zijn verlegenheid was niet veel meer te merken.' (lacht)

Greta (72) begon achttien jaar geleden een relatie met weduwnaar Wilfried (74), zes jaar later trouwden ze.

'Wilfried en ik kennen elkaar al een eeuwigheid: we waren goede vrienden toen zijn vrouw nog leefde. Toen zij stierf, verwaterde ook de vriendschap met hem. Je gaat als alleenstaande vrouw niet zomaar het gezelschap van een 'verse weduwnaar' opzoeken. Je wilt geen verkeerde indruk wekken en vermijden dat mensen gaan roddelen. Maar die stilzwijgende band tussen ons bleef. Naarmate Wilfried weer wat meer onder de mensen kwam, ontmoetten we elkaar vaker en we hervatten onze vriendschap.

Ik heb geen initiatief genomen. Uit respect voor zijn overleden vrouw, maar ook uit zelfbehoud. Wil je dat wel, een man die je misschien nooit helemaal voor jezelf zult hebben, die altijd voor een stukje zal blijven toebehoren aan zijn dode vrouw?

© ILLUSTRATIE ELENI DEBO

Wilfried heeft het me heel galant gevraagd, een beetje verlegen en nerveus ook. Of ik een keertje iets met hem wilde gaan eten, want dat alleen op restaurant zitten, maar niets was. 'Mensen zullen denken dat we aan het solliciteren zijn', zei ik hem. 'Natuurlijk,' was zijn antwoord, 'dat is het ook.'Als je op een zekere leeftijd bent, maak je er niet meer al te veel woorden aan vuil. Niemand wil immers zijn oude dag alleen doorbrengen, dus als er vriendschap is, waarom dan nog wachten? Het was snel uitgesproken dat we samen verder wilden, al hebben we, omwille van zijn kinderen en kleinkinderen, niets overhaast. Na achttien jaar samen ben ik nog altijd Wilfrieds 'nieuwe vrouw'. Zo ziet zijn omgeving me, zo noemt hij me, zo voel ik me.'

Amélie (38) is zestien jaar samen met Koen (40). Ze hebben een dochter.

'Op de terugweg van een avondje uit stopte hij de wagen en zei dat hij altijd aan mij moest denken wanneer hij het nummer The Seed 2.0 van The Roots hoorde. Ik reageerde niet meteen, was toch even speechless van de woorden ' I push my seed in her bush for life. It's gonna work because I'm pushing it right...' We hadden op dat moment twee dates achter de rug, zonder dat er iets gebeurd was tussen ons, ook al zag ik hem eigenlijk van het eerste moment al zitten. Ik ben nog meegegaan naar zijn appartement die nacht, waar we tot een uur of tien 's ochtends praatten, naar platen van Nina Simone en Jill Scott luisterden en koffiekoeken aten. Uiteindelijk heb ik hem nog gekust die ochtend, maar zijn seed heeft hij toch een paar weken mogen opsparen voor we die stap hebben gezet.' (lacht)

Catherine (31) is twee jaar samen met Kristof (38) en woont sinds vorige maand met hem samen.

'Onze eerste ontmoeting eindigde met dronken seks in mijn appartement. Toen ik 's ochtends wakker werd, bleek hij te schattig om meteen naar huis te sturen. Dus gingen we samen ontbijten. Ontbijten liep uit in koffiedrinken, lunchen, wandelen, aperitieven, avondeten, slapen en weer ontbijten... Geen idee hoe we dit ooit aan onze toekomstige kinderen moeten vertellen zonder de boodschap 'dronken seks is oké' mee te geven.'

Lies (36) is anderhalf jaar getrouwd met Wim (35), die ze drie jaar geleden via Tinder leerde kennen.

'Op vrijdagmorgen waren we een 'match', vrijdagavond zijn we beginnen te chatten, tot laat in de nacht. Zaterdag bleven we berichten sturen, tot Wim 's avonds voorstelde: 'Kom, we bellen gewoon even.' Even werd een paar uur. We praatten tot diep in de nacht en bleken volledig op dezelfde golflengte te zitten: we hadden dezelfde interesses, hielden van reizen, hechtten veel waarde aan vrienden en familie... Het gesprek ging vanzelf. Ik kon mezelf zijn bij hem, omdat hij zich ook openstelde voor mij.

