Aart Schutten is gespannen. Over een paar uur gaat de veiling van start en hij is de veilingmeester, de man met de hamer. Dat vergt zoveel concentratie en alertheid dat hij om het uur afwisselt met iemand anders. Er worden immers meer dan tweeduizend loten geveild, waarvan vele meer dan één wijn omvatten: van champagnes, over wijnen uit Bordeaux, Bourgogne, Côte Rôtie, Hermitage, Châteauneuf-du-Pape, Barolo, Chianti, Brunello di Montalcino, Rioja, Ribera del Duero, Duitsland en Californië, naar cognac, whisky, port en zelfs trappist van Westvleteren. De veiling zal twee dagen in beslag nemen, er wordt geboden en verkocht in een tempo van 200 loten per uur: dat kan een veilingmeester alleen niet aan. 'Maar zelfs als we roteren, ben ik na afloop van deze twee dagen bekaf', zegt Schutten.
...

Aart Schutten is gespannen. Over een paar uur gaat de veiling van start en hij is de veilingmeester, de man met de hamer. Dat vergt zoveel concentratie en alertheid dat hij om het uur afwisselt met iemand anders. Er worden immers meer dan tweeduizend loten geveild, waarvan vele meer dan één wijn omvatten: van champagnes, over wijnen uit Bordeaux, Bourgogne, Côte Rôtie, Hermitage, Châteauneuf-du-Pape, Barolo, Chianti, Brunello di Montalcino, Rioja, Ribera del Duero, Duitsland en Californië, naar cognac, whisky, port en zelfs trappist van Westvleteren. De veiling zal twee dagen in beslag nemen, er wordt geboden en verkocht in een tempo van 200 loten per uur: dat kan een veilingmeester alleen niet aan. 'Maar zelfs als we roteren, ben ik na afloop van deze twee dagen bekaf', zegt Schutten. Sylvie's is gevestigd in een mooie oude zeemanskerk op de Italiëlei in Antwerpen, op wandelafstand van het MAS. Gelijkvloers staan alle wijnen die geveild worden, met de lotnummers rond de flessenhals. Op de eerste verdieping bevindt zich de veilingzaal. Daarboven zijn er toiletten en een zaaltje waar koeken, fruit, water en koffie beschikbaar zijn. Een twintigtal bieders zit al klaar in de zaal. Vijf medewerkers van Sylvie's staan paraat om ook telefonische biedingen te ontvangen. Maar de meeste biedprijzen zijn al binnengekomen via brief, mail of website. Voor de kopers op de veiling zelf komt het er dus op aan die biedprijzen te overtreffen. Een gerechtsdeurwaarder houdt alles in het oog. In 2017 besloot Aart Schutten op 52-jarige leeftijd om zijn leven als bankier om te gooien uit passie voor de wijn: hij nam het Vlaamse veilinghuis Sylvie's over. In tegenstelling tot Christie's en Sotheby's, die ook kunst en antiek veilen, legt Sylvie's zich uitsluitend toe op wijn. Die specialisatie heeft het huis, vanuit het kleine Vlaanderen, een uitstekende reputatie opgeleverd in de wijnwereld. 'Vergeet niet dat België, net zoals Zwitserland en Luxemburg, altijd een goede reputatie heeft gehad in de wijnwereld dankzij de kwaliteit van z'n privéwijnkelders', zegt Schutten. Sylvie's werd in 1987 opgericht door Maurice Meul, een handelsrechter uit Sint-Niklaas. Hij noemde zijn veilinghuis naar zijn echtgenote en bouwde een netwerk van kopers en verkopers uit in heel Europa. Twintig jaar later zag een Nederlandse wijnhandelaar en restaurateur uit Den Haag, Joris Scott, het nog groter: hij wilde het netwerk uitbreiden, en het bieden aanpassen aan de opkomende digitalisering. Hij was al een trouwe koper van wijnen bij Sylvie's, en vernam dat Meul erover dacht zijn levenswerk te verkopen. Scott beloofde de naam te behouden, maar verhuisde Sylvie's wel naar het centrum van Antwerpen. Nog eens tien jaar later werd Aart Schutten de derde eigenaar van Sylvie's. En hij breidde het netwerk verder uit naar de hele wereld. 'Vandaag krijgen wij biedingen uit heel Europa, maar ook uit Amerika en Azië met als belangrijkste hubs Hongkong, Taiwan, Singapore en Tokio', zegt Schutten. 'Wij verkopen nu 150.000 wijnen per jaar, gespreid over een zevental veilingen, voor een geschatte totaalwaarde van 12 miljoen euro.' Waarom besluiten mensen eigenlijk om hun wijnkelder, of een deel ervan, te koop aan te bieden? 'Dat kunnen mensen zijn die een wijnkelder geërfd hebben,' zegt Schutten, 'of ze hebben in het verleden te veel wijn gekocht. Of ze drinken wijnen van een bepaalde streek niet meer graag. Of moeten op doktersadvies stoppen met wijn drinken. Er kunnen veel redenen zijn waarom mensen wijnen willen verkopen. Sommigen willen ook gewoon winst maken omdat de prijzen de afgelopen jaren zo fors gestegen zijn. Bij elke veiling krijgen we unieke wijnen binnen, die je in de reguliere handel niet meer kunt vinden. Het geeft mij nog altijd een kick om die even te kunnen vasthouden. Maar net zo goed zijn er wijnen die we moeten weigeren, omdat ze geen veilingwaarde hebben of omdat we vragen hebben over de echtheid ervan.'Aart Schutten is zeer beducht voor vervalsingen: 'Eén vervalste fles kan de opgebouwde reputatie van een veilinghuis in één klap onderuithalen. Gelukkig doen veel topdomeinen zelf ook inspanningen om vervalsing tegen te gaan, met unieke codes en watermerken. We nemen ook geregeld zelf contact op met hen om bepaalde details te checken. En we investeren veel in eigen research. Het is weleens gebeurd dat we een minuscuul gaatje ontdekten onderaan in de fles, dat met hars werd dichtgemaakt. Op die manier kan een fles gevuld of bijgevuld worden met minderwaardige wijn. Bij twijfel gaat de verkoop in elk geval niet door. We willen onze kopers voor 100% zekerheid bieden, al weten we dat zoiets niet bestaat.' En wie zijn de kopers dan? 'De meerderheid van onze kopers is uit Azië afkomstig. Vaak zijn het handelaars die de wijnen doorverkopen, maar ook particulieren die bepaalde wijnen absoluut in hun privékelder willen. Of verzamelaars die van een bepaald wijnkasteel alle jaargangen willen en daar obsessief naar op zoek gaan. De laatste tijd zien we steeds meer investeerders, die er dus van overtuigd zijn dat de wijnen in de toekomst nog meer waard zullen zijn. Die zekerheid heb je echter alleen als je de echte topnamen koopt. Want niet élke bordeaux of bourgogne stijgt in prijs.' Het uur van de verkoop nadert, Aart Schutten verklaart de veiling voor geopend, het geroezemoes verstomt. Ruim twintigduizend wijnen voor een geschatte waarde van 1,6 miljoen euro zullen in de komende twee dagen van eigenaar veranderen.