1. BELFAST EN DE CAUSEWAY COAST

Toegegeven: dronken dansfeesten zijn ook Belfast niet vreemd, zeker niet met oud en nieuw, maar de Noord-Ierse hoofdstad is eveneens rijk aan historische gebouwen, groene parken, fantastische musea en een opmerkelijke food scene. Het is dus niet voor niets dat reisgids Lonely Planet Belfast(samen met de Causeway Coast) tot nummer 1 van zijn 'Best in Travel 2018' kroonde. Titanic-fans kunnen er sinds september terecht in het gloednieuwe Titanic Hotel, in het voormalige hoofdkwartier van Harland & Wolff, de werf die het luxeschip bouwde. Wie liever uitwaait dan citytript, zet na aankomst op de luchthaven van Belfast koers richting de Causeway Coast, een prachtige kustroute bezaaid met Game of Thrones-locaties. Een absolute must zijn de basaltzuilen van de Giant's Causeway, een magisch stukje Noord-Ierland en Unesco Werelderfgoed.

Een foodtruck vol veggie food in Belfast. © Getty Images

2. IJSLAND

Volgens de recentste cijfers van de toeristische dienst trokken in de maand juli 334.403 reizigers naar IJsland. En dat zijn er - op een paar honderd na - evenveel als het totaal aantal inwoners van het land. Sinds 2010 stijgt het aantal toeristen met 25 % per jaar en voor 2017 mag IJsland zelfs op een plus van meer dan 30 % rekenen. Dat verklaart meteen die drukte in de Golden Circle en op de Ringweg. Behalve dus in de wintermaanden, de enige periode van het jaar waarin IJsland even op adem kan komen. "Velen denken dat IJsland tijdens de winter een compleet ondergesneeuwde bestemming is, met temperaturen rond de -20°C tot -30°C. Maar dat klopt dus helemaal niet", aldus IJsland-specialist Mario Coppens van touroperator Nordic. "In die periode kan men in het zuiden en het westen van het eiland perfect rondreizen met een huurwagen. De temperaturen liggen dan tussen de +2 en -8°C, wat niet zo anders is dan bij ons." Bovendien liggen de prijzen van accommodaties en huurwagens een pak lager dan in de andere seizoenen.

Landmannalaugar. © Getty Images/iStockphoto

3. VALLETTA

Sinds het Blauwe Raam, de iconische rotsboog op het kleine Gozo en een nationaal icoon, begin dit jaar instortte, verdient Malta ons toeristische medelijden. Gelukkig zijn er nog redenen om het mediterrane landje te bezoeken. De voornaamste is de inhuldiging van Valletta als Culturele Hoofdstad van Europa in 2018. Toegegeven: de officiële festiviteiten beginnen pas na de grote openingsshow op 20 januari, maar cultuurtoeristen komen ook voor die dag aan hun trekken in de Maltese hoofdstad. Valletta staat sinds 1985 op de Unesco Werelderfgoedlijst en wordt gekenmerkt door een overvloed aan kerken, musea, paleizen en tuinen. Pompeuze fonteinen, monumenten, nissen met heiligbeelden, balkons, façades en wapenschilden maken dat je ogen tekortkomt in deze barokke stad. Wie van een feestje houdt, komt met oud en nieuw zeker aan zijn trekken. Het prachtige St. George's Square wordt op 31 december omgetoverd tot main stage voor het grootste nieuwjaarsfeest op Malta.

Een typisch oud straatje in Valletta. © Getty Images

4. TUNESIË

Na enkele bijzonder zwarte jaren voor de plaatselijke toeristische industrie, klimt Tunesië opnieuw uit het dal. Deze winter zet vliegtuigmaatschappij Brussels Airlines voor het eerst in haar geschiedenis koers naar Tunesië en ook TUI Fly lanceert nieuwe routes naar het Noord-Afrikaanse land. Dat heeft alles te maken met de fors groeiende vraag van Belgische klanten. Een mooie uitvalsbasis om het noordoosten van Tunesië te verkennen, is de historische stad Monastir, die een gezellige medina en populaire soek herbergt. Ook meer dan de moeite waard is Sidi Bou Said, het blauwe kunstenaarsdorpje op zo'n twintig kilometer van hoofdstad Tunis. Liefhebbers van een vleugje geschiedenis hebben misschien meer oog voor Dougga, de oude Romaans-Berberse ruïnestad in het binnenland, ook wel het Pompeï van Tunesië genoemd.

