Henderson Eiland werd in 1988 door Unesco op de lijst met natuurerfgoed gezet wegens zijn 'vrijwel onaangetaste ecologie'. Het koraaleiland ligt in de Stille Oceaan, ongeveer halfweg tussen Peru en Nieuw-Zeeland, die zich elk op een afstand van 5.500 kilometer bevinden. Ondanks dat erg afgelegen karakter, wordt het onbewoonde eiland sinds enkele jaren geconfronteerd met een groot afvalprobleem. Door de stromingen in de oceaan spoelt er steeds meer plastic aan. Sterker nog, Henderson Eiland kent een van de grootste concentraties plastic afval ter wereld. 'We hebben er afval gevonden dat zo'n beetje van overal afkomstig is', zegt Jennifer Lavers, een Australische wetenschapper die afgelopen maand een missie naar het eiland heeft geleid. 'Er waren flessen en dozen, allerlei soorten vissersmateriaal en afval uit gelijk welk land, zoals Duitsland, Canada, de VS, Chili, Argentinië en Ecuador. Dit toont aan dat elk land een verantwoordelijkheid heeft voor de bescherming van het milieu, zelfs op deze afgelegen plaatsen.'

Afvalstroom

Henderson Eiland bevindt zich in het midden van een gigantische subtropische zeestroom. Deze ringvormige stroom voert heel wat voedingsstoffen aan, wat leidt tot een rijke mariene zeefauna en de aanwezigheid van zeevogelkolonies. Samen met de witte zandstranden en de ongerepte vegetatie draagt dit bij tot het paradijselijke karakter van het eiland. Maar sinds enkele jaren geldt de zeestroom dus ook als een afvalstroom, die grote hoeveelheden plastic aanvoert. Bij de missie van vorige maand werd op twee weken tijd zowat zes ton afval ingezameld op de stranden van Henderson Eiland. 'Deze opruimacties vormen geen oplossing op de lange termijn', zegt Jennifer Lavers, die oproept om 'de kraan bij de bron dicht te draaien'.

Henderson Eiland in juni. © AFP