05.00 uur

Buiten is het donker, binnen nog stil. De gasten van La Butte aux Bois slapen, maar de eerste poetsteams van Stéphanie, verantwoordelijk voor housekeeping, gaan al aan de slag. Eén team gaat door gangen, trappen, lobby, keukens, restaurants, vergaderzalen en toiletten. Een tweede team concentreert zich op de spa met zwembad, sauna, hamam, gym en wellness. Hier zijn de hygiënische vereisten nog strenger en wordt er gespecialiseerd materiaal ingezet.
...

Buiten is het donker, binnen nog stil. De gasten van La Butte aux Bois slapen, maar de eerste poetsteams van Stéphanie, verantwoordelijk voor housekeeping, gaan al aan de slag. Eén team gaat door gangen, trappen, lobby, keukens, restaurants, vergaderzalen en toiletten. Een tweede team concentreert zich op de spa met zwembad, sauna, hamam, gym en wellness. Hier zijn de hygiënische vereisten nog strenger en wordt er gespecialiseerd materiaal ingezet. Om halfzes arriveren Theo, Ruud en Esther in de keuken van Le Bistrot om het ontbijtbuffet klaar te zetten: ze snijden vruchten, bereiden eieren en spek, bakken broden en viennoiserie af, halen kaas, vleeswaren, boter, jam, yoghurt, kwark en melk uit de koelruimtes. De eerste klanten komen ontbijten. Theo, Ruud en Esther verzorgen de bediening. In de spa gaan het zwembad, de sauna, de hamam en de gym open. Yasin, de nachtwaker, op post sinds 23 uur de vorige avond, gaat slapen. Priscilla en Ana installeren zich aan de receptie. 'We willen altijd twee mensen aan de front office', zegt Jessy, verantwoordelijk voor het onthaal. 'Zij doen immers méér dan gasten ontvangen; ze krijgen ook telefoons voor inlichtingen en reserveringen. Ze worden bijgestaan door twee bagagisten en twee mensen in een kantoortje achter de receptie, die gelijktijdige oproepen beantwoorden. Dat alles van 7 tot 23 uur, zodat we in shifts moeten werken.' Sander, chef van de keuken voor seminaries en feesten, en Tessa en Berry, verantwoordelijk voor de bediening, controleren de vergaderzalen. Er zijn vandaag drie bedrijfsseminaries, dus ook drie extra lunches en diners, en enkele koffiepauzes. Alles wordt overlopen en getest, tot en met de werking van pennen en stiften. Net zoals in de restaurants heb je ook hier gasten met speciale wensen, die een voor een besproken worden. Mark, food and beverage manager: 'Vorige week hadden we 460 congresgangers waarvan 87 met speciale wensen, gaande van allergieën over vegetariërs tot moslims die halal willen eten.' Sofie, een schoonheidsspecialiste, opent de deuren van het wellnesscenter. Samen met Rachel leidt zij een team van dertien gespecialiseerde medewerkers. Ze leidt ons rond in de cabines voor massage, gezichtsbehandeling, huidverbetering, pedicure, geluidstherapie, behandeling van reuma en spierpijn: 'We ontvangen hotelgasten, maar ook mensen uit de streek die hier niet logeren. Velen komen vaak, zodat we ze persoonlijk kennen. En ja, de meesten zijn heel veeleisend, vandaar dat ik bij aanwervingen ook let op de persoonlijkheid en mentaliteit van de kandidaten.' Een productlijn van dermatologische producten werd ontwikkeld door Yolande, de echtgenote van de eigenaar. Zij is een gediplomeerd dermatologe en heeft een eigen derma-kliniek. We gaan naar de jacuzzi, het zwembad, de sauna en de hamam. Er is ook een solarium: 'Vooral voor de feestdagen komen mensen hiernaartoe. En nadien hebben onze detox- kuren dan weer veel succes.' Azadeh maakt de eerste kamers schoon. 'Zij behoort tot een speciale ploeg alleen voor de kamers', zegt Stéphanie. 'Elke morgen overlopen we samen de gastenlijst met de blijvers, de vertrekkers, speciale wensen, vips, aanwezigheid van kleine kinderen, enzovoort. Tegen 15 uur moeten alle kamers perfect in orde zijn, ik controleer ze dan persoonlijk één na één.' In de gangen zien we Dimitra, een Griekse dame die vorig jaar naar België emigreerde. Zij maakt deel uit van het poetsteam dat de hele dag door, tot 23 uur 's avonds, constant door alle ruimtes van alle gebouwen gaat zodat het overal op elk moment kraaknet is. Stéphanie krijgt van haar schoonmaakploegen via WhatsApp door wat er hersteld of vervangen moet worden. Zo kan ze een van de twee technici verwittigen die voltijds in dienst zijn. Robby was vroeger technicus van F16-straaljagers, hij kan dus wel een lekkende kraan aan. 'We maken van alles mee', vertelt hij. 