Wat vertrouwen gaf, was dat Wim en ik een Facebookvriend deelden: een van mijn beste vrienden bleek zijn collega te zijn. Een snelle check bij hem stelde mij gerust. Dat iemand kon bevestigen dat Wim geen hartenbreker was die elke week afsprak met weer een nieuwe Tinderscharrel, was heel belangrijk voor mij. Ik ben in het verleden erg gekwetst, maar Wim is heel snel door de muur gebroken die ik uit zelfbescherming om mij heen had opgetrokken.

Na achttien jaar samen ben ik nog altijd Wilfrieds 'nieuwe vrouw'. Zo ziet zijn omgeving me, zo noemt hij me, zo voel ik me.

Aan het eind van dat eerste telefoongesprek stelde hij voor om maandag na het werk bij me langs te komen. Die dag stond hij aan mijn deur met een bloemetje, wat ik heel lief vond. En hij was een knappe man, dat was me ook niet ontgaan. (lacht)

Aan het einde van onze eerste date hebben we gekust. Kort, want ik moest weg, maar ik wist dat ik hem snel terug zou zien. We hebben het nooit echt uitgesproken, denk ik, maar we wisten sinds dat eerste moment dat we een koppel waren. Nog geen twee weken later stelde hij me voor aan zijn familie, acht maanden later waren we verloofd. We voelden snel dat het goed zat tussen ons.'

Marco (53) is zeventien jaar samen met Lise (43).

'Ik kende Lise al jaren voor zij mij zelfs maar opmerkte. Om de zoveel tijd zag ik haar opduiken in het café waar ik vaak kwam. Ze was een vrouw van wie ik altijd dacht: ooit, wie weet...

Op een gegeven moment knoopte ze een wat onduidelijke relatie aan met een goede vriend van mij. Zij was verliefd op hem, maar hij was getrouwd. Mijn vriend wist dat ik haar al jaren zag zitten, en stelde mij aan haar voor als een soort alternatief voor hem. Bizar genoeg werkte dat: na die eerste ontmoeting belde ik haar op, we spraken af en sindsdien zijn we samen.'

Nils (42) viert dit jaar het 'zilveren jubileum' van zijn relatie met Veerle (43).

'Hoe ging dat indertijd: één keer 'meegaan' hoefde niets te betekenen, volgde er een tweede keer, dan was je een koppel. Onze eerste zoen was tijdens een dronken avondje uit en gebeurde voor we er allebei erg in hadden. De tweede keer had ik een pak meer zenuwen, smoorverliefd als ik was en als de dood om afgewezen te worden. Maar ze keek me aan en glimlachte lief: ik wist meteen dat ik niets te vrezen had.'

Eva (41) en Michaël (50) hadden allebei een relatie toen ze elkaar ontmoetten. Ondertussen zijn ze vijftien jaar samen en hebben ze twee kinderen.

'Michaël was getrouwd en had twee kinderen toen ik hem leerde kennen. Ik had een vriend. Toch waren we allebei meteen verliefd. Ik kwam de kamer binnen, zag de man met wie ik voor een nieuw project intens zou moeten samenwerken en wist het meteen: shit. Na een maand spelen en flirten nam hij het initiatief om eens te praten 'over ons'. Wat we net niet wilden dat er zou gebeuren, gebeurde: we kusten.

© ILLUSTRATIE ELENI DEBO

Na die eerste kus heb ik vrij snel een einde gemaakt aan mijn relatie. Ik wilde Michaël en of het nu wel of niet iets werd tussen ons, mijn relatie was voorbij. Voor Michaël lag dat moeilijker: vertrekken uit een huwelijk met kleine kinderen, dat doe je niet zomaar. Pas nu, nu ik zelf moeder ben, besef ik ten volle hoe zwaar dat voor hem moet zijn geweest.

