Vier jaar geleden belandde ik voor een reportage over grootkeukens in het asielcentrum van Sint-Truiden. Ik raakte er aan de praat met Djarra, een 29-jarige vrouw uit het West-Afrikaanse Benin. Wat ze van het eten vond, wilde ik weten. "Eten is hier niet hetzelfde als thuis", antwoordde ze schoorvoetend, alsof ze bang was om me te beledigen. "...

Vier jaar geleden belandde ik voor een reportage over grootkeukens in het asielcentrum van Sint-Truiden. Ik raakte er aan de praat met Djarra, een 29-jarige vrouw uit het West-Afrikaanse Benin. Wat ze van het eten vond, wilde ik weten. "Eten is hier niet hetzelfde als thuis", antwoordde ze schoorvoetend, alsof ze bang was om me te beledigen. "Ik kookte altijd voor mijn familie. Het is moeilijk om plots alleen aan tafel te zitten. Samen eten zorgt voor l'appétit." Ik knikte dat ik het begreep en ging naast haar aan tafel zitten. Djarra vertelde hoe ze haar vier kinderen noodgedwongen had moeten achterlaten omwille van problemen met haar familie. Door zelf regelmatig fufu te maken, een traditioneel Benins gerecht met maniokbloem en mais, probeerde ze het gat in haar hart en haar maag te vullen. Niemand vertrekt uit zijn thuisland voor zijn plezier. Ook Faeiq Al-Mamoori niet. Vijf jaar geleden vluchtte hij uit Irak samen met zijn broer, vandaag is hij souschef bij Instroom, het nieuwste project van de gerenommeerde chef Seppe Nobels. Daarbij opende hij samen met vzw Gatam een restaurant waarbij gemotiveerde en getalenteerde nieuwkomers uit asielcentra in de potten roeren. Seppe leert hun het vak, zij brengen hem alles bij over hun achtergrond. "We gaan op het bord in dialoog", vertelt de chef in dit nummer. "Ik zag het geluk in de ogen van de medewerkers. Dat je je verleden en cultuur niet moet achterlaten is de mooiste vorm van respect die je kunt tonen aan iemand die graag kookt." Het is deze ingesteldheid die hem volgens de redactie van Knack Weekend tot Mens van het Jaar 2021 maakt. Pas door elkaar aan tafel te ontmoeten, kun je over grenzen heen kijken. Samen eten zorgt immers voor l'appétit.