De Lommelse veiligheidscel heeft woensdag, in samenspraak en met goedkeuring van Limburgs gouverneur Michel Carlier, beslist om vanaf donderdag 30 juli tot en met 31 augustus de zandvlakte van de Sahara volledig af te sluiten voor het publiek.

'De Lommelse Sahara - dat wel degelijk een natuur- en geen recreatiegebied is - krijgt de afgelopen weken een ongeziene drukte te verwerken', zegt burgemeester Bob Nijs (CD&V). 'Dat gaat gepaard met de nodige overlast: van tonnen zwerfvuil tot brandgevaar door toeristen die barbecueën. De Sahara kan dit niet meer slikken.'

Volgens burgemeester Nijs was het er de afgelopen weken op warme dagen 'veel drukker dan in een doorsnee winkelstraat', waardoor de naleving van de coronamaatregelen in het gedrang kwam.

'De zandvlakte rondom de waterplas wordt steeds vaker als 'strand' gebruikt, waarbij het erg moeilijk is om de coronamaatregelen te controleren. Het gebied is hier bovendien niet op voorzien, wat door het ontbreken van sanitaire installaties ter plaatse ook zorgt voor onveilige hygiënische situaties', vertelt Nijs.

Door de grote toeloop werd de druk op het natuurgebied te groot. 'Groepen jongeren, voornamelijk uit het Luikse en het Brusselse, zakken massaal af naar de Sahara om er te zonnen en te zwemmen, wat streng verboden en zelfs levensgevaarlijk is', legt de burgemeester uit.

'Tijdens een warm weekend tellen we gemiddeld 2.000 bezoekers en die aantallen stijgen nog elke week. Ondanks de verhoogde inzet van de politie en netwerkers van de stad kunnen we de veiligheid niet meer garanderen.'

De zandvlakte blijft daarom voorlopig afgesloten tot en met 31 augustus, waarna een eventuele verlenging wordt bekeken. 'We sluiten de volledige zandvlakte vanaf donderdagochtend af door middel van hekken en lint', zegt schepen van Toerisme en Stadswerken Karel Wieërs (N-VA). 'Voor alle duidelijkheid: wandelen en fietsen in de bossen en buiten de omheining blijft wel mogelijk. Daar stelt zich geen enkel probleem.'

De Lommelse veiligheidscel heeft woensdag, in samenspraak en met goedkeuring van Limburgs gouverneur Michel Carlier, beslist om vanaf donderdag 30 juli tot en met 31 augustus de zandvlakte van de Sahara volledig af te sluiten voor het publiek. 'De Lommelse Sahara - dat wel degelijk een natuur- en geen recreatiegebied is - krijgt de afgelopen weken een ongeziene drukte te verwerken', zegt burgemeester Bob Nijs (CD&V). 'Dat gaat gepaard met de nodige overlast: van tonnen zwerfvuil tot brandgevaar door toeristen die barbecueën. De Sahara kan dit niet meer slikken.'Volgens burgemeester Nijs was het er de afgelopen weken op warme dagen 'veel drukker dan in een doorsnee winkelstraat', waardoor de naleving van de coronamaatregelen in het gedrang kwam. 'De zandvlakte rondom de waterplas wordt steeds vaker als 'strand' gebruikt, waarbij het erg moeilijk is om de coronamaatregelen te controleren. Het gebied is hier bovendien niet op voorzien, wat door het ontbreken van sanitaire installaties ter plaatse ook zorgt voor onveilige hygiënische situaties', vertelt Nijs. Door de grote toeloop werd de druk op het natuurgebied te groot. 'Groepen jongeren, voornamelijk uit het Luikse en het Brusselse, zakken massaal af naar de Sahara om er te zonnen en te zwemmen, wat streng verboden en zelfs levensgevaarlijk is', legt de burgemeester uit. 'Tijdens een warm weekend tellen we gemiddeld 2.000 bezoekers en die aantallen stijgen nog elke week. Ondanks de verhoogde inzet van de politie en netwerkers van de stad kunnen we de veiligheid niet meer garanderen.' De zandvlakte blijft daarom voorlopig afgesloten tot en met 31 augustus, waarna een eventuele verlenging wordt bekeken. 'We sluiten de volledige zandvlakte vanaf donderdagochtend af door middel van hekken en lint', zegt schepen van Toerisme en Stadswerken Karel Wieërs (N-VA). 'Voor alle duidelijkheid: wandelen en fietsen in de bossen en buiten de omheining blijft wel mogelijk. Daar stelt zich geen enkel probleem.'