Christian Dior blijft een van de meest klinkende namen uit de mode. Slechts tien jaar leidde hij zijn eigen modebedrijf, tot hij in 1957 onverwacht stierf. In die tien jaar wist hij zo'n naam te vergaren, dankzij zijn neus voor zaken en bewonderende blik op vrouwelijke schoonheid, dat een expo over het merk dat hij oprichtte nog steeds in een wip uitverkocht geraakt.

Ik hou van Engelse tradities, Engelse beleefdheid, Engelse architectuur. Ik hou zelfs van de Engelse keuken.

Christian Dior

In 2017 brak het Parijse Musée des Arts potten met de indrukwekkende expo 'Christian Dior: Couturier du Rêve'. De tentoonstelling dook in de geschiedenis van het Franse modehuis en de zes artistiek directeurs die de couturier opvolgden. De herwerkte versie van de tentoonstelling loopt momenteel in het Londense V&A. Zelfs bezoekers die al in Parijs passeerden, kunnen hun hartje ophalen in Londen. In een volledig nieuw deel wordt de fascinatie en liefde van Christian Dior voor de Britse manier van leven tentoongespreid.

Dior: designers of dreams © Reuters

Koninklijke mode

'In 1947 veranderde Christian Dior het gezicht van de mode met zijn New Look, die het vrouwelijke silhouet herdefinieerde en de naoorlogse mode-industrie in Parijs opnieuw leven in blies. Het V&A museum erkende al vroeg de belangrijke bijdragen van Dior aan de modegeschiedenis en kocht al schetsen en kledingstukken aan vanaf begin jaren vijftig', licht curator Oriole Cullen toe in Vogue. Meer dan zeventig jaar nadat het modehuis Dior het levenslicht zag, blikt het V&A terug op de invloed van het label en onthult nieuw onderzoek naar de band tussen de ontwerper en het Verenigd Koninkrijk. Van zijn fascinatie voor de Britse bloementuinen - met de paplepel ingegeven door zijn geliefde moeder - tot zijn vriendschap met het koningshuis en adoratie voor tweed: Christian Dior was een echte anglofiel.

Prinses Margaret (links) presenteert Christian Dior een eremedaille van het Britse Rode Kruis in november 1954. © Popperfoto/Getty Images

Het V&A kon enkele interessante toevoegingen doen aan de expo, die een rechtstreekse link hebben met het Verenigd Koninkrijk. De jurk die de Britse prinses Margaret droeg voor haar 21ste verjaardag, een exemplaar van schrijfster Nancy Mitford en een prachtige jurk die toebehoorde aan balletdanseres Margot Fonteyn worden aangevuld met heel veel haute couture. 'We hebben ongeveer vijftig procent nieuwe stuks, allemaal haute couture. Het is ongelooflijk te bedenken dat iedere creatie met de hand werd gemaakt,' wijdt de curator uit.

Britse business

Naast stukken uit het eigen archief en archieven uit Parijs, kon het V&A beroep doen op geleende outfits van het modemuseum van Bath en privéschatten vanop zolders van fans. Uit onderzoek blijkt dat Christian Dior ook graag werkte met kwalitatieve stoffen die in het Verenigd Koninkrijk werden vervaardigd.

De ontwerper hield zijn eerste show in Londen in 1950 in het Savoy Hotel, maar daar bleef het niet bij. Niet alleen werden zijn shows bijgewoond door de Britse aristocratie, ze brachten ook geld in het laatje voor goede doelen. Er wordt gezegd dat Queen Mother Elizabeth I zelfs het protocol verbrak en de modellen vroeg om met hun rug naar haar gedraaid te staan, zodat ze de ontwerpen in al hun glorie kon aanschouwen.

Christian Dior with model Lucky, circa 1955. © Christian Dior

Als echte zakenman zorgde de ontwerper er ook voor dat zijn Britse fans niet op hun honger bleven zitten. In 1952 richtte Dior C.D. Models op, een bedrijf dat prêt-à-porter versies van zijn haute couture produceerde en verkocht via luxeshops zoals Harrods. De ontwerper ging bovendien in zee met Britse fabrikanten, zoals Symington (korsetten) en Dents (handschoenen). Al snel werd Dior verkocht op vijvenvijftig plaatsen in het Verenigd Koninkrijk.

Op deze manier steunde het creatieve brein ook de lokale economie en de plaatselijke goede doelen, wat hem alleen geliefder maakte bij de Britten.

Een dag in het leven van Christian Dior op het Britse eiland begon met een stevig ontbijt met thee, eieren en spek en leidde hem vervolgens naar Britse tuinen, de kostuummakers op Savile Row, op visite bij zijn hooggeplaatste klanten of naar zijn kantoor van C.D. Models. Een dag in het Verenigd Koninkijk in ons, iets bescheidener, leven leidde ons naar de expo in het V&A museum en dat hebben we ons niet beklaagd.

De expo 'Dior: Designer of Dreams' is nog tot 14 juli te bezichtigen in het V&A, maar is helaas al uitverkocht. Geen ticket weten te bemachtigen? Extra tickets worden iedere maand op de vijftiende gelost. Iedere dag zijn er ook enkele tickets beschikbaar, af te halen om tien uur in de voormiddag. De regel geldt: first come, first served. Wij reisden naar Londen met Eurostar. Via het 2 for 1 programma, kan je twee tickets voor de prijs van één kopen bij deelnemende musea, zoals het V&A. In april opent een tentoonstelling over Sixties icoon Mary Quant de deuren in het museum.