Gespecialiseerd in het produceren en monteren van houten stoelen.
...

David Behaegel: 'De bal ging in 2016 aan het rollen, tijdens een prospectiebezoek van mijn vader aan Fritz Hansen. Het team was toen net aan de ontwikkeling van de N01 gestart. Wij konden op dat ogenblik de kwaliteit en het vakmanschap leveren die ze zochten.' Want stoelen maken is wel degelijk een vak apart, ook voor de grote internationale meubelmakers die tot De Zetels klanten behoren. Zo'n tachtig procent van wat het bedrijf produceert, is dan ook voor export bestemd. Vaak naar Scandinavië, maar ook naar Frankrijk, Duitsland en Engeland - waar ze onlangs de renbaan Royal Ascott van 2500 nieuwe stoelen mochten voorzien. 'De rest gaat naar Belgische horecazaken, parochiezalen of kerken. Goed voor 180.000 stukken per jaar.'Zeg trouwens niet zomaar 'stoel' als je het over de N01 hebt. Het ontwerp van Oki Sato, de Japanse celebrity-designer en oprichter van het designbureau Nendo, is complexer dan dat. Het bestaat uit 23 houten onderdelen die met de hand worden gemonteerd. Daarna wordt elk geheel drie keer gespoten, afgeschuurd en afgestoft. Bij iedere stap worden zowel onderdelen als afwerking minutieus gecontroleerd op vlekjes, oneffenheden of barsten. 'De kwaliteitscontrole die Fritz Hansen uitvoerde, was van bij de eerste prototypes al heel streng, en dat niveau willen we ook intern behouden. De kleinste fout volstaat om de hele productie te resetten.' Om te vergelijken: de 56 werknemers van De Zetel maken makkelijk driehonderd exemplaren op een dag van een eenvoudige stoel voor Pain Quotidien. Van de N01 maken ze er maximaal 50. Is het dan niet gek dat de Denen zo'n stoel produceren in België, een land met zeer hoge loonkosten? 'Vanaf een bepaald productievolume zijn we competitief met landen als Hongarije en Bulgarije. Voor specifiek handwerk is het een ander verhaal. Dan ga je op zoek naar heel bijzonder vakmanschap, wat vandaag niet iedereen kan aanbieden.' Zo zijn de vakmannen van Fritz Hansen die in hun fabriek in Polen de Ant, de Drop of de Egg Chair vervaardigen, gespecialiseerd in het maken van stapelbare stoelen en in zetelbekleding. De Nendo-stoel vraagt een andere expertise. 'N01 is een ingewikkeld puzzelwerk, aangezien er geen schroeven zijn om alles samen te houden', weet Christian Andresen, head of design bij Fritz Hansen. 'Bovendien moest de stoel sterk zijn. We hadden dus een fabrikant nodig die echt een uitmuntend was op het vlak van houtconstructies.' Wat De Zetel van bij het begin ook bewees te zijn. 'Tijdens de voorstudie hebben we twee prototypes gemaakt. Eén zoals het ontwerp het dicteerde, een tweede met een paar aanpassingen voor extra versteviging. Niet dat er iets mis was met het ontwerp. Alleen: het gemiddelde gewicht van een Japanner is lager dan dat van een Europeaan. Dat heeft een impact op slijtage. Niet alle fabrikanten denken op zo'n manier mee', meent David Behaegel. 'Onze loonkost maakt van ons zeker geen goedkope partner. Als je een label 'Made in China' of 'Made in Bulgaria' ziet, dan weet je dat een merk op zoek is gegaan naar de laagst mogelijke productiekost en de hoogste marge. Als consument mag je er dan van uitgaan dat je te veel betaalt voor de kwaliteit die je aankoopt. 'Made in Belgium' daarentegen straalt trots en kwaliteit uit. Het verzekert je van een eerlijk product voor een eerlijke prijs, waar niemand de dupe van werd. We investeren in toewijding, vakmanschap en technologie. Dat is wat ons sterk maakt.'