Nu heb je de Mini, de Audi A1 en de 1-Reeks van BMW. Wie met zijn rijbewijs vers op zak een auto wil die stijl, degelijkheid en prestaties combineert, heeft keuze te over. Maar er was een tijd dat wie een beetje centen had en graag een praktische wagen combineerde met pittig rijgedrag, haast volautomatisch koos voor een VW Golf. De Golf was sportief - ultrasportief zelfs, in het geval van de GTI - en ja, ook een statussymbool bij het jongere publiek. De eerste in serie geproduceerde Golf, die op 29 maart 1974 van de assemblagelijn in Wolfsburg rolde, overtrof alle verwachtingen. Ook die van Giorgetto Giugiaro, de Italiaanse designer die de auto in samenwerking met Volkswagen Design tekende en zich het hoofd brak over het concept. De Golf moest immers de legendarisch populaire Kever - toen 's...

Nu heb je de Mini, de Audi A1 en de 1-Reeks van BMW. Wie met zijn rijbewijs vers op zak een auto wil die stijl, degelijkheid en prestaties combineert, heeft keuze te over. Maar er was een tijd dat wie een beetje centen had en graag een praktische wagen combineerde met pittig rijgedrag, haast volautomatisch koos voor een VW Golf. De Golf was sportief - ultrasportief zelfs, in het geval van de GTI - en ja, ook een statussymbool bij het jongere publiek. De eerste in serie geproduceerde Golf, die op 29 maart 1974 van de assemblagelijn in Wolfsburg rolde, overtrof alle verwachtingen. Ook die van Giorgetto Giugiaro, de Italiaanse designer die de auto in samenwerking met Volkswagen Design tekende en zich het hoofd brak over het concept. De Golf moest immers de legendarisch populaire Kever - toen 's werelds meest succesvolle wagen - vervangen. Scherpe hoeken, strakke lijnen en een praktisch design met dito ruimtegebruik waren zijn uitgangspunt. Daarnaast belichaamde de Golf I technologische vooruitgang. Met zijn transversaal geplaatste motor en voorwielaandrijving luidde de Golf een totaal nieuw tijdperk in. Het stond haaks op dat van de Kever, een wagen met achterwielaandrijving en motor achterin. Het moderne, degelijke en betrouwbare concept van de Golf sloeg in die mate aan dat al in oktober 1976 de miljoenste Golf de fabriek uitrolde. "De Golf deed het op alle fronten goed - niet meer en niet minder - en dat is de reden voor zijn instantsucces", zei Giorgetto Giugiaro daarover. De Golf GTI (vanaf 1976) en de cabriolet (vanaf 1979) waren blikvangers in het gamma, maar er was meer. De Golf werd als eerste compacte auto leverbaar met een dieselmotor - destijds een doorbraak - al snel gevolgd door de GTD, de eerste sportdiesel. Een apart verhaal is het ontstaan van de eerste Golf GTI (Gran Turismo Injection), het sportieve paradepaardje uit het Golfgamma. Daarover doen spectaculaire verhalen de ronde. Zeker is dat het scheurijzer van Volkswagen geen officieel project was - 'sport' was binnen de VW-groep een gevoelig onderwerp - maar dat de wagen ontsproot aan de geniale ideeën van enkele ingenieurs en technici. Op inspirerende avonden stimuleerden ze elkaar in een garage tot de creatie van een sportief Golfmodel. Een moderne wagen met voorwielaandrijving en een groot vermogen kon immers een volledig nieuw publiek aantrekken. Van het project met de sportieve Golf waren de daaropvolgende jaren zelfs binnen de VW-groep slechts een handvol mensen op de hoogte. Op 11 september 1975 beleefde het studiemodel van de Golf GTI tijdens het Autosalon van Frankfurt zijn wereldpremière : "De snelste Volkswagen aller tijden", pakte de autobouwer uit. Dat was geen loze belofte : in negen seconden spurtte de GTI van 0 naar 100 km/u en liet daarmee aanzienlijk grotere en duurdere auto's achter zich. Het enthousiasme van het publiek was zo groot dat de directie, die tegen het project was gekant, niet anders kon dan een speciale serie van vijfduizend exemplaren te bouwen. Toen de GTI in 1976 uiteindelijk met een 1,6- litermotor en een vermogen van 110 pk op de markt kwam, was hij meteen een sensatie. Nooit eerder was een praktische hatchback met sportwagenprestaties zo bereikbaar voor een groot publiek. Het eerste jaar verkocht Volkswagen al het tienvoudige van de geplande productie. In de zeven opeenvolgende generaties werden er meer dan 1,9 miljoen GTI's verkocht. Geen enkele andere compacte sportwagen ter wereld komt ook maar enigszins in de buurt van dat succes. De gewone Golf, die inmiddels aan zijn zevende generatie toe is, rondde vorige zomer zelfs de kaap van dertig miljoen exemplaren. Het hoeft dan ook niet te verbazen dat hij uitgroeide tot de meest succesvolle Europese wagen aller tijden. Speciaal voor de veertigste verjaardag zal VW vanaf september diverse 'Edition 40'-uitvoeringen uitbrengen. Op de details is het nog even wachten. TEKST ANJA VAN DER BORGHTVan het project met de sportieve Golf waren zelfs binnen de VW-groep slechts een handvol mensen op de hoogte