Sidi Bou Said. © Getty Images/iStockphoto

5. MÜNCHEN

Voor hip en betaalbaar in Duitsland moet je eigenlijk in Berlijn zijn, maar ook de Beierse hoofdstad München meet zich tegenwoordig een meer edgy imago aan. Begin deze maand zwaaide de hippe hotelketen 25hours Hotels de deuren van The Royal Bavarian open in de buurt van het centraal station. "Niet in het chique deel van de stad, maar in het hart van München, waar de stad wat ruwer en wilder aanvoelt", zo verklaarde de CEO van de hotelgroep. Enkele maanden eerder mocht München ook al The Lovelace verwelkomen, een opwindend hotelconcept dat popcultuur en politiek, kunst en commercie, maatschappij en individu verenigt in 4800 m2 creativiteit. Elke dag van de week worden er events georganiseerd: lezingen, films, concerten, politieke discussies, pingpongtornooien, yoga, veganistische pop-updiners. En terwijl het hele gebouw van 's morgens tot 's avonds bruist, baden de dertig kamers in rust, stijl en luxe (met dank aan de 15 cm dikke geluidwerende ramen en deuren).

The Royal Bavarian.

6. HURTIGRUTEN

Geen feitelijke bestemming, de Hurtigruten, maar wel een van de meest iconische zeereizen ter wereld. Want waarom zou je eindejaar op één plek doorbrengen als je de hele Noorse kustlijn kunt bezoeken? De postboot van Hurtigruten vaart elke dag van het jaar van Bergen naar Kirkenes en terug, maar wordt rond Kerstmis en Nieuwjaar extra speciaal. De opvarenden knutselen samen de kerstdecoratie en leren onderweg typisch Noorse kerstliedjes. De reis duurt twaalf dagen en brengt de vakantiegangers langs de mooiste fjordenlandschappen, de wonderbaarlijke eilandengroep Lofoten, Arctische steden en de Noordkaap. Met een tikje geluk laat het noorderlicht zich onderweg zien. Dit is uiteraard niet de goedkoopste optie om het jaar in te zetten, maar wel een onvergetelijke. De zeereis viert in 2018 bovendien haar 125ste verjaardag.

Het Geirangerfjord. © Getty Images/iStockphoto

7. IRAN

Het grootste en bekendste skigebied van Iran - en bij uitbreiding van heel het Midden-Oosten - gaat over enkele weken een nieuw winterseizoen in. Dizin, in het Elboersgebergte ten noorden van hoofdstad Teheran, is bovendien een van de goedkoopste skioorden ter wereld. Oké, het gebied heeft slechts dertig kilometer piste, maar die liggen wel tussen de 2500 en 3700 meter hoogte. Het pas gelanceerde onlineplatform wintersport.com biedt er sneeuwvakanties aan, ook nog in de tweede week van de kerstvakantie. Prijzen vanaf 940 euro per persoon.

Dizin.

8. DE WADDENEILANDEN

Op minder dan drie uur rijden vanuit Antwerpen (en een korte tocht met de veerboot) ligt Texel, het grootste en meest zuidelijke van alle Waddeneilanden. Die spreiden zich uit voor de kust van Nederland, Duitsland en Denemarken. De vijf Nederlandse eilanden - Texel, Vlieland, Terschelling, Ameland en Schiermonnikoog - vormen het mooiste natuurgebied van Nederland en liggen in een zee die sinds 2009 erkend is als Unesco Werelderfgoed. Ook tijdens de wintermaanden, wanneer het toerisme op een laag pitje staat, baden de Waddeneilanden in charme. De combinatie van de open horizon, de grenzeloze lucht die zich boven de Waddenzee uitstrekt en de natuurlijke overgang tussen wadplaten en de zee maakt een bezoek bijzonder, zeker als de eilanden bedekt zijn met een laagje verse sneeuw. Natuurliefhebbers vinden op Terschelling nog een troef: echte duisternis. Het oostelijke deel van dit eiland mag zich International Dark Sky Park noemen. De ideale plek om intens te genieten van de sterrenhemel.

Terschelling. © Getty Images/iStockphoto

9. LUXEMBURGSE ARDENNEN

Niets zo gezellig als een lange wandeling door de (besneeuwde) natuur op nieuwjaarsdag. En haast nergens verrassender dan in de Luxemburgse Ardennen, waar panoramische hoogvlakten en kronkelende valleien elkaar afwisselen. Een absolute aanrader is Ösling (Éislek in het Luxemburgs), waar de mooiste wandelgebieden van het Groothertogdom te vinden zijn. De overvloedig beboste streek met een oppervlakte van 828 km2 is bezaaid met authentieke dorpjes en oude kastelen boven op vervaarlijke rotsformaties. Een dicht en gevarieerd netwerk van wandelwegen met uitstekende bewegwijzering maakt van de Éislek de gedroomde bestemming voor zowat elke wandelaar. Foodies mogen hier ook in hun handjes wrijven: de Luxemburgse Ardennen herbergen tal van streekproducten (kruiden, oliën, kruidenthee, granen...) en microbrouwerijen.

Ösling.