Een lange periode van aantrekken en afstoten, het proberen zonder elkaar en toch weer naar elkaar toegezogen worden, volgde. Het waren afschuwelijke maanden. We waren verliefd en genoten van het samenzijn, maar tegelijkertijd was er zoveel schaamte en twijfel om wat we aan het doen waren.

Op een gegeven moment hakte Michaël de knoop door: hij vertrok met zijn gezin op vakantie om te kijken wat daar nog was aan gevoelens en te proberen zijn huwelijk te redden. Dat kon hij alleen als ik uit zijn buurt bleef. Na twee lange maanden belde hij me op en spraken we af. Ik zag het meteen aan zijn gezicht: hij had voor mij gekozen. Meer dan een jaar nadat we elkaar hadden leren kennen, zei hij het eindelijk: 'Ik ga weg bij mijn vrouw, ik wil bij jou zijn.''

Lotte (28) is elf jaar samen met haar scoutsliefje Robbe (28). Ze kennen elkaar sinds hun kindertijd.

'Hij was de meest verlegen jongen die ik ooit had ontmoet, voor mij had hij ook nog nooit een vriendinnetje gehad. Hem veroveren was hard werken: ik zorgde dat we af en toe 'toevallig' alleen waren, organiseerde filmavondjes bij mij thuis zodat ik naast hem kon zitten en vroeg hem uit voor onze eerste echte date. Op initiatief van zijn kant had ik kunnen blijven wachten, denk ik, dus was ik uiteindelijk ook degene die hem kuste. Gelukkig met succes, want we zijn nog steeds een koppel.'

Ilse (50) viel 25 jaar geleden voor de rust in de ogen van Serge (52). Ze hebben twee kinderen.

'Serge en ik zijn gekoppeld door zijn zus, die op dat moment een relatie had met een goede vriendin van mij. Ze konden het niet meer aanzien dat ik voor de ene foute man na de andere viel en besloten in te grijpen. (lacht) Ik weet nog goed wat ik voelde toen ik de eerste keer in zijn ogen keek. Rust. Dat was zo'n fijn gevoel, en helemaal wat ik nodig had: ik begon stilaan aan kinderen en aan een gezin te denken, maar dat wilde ik met een goeie, betrouwbare man.

© ILLUSTRATIE ELENI DEBO

Onze eerste date was een etentje met onze koppelaars, en zij zagen meteen dat ze goed gegokt hadden. Serge en ik hebben die eerste avond, eerst op restaurant en daarna op café, tot 's nachts gepraat, tot zij zo moe werden dat ze aandrongen om naar huis te gaan. Hij belde me meteen de volgende dag. Dat was een verrassing: een man die zegt dat hij gaat bellen en dat dan ook doet, was nieuw voor mij. Hij deed niet de minste moeite om koel te zijn of hard to get te spelen. 'Ik heb je vandaag al een paar keer proberen te bellen,' gaf hij toe, 'maar de lijn was bezet.'

Het sneeuwde toen we de eerste keer onder ons tweetjes afspraken. Het was glad en we liepen arm in arm over straat. 'Kijk eens achterom', zei Serge op een gegeven moment. Hij had met zijn voetstappen een hartje in de sneeuw gevormd.'

Ief (24) is net geen jaar samen met Stijn (26).

'Op sociale media leek het of we de beste vrienden waren. Hij likete al mijn Instagramfoto's en gaf mijn Facebookberichten een hartje in plaats van een neutrale duim, maar als we elkaar in het echte leven tegenkwamen, deden we of we elkaar niet kenden. Dat was ook zo: hij had mij maanden eerder een vriendschapsverzoek gestuurd, ik had hem aanvaard, maar we hadden nog nooit met elkaar gesproken. Na weer een feestje lang elkaar negeren stuurde ik hem de boodschap dat hij mij gerust ook in het echt mocht aanspreken. Zo zijn we aan de praat geraakt. Wekenlang vlogen de berichten over en weer. Vrienden wezen me erop dat ik grijnsde bij elke ping van mijn gsm. Tot we dan eindelijk afspraken om samen naar de film te gaan. Vraag me niet welke film het was. Ik denk dat we nog geen vijf minuten in de bioscoop zaten toen hij zijn hand op mijn been legde.'