'In mijn jeugdjaren was Bangkok nog een stad vol houten huizen, omringd door tuinen en kanaaltjes. Vandaag is alles volgebouwd. Verandering is hier de constante, maar dat is net verrassend en opwindend!' Aan het woord is onze gids, Poomchai Chumbala (foto). Hij is niet de eerste de beste: via twee grootouders is hij verwant met Rama IV, de beroemde koning van Siam wiens leven het onderwerp was van de film Anna and the King.

In zijn bibliotheek, te midden van ontelbare kunstwerken en snuisterijen die hij met liefde verzamelde of erfde, staan hier en daar familieportretten. We zien hoe zijn verwanten poseren in het gezelschap van prinsen en prinsessen, zoals onze eigen prinses Astrid van België. Vaak met een zorgvuldig handgeschreven boodschap erbij. 'Onze families kennen elkaar al generaties lang', zegt de immer glimlachende Poomchai, met het fijne brilletje en de naar achteren gekamde haren.

Poomchai Chumbala. © Foto R.V.

Het was echter niet zijn aristocratische afkomst die de doorslag gaf toen het modehuis Louis Vuitton hem aansprak om een stadsgids te maken over Bangkok. Maar wel de altijd minzame, enthousiaste houding van de Bangkokminnaar. Poomchai ademt Bangkok en deelt maar al te graag zijn favoriete adressen met staatshoofden, diplomaten en andere bijzondere gasten die op visite komen. Hieronder vind je zijn tien beste insidertips om het moderne Bangkok te ontdekken. Er zitten ook exclusieve adressen bij, een gids van koninklijken bloede waardig.

Mandarin Oriental Hotel

Johnny Depp, Matthew McConaughey, Mick Jagger en andere vedetten waren te gast in dit luxueuze vijfsterrenhotel met zicht op de rivier Chao Phraya. Het is dan ook het oudste, meest majestueuze hotel van de stad, met portiers in uniform en retroventilatoren. 'Dit is een plek met een bijzonder rijke geschiedenis', vertelt Poomchai. 'Toen ik nog naar school ging, zat ik er lange middagen op het terras mijn huiswerk te maken, terwijl mijn moeder thee dronk met haar vrienden in de oude vleugel van dit legendarische gebouw.'

Oriental Avenue 48, mandarinoriental.com/bangkok

De Bamboo Bar in het Mandarin Oriental Bangkok, een van 's werelds beste hotels. © Getty

Museum voor Hedendaagse Kunst (MOCA)

In dit strakke, ultramoderne gebouw zijn meer dan 800 werken tentoongesteld, gespreid over twee etages met een oppervlakte van 20.000 vierkante meter. Een buitenkans om kennis te maken met hedendaagse Thaise kunstenaars, die vaak een link leggen met hun religieuze tradities en lokale geloofsovertuigingen. Verscheidene werken werden speciaal gemaakt voor dit gebouw uit 2012, dat gefinancierd werd door de miljardair Boonchai Bencharongkul, een tycoon uit de telecomwereld. Een prachtig project van een man die eigenlijk schilder wilde worden, maar zijn dromen moest opgeven om bij de dood van zijn vader het familiebedrijf over te nemen.

Kamphaengphet 6 Road 499, Ladyao, Chatuchak, mocabangkok.com

Het Museum Of Contemporary Art (MOCA). © Getty

Octave Rooftop Lounge & Bar

Dit is de perfecte plek om de avond in Bangkok aan te vatten of af te sluiten. De Octave, op de 45ste verdieping van het Marriott Hotel, is dan ook letterlijk een locatie op topniveau. 'Het is een van mijn favoriete plekken, met een fantastische ronde bar en een uitzicht van 360 graden op het bruisende deel van Bangkok rond de wijk Thong Lo. Hier kom je voor de muziek, het eten en de geweldige selectie drankjes', aldus Poomchai. Tip: probeer vooral de Thaise mojito, een mix van rum, limoensap, mango en de naar anijs smakende Thaise basilicum, geserveerd met gemalen ijs.

2 Sukhumvit Road Soi 57

Octave Rooftop & Lounge Bar. © Foto R.V.

De Bloemenmarkt

De Bloemenmarkt in Bangkok is 24 uur per dag open en je vindt er alle bloemen die je maar kunt bedenken: orchideeën, rozen, jasmijnen... Een overvloed aan kleuren! Onze gids adviseert om er aan het begin van de nacht naartoe te gaan, wanneer de planten hun zoete geuren verspreiden. 'Na al die jaren is het er nog altijd even levendig. Ik dompel mezelf graag onder in het rumoer en geniet van de typische kreten en de heerlijke geuren', vertelt Poomchai. De dappersten of de nachtuilen verkiezen wellicht een bezoekje tussen 3 en 4 uur 's nachts, wanneer de verse bloemen uit het hele land worden aangevoerd.

