Op een rek in het bureau van de persverantwoordelijke hangt een selectie van Mer de Chine: pulls en cardigans met chinémotieven in verschillende kleuren, mantelpakjes met rechte rok, keurige pantalons, geruite hemden en sobere jassen. Het is een modern-klassieke collectie met hier en daar een trendy toets. "Onze doelgroep is de jonge en actieve vrouw vanaf 20, geen tiener dus. Iemand die zich chic maar niet te duur wil kleden." Scherpe prijzen zijn volgens Daniel Geeurickx de sterkte van Mer de Chine. "Ik denk niet dat ik iets uitzonderlijk breng", zegt Geerickx. "In België werken namelijk zeer veel goede stilisten. Maar Mer de Chine onderscheidt zich door de prijs. Ik streef naar Zara-prijzen of goedkoper. Dat is wat de mensen willen betalen."

Om een mantel tegen 5000 frank te kunnen aanbieden, een pantalon tegen 2000 frank en een cardigan voor maximum 3500 frank heeft Geeurickx twee methodes. "Het breiwerk laat ik produceren in kalme maanden. In maart en april hebben die fabrieken nauwelijks werk. Ik laat dan al de wintercollectie maken, vòòr de anderen. Daardoor betaal ik veel minder. Het enige nadeel: je moet je collectie kunnen stockeren. Voor alles wat stof betreft, koop ik op beurzen de overschotten van de stoffen die bestemd waren voor Franse en Italiaanse couturiers."

Mer de Chine mag dan al tien jaar bestaan, de collectie is pas sinds een jaar of twee volledig. "Ik ben begonnen met breiwerk dat in België geproduceerd werd. De collectie is zeer geleidelijk uitgebreid. Dan heeft Mer de Chine een sportieve parka gelanceerd, verkrijgbaar in zeer veel kleuren. Aan de Belgische kust vlogen ze de deur uit."

Toeval, hij heeft er echt geen andere verklaring voor, bracht Daniel Geeurickx in de mode. "Ik was aan de slag in het transportbedrijf van mijn vader. Maar werken met je familie is zeer moeilijk. Ik wilde weg en nam de eerste job aan die mij aangeboden werd. Dat was vertegenwoordiger voor een breigoedfirma." Een maandenlange reis door Azië zette de volgende etappe in. "Ik had een break genomen om met een vriend door China, Thailand, India te trekken. Ik ben teruggekomen met het idee iets rond zijde te doen."

In '85 begon Geeurickx een feestcollectie in zijde. Een Aziatische stiliste tekende voor hem gedrapeerde cocktailjurken in wilde of Thaise zijde en in levendige kleuren. "Het liep goed. Maar na enkele jaren wilde ik iets anders dan zijde. Trouwens, tegen het eind van de jaren '80 gaven mensen niet meer zoveel geld uit - het waren dure pakjes en jurken - voor een outfit die ze één keer droegen. Vandaar de overschakeling naar Mer de Chine."

Nu Mer de Chine een volwaardige collectie is, schoenen incluis, wil Geeurickx een franchise-net uitbouwen. "We hebben een 150-tal verkooppunten in België. Daarnaast al twee franchise-boetieks en ik denk dat er ruimte is voor een twintigtal." Tegen volgende zomer komt ook een kindercollectie uit. "Onder de naam Mer de Chine en met dezelfde filosofie. Kwaliteit tegen scherpe prijzen. En in een sobere stijl."

Trui Moerkerke