Restaurant Doffenhof ligt verscholen in een pluk groen, tussen een reeks opzichtige showrooms aan de Geelse weg in Olen. Achter een gevel van vakwerk gaan sfeervolle vertrekken schuil. Het Doffenhof is eigenlijk het uit 1615 daterende gerechtsgebouw van Zepperen, dat balk voor balk en steen voor steen werd afgebroken om te worden heropgebouwd op de nieuwe locatie. Philippe Van der Byl en Mieke Verbraeken namen vorig jaar hun intrek in 't Doffenhof. Philippe komt van Westerlo, waar hij een bistro uitbaatte in het koetshuis van het kasteel van Merode. In 1996 verhuisden potten en pannen naar de vroegere dorpsapotheek, die werd omgebouwd tot bistro en gastronomisch restaurant. Vier jaar later deed de gelegenheid zich voor om 't Doffenhof over te nemen, dat onder de vorige eigenaars, Pascal Geerinckx en Karin Klerkx, een uitstekende reputatie had opgebouwd. Philippe werd als kok gevormd in De Engel (Balen), Clos Saint-Denis (Kortessem) en de Watermolen in Kasterlee. Zijn kookstijl is Frans met een eigentijds en persoonlijk tintje. Specialiteiten zijn: bruingebakken ganzenlever in gezelschap van broyage en appel (880 fr.), lichtgerookte kreeft met vanille (1100 fr.), sappig gebraden Texels lam met rozemarijn (1150 fr.) en wit van tarbot met zwammen (1050 fr.).

Wij lieten de auto achter tussen het groen, werden aan de deur verwelkomd door elegante Mieke, namen een drankje bij het vuur en gingen aan tafel. Onder het authentieke kapgebinte zijn in elkaar overlopende eetzaaltjes gespreid over verschillende niveaus. Donker hout, stucwerk, vloeren van Bourgondische tegels en geboende planken, glas-in-loodramen, een gedeeltelijk zichtbare wijnkelder en kaarsjes alom, zetten de gepaste toon voor een romantisch etentje. Philippe Van der Byl trad onlangs toe tot de vereniging Jeunes Restaurateurs d'Europe en om dat te vieren, kozen wij het nieuwe menu Jeunes restaurateurs (2500 fr., wijnen en koffie inbegrepen). Er kwamen delicate hapjes en het glas werd gevuld met een verdienstelijke Pinot Blanc '99 van Muller uit de Elzas. Het eerste gerechtje was snoekbaars, op de huid gebakken, zoals dat tegenwoordig hoort, en vergezeld van puree van artisjok en sabayon van wit bier. Papperige cannelloni met puree van knolselder, cantharellen en kreeft stelde teleur: kreeft en knolselder zijn geen maatjes en twee keer na elkaar puree is te veel. Een krachtige en kruidige Corbières Château Berlioz '96 vulde het glas en op het bord kwam fijn vlees van Schotse reebok, bloedend rood gebakken en vergezeld van een mengeling van rode pruimen en gehakte dadels, een taartje van groene kool en spek en pommes dauphines (1/3 soezendeeg en 2/3 aardappelpuree, gefrituurd). Een knapperig flensje met wintervulling van appel en rozijn kreeg het gezelschap van een bol vanilleijs, warme sinaasappelpartjes en hazelnoten: lekker en onvergankelijk. Wij kwamen getemperd enthousiast buiten: voor een jonge restaurateur vonden wij de keuken niet jong genoeg. Wat wij proefden, was eerder braaf en zeker niet vernieuwend, wat voor minder avontuurlijke zielen natuurlijk een hele geruststelling is.

Doffenhof: Geelseweg 28a, 2250 Olen. Tel. 014-22 35 28. Dinsdag en woensdag gesloten.

XXX (drie koksmutsjes)

Pieter Van Doveren / Foto : Jan Caudron