Chak Phet Road, Chinatown

De Flower Market. © Getty

Thais koken

Ian Kittichai is een crack van een kok. Hij heeft verscheidene restaurants over de hele wereld en opende de Issaya Cooking Studio speciaal om Thaise kooklessen te geven. Hij laat je kennismaken met de typische kruiden en ingrediënten van het land, en toont hoe je goede lokale gerechten kunt bereiden. Je hoeft geen gediplomeerde topkok te zijn om hier te leren hoe je een unieke panacotta met jasmijn maakt. De Issaya Cooking Studio huist op de benedenverdieping van het Central Embassy-complex. Hier vind je niet alleen de winkels van de grootste luxemerken, maar ook een speciaalzaak voor lokale delicatessen, en een aantal zaken waar je kunt proeven van street food, maar dan in verbeterde versie.

Ploenchit Road 1031, Pathumwan, issayastudio.com

Issaya Cooking Studio. © Foto R.V.

Queen Sirikit Museum of Textiles

Dat de Thai erg gehecht zijn aan hun koninklijke familie, is algemeen bekend. De familie speelt dan ook een belangrijke rol in het land, onder meer door veel aandacht te besteden aan de bescherming van de ambachten. Dit museum, dat de prachtige galakleding van de koningin toont, focust op een industrie die altijd al van vitaal belang is geweest voor Thailand, met veel stoffen en jurken uit Zuidoost-Azië. Bonus: de cadeauwinkel, waar je een mooie selectie stoffen, boeken, manden en andere artisanale producten vindt tegen redelijke prijzen.

Ratsadakorn Bhibhathana Building, Na Phra Lan Road, eiland Rattanakosin, qsmtthailand.org

Queen Sirikit Museum of Textiles. © Foto R.V.

J Mall

Worden de hitte en de vochtigheid ondraaglijk? Dan kun je altijd je toevlucht zoeken in de sfeervolle, van airconditioning voorziene winkels en boetiekjes in de winkelcentra. Naast Central Embassy, waar je heel wat luxemerken vindt, is er nog de indrukwekkende JJ Mall, gespreid over verscheidene verdiepingen en met vooral goedkope artisanale artikelen en snuisterijen. 'JJ Mall heeft een ruim aanbod van mooie interieurdecoratie, inclusief creaties van beroemde ontwerpers. Je vindt er ook schitterende traditionele weefsels', voegt Poomchai Chumbala er nog aan toe.

Kampaeng Phet 2 Rd 588, Chatuchak, jjmall.co.th

Shoppen in de JJ Mall. © Getty

Oriental Spa

Vermijd je liever de drukte van Wat Pho, waar de masseurs in opleiding de rug en de voeten van de bereidwillige klanten bewerken? Kies dan voor de Oriental Spa, die vaak een van de beste adressen ter wereld op het gebied van wellness wordt genoemd. Hier geniet je van een zalige behandeling in een met smaak gerestaureerde setting van eeuwenoude teak. Een uur lang ben je in de bekwame handen van een specialiste, die je lichaam nu eens zacht, dan weer energiek masseert, volgens de oude Thai-technieken. Een reis naar de zevende hemel!

Tegenover het Mandarin Oriental hotel, aan de overkant van de rivier, mandarinoriental.com/bangkok/luxury-spa

Mandarin Oriental Spa. © Foto R.V.

Nai Lert Park Heritage Home

Dit is een van de best bewaarde geheimen van Bangkok. In het door gebouwen omsloten park staat een privéwoning die getuigt van een eeuw geschiedenis en traditie. Drie generaties lang woonde de familie Nai Lert - die fortuin maakte met ijsblokjes - in dit traditionele huis. In 2012 werd besloten het volledig te renoveren en open te stellen voor het publiek. Nu schittert het weer in zijn oude glorie. Tip voor trouwers: de locatie wordt ook verhuurd voor huwelijksceremonies.

Wireless Road 2/4, Bangkok, nailertparkheritagehome.com

Nai Lert Park Heritage Home. © Foto R.V.

Chatuchakmarkt

Bereid je voor om te verdwalen in een gigantische doolhof van marktkraampjes. Iedereen is het erover eens: Chatuchakmarkt is een must als je in Bangkok bent. Je vindt er duizenden kraampjes, over een oppervlakte van wel 10 hectare, met een onmetelijk aanbod aan kleren, bloemen, voeding, gadgets, tweedehandsspullen, accessoires, artisanale objecten, borduurwerk... Om uren rond te dolen! Open op zaterdag en zondag van 6 tot 18 uur.

Kamphaeng Phet 2 Road, Chatuchak, chatuchak.org

Chatuchakmarkt. © Getty