De eerste confrontatie van Nicolas Degennes met Tokio was een ramp. 'De eerste vier nachten kon ik niet slapen. Ik was nieuw bij Givenchy en was er om onze nieuwe producten te presenteren. Een collectie waaraan ik niet had meegewerkt en waar ik niet echt achter stond. Daar stond ik dan, voor 400 mensen en 7 beeldschermen, een rol te spelen die me niet lag. Toen ik weer in het vliegtuig stapte, nam ik een kalmeermiddel. Ik werd pas wakker toen alle passagiers al uitgestapt waren! Dat hadden ze nog nooit gezien.'

Maar Nicolas Degennes deed hetzelfde als iemand die van zijn paard is gevallen: hij stond op en stapte weer in de stijgbeugels. 'Ik wilde me niet zomaar neerleggen bij die traumatische ervaring. Ik had niets begrepen van het land en zijn cultuur. Ik besloot mijn tijd te nemen. En dat doe ik nog altijd. Ik voel me hier thuis. Het is mijn tweede vaderland.' Het land inspireert hem op veel manieren, of het nu gaat om het spelen met kleuren of om een visie op vrouwelijkheid - 'krachtig en teder tegelijk' - die hij in zijn creaties verwerkt.

Geen wonder dat hij koos voor Tokio voor de lancering van de nieuwe Rouge Liquide, een lipstick van de nieuwe generatie. 'Vergeet alles wat je weet over lippenstift', glimlacht Givenchy's artistiek directeur make-up en kleuren. Er komt geen klassieke lipstick tevoorschijn als je een draai aan de huls geeft, maar een zorgvuldig gedoseerde liquide formule die uit het midden van een mousse applicator popt. Van bovenaf gezien doet de bloedrode punt denken aan de zon van de Japanse vlag. De onberispelijk gestifte lippen en bleke huid van het Spaanse topmodel Blanca Padilla, model van de campagne, evoceren de klassieke schoonheid van de geisha's.

'Japan is als een wereld die a priori totaal vreemd is', vertelt Degennes. 'Je bent klaarwakker, want nieuwsgierig naar al die dingen die je uit je comfortzone lokken.' Tegenover de traditie die gepaard gaat met luisterbereidheid, respect en religie, staat de zachte, bijna kinderlijke levensvreugde waarvan iedereen hier doordrongen is.' Tokio is daar het perfecte voorbeeld van. Tijd om ons door deze kenner te laten rondleiden in de stad vol contrasten.

ZEVEN TOKIO-TIPS VAN NICOLAS DEGENNES


1. Het heiligdom Meiji jingu

1 © ISTOCK

'Dit is een tempel voor de Shinto-eredienst, de andere grote religie van Japan naast het boeddhisme. Een tempel van een verbazingwekkende schoonheid. De aanblik van deze unieke plek, te midden van eeuwenoude bomen, nodigt al uit tot meditatie. Ik heb hier de zin van religie herontdekt, een religie die de dingen respecteert, die niet verbiedt maar adviseert, en dat is iets heel anders. Want frustratie helpt je niet om te groeien, vrijheid wel. En dat hebben de Japanners heel goed begrepen. Ze staan zichzelf veel vrijheid toe in de beoefening van hun religie en ze passen ze ook aan in de loop van hun leven.'

1-1 Yoyogikamizonocho, Shibuya, 151-8557, Tokio


2. Yanaka en zijn begraafplaatsen

2 © ISTOCK

'Yanaka is de enige wijk van Tokio die de grote brand van 1923, de oorlog en verschillende aardbevingen heeft overleefd. Dit is een uitzonderlijke plek waar veel oude mensen wonen. Ik heb er zelfs Japanners naartoe gebracht die er nog nooit waren geweest. Het is er leuk dwalen tussen de traditionele winkeltjes. Er zijn veel keramiekateliers - keramiek is ook een van mijn passies - maar ook veel begraafplaatsen, die vooral erg mooi zijn als de kersenbloesems in bloei staan, de zogenaamde 'sakura'. Het zijn prachtige plaatsen van meditatie en stilte. De bekendste en meest toeristische straat is Yanaka Ginza, ook bekend als Cat Street, omdat je er overal afbeeldingen van katten ziet. Als je de trap afdaalt zie je aan de rechterkant een winkeltje met houten voorwerpen. Daar ga ik graag snuisteren. Iets verderop, aan de linkerkant, is een theewinkel, waar je alles vindt om matcha te maken.'