'Verstopte leidingen, defecte software, elektriciteitspannes, beschadigingen. Maar ik zorg ook dagelijks voor de inspectie en het onderhoud van alle technische installaties.' Eén week op de twee is Robby van wacht. Dan kan hij ook 's nachts opgetrommeld worden voor een technisch probleem: 'Sommige problemen kunnen wachten, maar als het een probleem van een hotelgast betreft, kom ik altijd.' 'Alle details zijn belangrijk', zegt Laura, verantwoordelijk voor guest relations en verkoop. 'Voortdurend circuleren hier checklists, zodat we zeker niets vergeten. En doorheen de dag zijn er geregeld vergaderingen en worden interne communicatiekanalen gebruikt zodat iedereen op de hoogte is van de specifieke wensen van elke klant.' Chef Ralf van het tweesterrenrestaurant La Source en Jeroen van Le Bistrot zijn volop bezig met de voorbereidingen voor de lunch. In een derde keuken is Sander bezig met de lunch voor de drie bedrijfsseminaries. Jaarlijks verzorgt hij ook de catering voor veertig bruiloften. In totaal zijn er vijftien koks voltijds in dienst, aangevuld met zeven tijdelijke krachten. 'Er zijn zaterdagavonden dat we 700 gasten te eten hebben,' zegt Ralf, 'vandaar dat we drie aparte keukens hebben, elk met een eigen chef.' Het weer is mooi, we schuiven aan op het terras van Le Bis-trot. De kaart is eenvoudiger en klassieker dan in La Source, maar aan de kwaliteit wordt evenveel aandacht besteed. Verse zeetong wordt strak en goudgeel op de graat gebakken, het slaatje met vijgen, ham en geitenkaas werd aangemaakt volgens de regels van de kunst, het taartje met framboos is knisperend licht. De meeste klanten checken nu in. Priscilla en Ana bieden hun een glaasje schuimwijn of fruitsap aan en zorgen voor een korte rondleiding door het hotel. Wij maken ons op voor een mountainbiketocht door Nationaal Park Hoge Kempen met sport- en fitnesscoach Ingmar (49), een voormalige professionele golfer die nu voltijds voor de fitnessclub werkt. Hij zet meteen een fiks tempo in, langs slingerende weggetjes door de bossen, steile hellingen en afdalingen, houten bruggen over rivieren, prachtige meren. We keren terug via Oud-Rekem, ooit verkozen tot mooiste dorp van Vlaanderen. Sofie sluit de deuren van het wellnescenter. Een medewerkster houdt het zwembad en de gym nog open tot 22 uur. Mark, food and beverage manager, verzamelt alle medewerkers van de restaurants voor de avondbriefing omtrent de reserveringen, speciale wensen en zelfs de taal van de gasten: 'We willen elke gast meteen in zijn of haar taal aanspreken, vandaar dat onze kelners viertalig moeten zijn.' In La Source zijn chef Ralf en zijn team weer in gang geschoten: 'Sommige voorbereidingen doen we 's ochtends voor de lunch en het diner samen. En twee tot drie keer per week maken we de jus en de fonds. Maar voor al de rest starten we bij elke service van nul weer op. Wij willen dat alles topvers is, en dat de bereiding zoveel mogelijk à la minute gebeurt.' Dat zorgt voor de nodige stress: 'Vroeger kwamen mensen hier om te logeren en ze namen er dan een diner bij. Nu komen ze hier om te eten, en nemen ze er een kamer bij. Eten wordt dus het hoofddoel, en dat zorgt voor extra druk.' Marc Alofs, al 10 jaar directeur van La Butte aux Bois, staat erop de gasten van La Source persoonlijk te begroeten: 'Mijn dag begint om halfnegen 's ochtends; ik woon vergaderingen bij, verricht controles en ben vaak bezig met administratieve, juridische en financiële zaken. Maar ik mag het menselijke contact niet verliezen, want daar draait alles om in de horeca.' Thijs, de sommelier sinds begin vorig jaar, neemt ons nog snel even mee naar de wijnkelder. Op zijn wijnkaart staan 700 referenties. Gert, verantwoordelijk voor de zaal, overloopt een laatste keer de gastenlijst, hij komt van De Librije in Zwolle (3 sterren) en is nog maar enkele weken hier: 'Ik ben speciaal verhuisd om hier te komen werken.' Terwijl de eerste gasten aanschuiven, begint voor de ploeg van Stéphanie de 'turndown-service': een medewerkster bezoekt elke kamer, doet de gordijnen dicht, legt een kleine attentie op het bed, vervangt indien nodig handdoeken en maakt het bed opnieuw op. 24.00 uur Chef Ralf neemt afscheid van de laatste gasten van La Source: 'Het was weer een dag van 15 uur. Maar de lovende commentaren van de klanten maken veel goed.' Intussen is de tuin rond het gebouw mooi verlicht. Yasin waakt over de nacht. La Butte aux Bois gaat slapen. Maar niet voor lang.