3. Ma-suya

'Wat echt buitengewoon is in Japan, zijn de uiterst gespecialiseerde winkels. In deze winkel kun je alleen maar zout kopen! En ze hebben meer dan 300 soorten: met yuzu, met gember, uit de Himalaya, uit Okinawa... Toen ik hier voor het eerst kwam, kon ik mijn ogen niet geloven! Ik hou zelf niet van koken - je moet keuzes maken in het leven -, maar ik heb wel graag dat anderen voor mij koken. Ik heb er verschillende soorten zout gekocht, met fascinerende smaken. Ik hou van die klantentrouw, van die onweerstaanbare passie waardoor de klant voor één enkel product terugkomt. Het is deze passie die het verschil maakt tussen Japan en de rest van de wereld.'

1F Fujiwara Bldg, 1-7-3 Azabu Juban, Minato-ku, 106-0045, Tokio

4. Happo-en

4 © Nicolas Degennes

'Een van de mooiste tuinen van Tokio, en een betoverende plek om je te laten inwijden in de theeceremonie. Dat moet je toch minstens één keer doen als je deze wereldstad bezoekt. De Japanners hebben een ongelooflijk vermogen dat wij verloren hebben: ze kunnen de tijd stilzetten, of doen alsof tijd onbelangrijk is. Thuis bereid ik elke dag mijn matcha met mijn kleine kloppertje, zoals het hoort. Zo kan ik hem goed laten schuimen, en vermijd ik dat ik hem te warm drink.'

1-1-1 Shirokanedai, Minato 108-8631, Tokio


5. Narukiyo

'Dit is de naam van een restaurant, maar het is ook de naam van de chef. Het restaurant is erg klein - een paar tafels maar, je zit op de grond of aan de bar - en je stapt er niet zomaar naar binnen. Reserveren is absoluut noodzakelijk. Je ontdekt er steeds weer iets nieuws, en dat heeft veel te maken met de persoonlijkheid van de eigenaar, en met zijn unieke kookkunst. Hij interpreteert op een heel eigen manier alle culinaire tradities van het land. Dit adres is bekend bij veel mensen uit de modewereld, die elkaar hier ontmoeten wanneer ze in Tokio zijn. Narukiyo-san en ik hebben overigens van meet af aan een sterke band. We zijn dol op elkaar! Normaal gezien sluit hij zijn zaak nooit voor een privéfeestje, maar ter gelegenheid van de lancering van Rouge Liquide maakte hij een uitzondering.'

2 -7-14 Shibuya, 150-0002, Tokio


6. Kinkaido

6

'Dit is weer zo'n speciaalzaak. Je vindt er alleen maar minerale pigmenten in poedervorm die worden gebruikt in de kalligrafie. Ze worden vermengd met oliën en hebben een ongelooflijke houdbaarheid. Ik schilderde al enkele jaren, maar hier in Japan begon ik te kalligraferen, en ik schilder ook op zijde. Net zoals gekleurde papieren helpen de pigmenten me om aan mijn teams beter uit te leggen welk blauw, tussen alle mogelijke varianten, ik precies voor ogen heb. Ik herinner me dat ik bijna alles wilde kopen in die winkel! De eigenares had enkele dagen werk om alle monsters klaar te maken voor verzending naar mijn kantoor in Tokio en vervolgens naar Parijs. Daar lag alles drie maanden geblokkeerd bij de douane omdat ze niet wisten wat al die rare poeders waren. Ze deden een grondige controle, maar uiteindelijk is alles toch vrijgegeven.'

1-5-10, Taitoku, Yanaka, 110-0001,Tokio.


7. Omotesando

7 © Getty Images/iStockphoto

'Als ik in Tokio ben, ga ik altijd naar het Grand Hyatt in de wijk Roppongi. Het is een beetje mijn tweede thuis. Maar ik slenter ook graag langs de 'Champs-Elysées' van Tokio, de beroemde Omotesando waar je al de grote winkels van luxeartikelen vindt. Je kunt er moeilijk omheen, maar je kunt ook gewoon voor de lol verdwalen in Harajuku - het trefpunt van veel jongeren - en vanaf daar naar het voetgangersgebied van Cat Street gaan, tot aan de beroemde voetgangerspassage van Shibuya.'