Het is raar om weer Nederlands te spreken', zegt Steffy Bauwens, als we plaatsnemen in een donkere vergaderzaal van het hoofdkantoor van The Kooples in de rue de Prony, niet ver van de Arc de Triomphe. 'Zelfs met elkaar spreken we alleen nog Frans', bevestigt Jill. 'Mijn man is ook van hier. En mama heeft sinds kort een Parijse vriend, dus als we met haar bellen, is het ook in het Frans.'
...

Het is raar om weer Nederlands te spreken', zegt Steffy Bauwens, als we plaatsnemen in een donkere vergaderzaal van het hoofdkantoor van The Kooples in de rue de Prony, niet ver van de Arc de Triomphe. 'Zelfs met elkaar spreken we alleen nog Frans', bevestigt Jill. 'Mijn man is ook van hier. En mama heeft sinds kort een Parijse vriend, dus als we met haar bellen, is het ook in het Frans.' Hoe zijn jullie in Parijs beland? Jill: 'Na de middelbare school zijn we samen naar Parijs verhuisd. Steffy om mode te studeren aan het Istituto Marangoni, en ik om te werken als model. Na een half jaar ben ik naar New York vertrokken, waar ik zes jaar gebleven ben. Zij heeft eerst nog haar studies afgemaakt en is toen bij mij komen wonen. Ik had haar intussen voorgesteld aan Olivier Theyskens, met wie ik geregeld samenwerkte voor Nina Ricci. Het klikte meteen tussen die twee. Toen hij naar New York verhuisde voor Theyskens Theory, is Steffy hem gevolgd.' Steffy: 'Na drie jaar ben ik teruggekeerd naar Parijs, New York was té. Ik ben daar echt over mijn grenzen gegaan. In Parijs kom ik tot rust, wat nogal raar klinkt als je uit een dorp als Antwerpen komt. Een jaar later is ook Jill uit New York teruggekeerd en zijn we voor The Kooples gaan werken.' Hoe zijn zij bij jullie terechtgekomen?Jill: 'Toevallig. Ze hadden ons uitgenodigd voor een gesprek, maar we twijfelden. We voelden ons niet meteen aangetrokken tot het merk. Op weg naar de meeting zijn we mede-eigenaar Laurent Elicha letterlijk tegen het lijf gelopen. Hij was weg van onze stijl en ons parcours. Hij zou ons ter plekke hebben aangenomen, maar wij wilden nog wat bedenktijd. We hebben hem nog twee keer ontmoet, samen met de algemeen directeur Nicolas, voor we hebben ingestemd. In september 2014 zijn we begonnen als directeurs artistiques.'Wat heeft de doorslag gegeven?Steffy: 'De ambiance. Hier hangt echt een rock-'n-rollsfeer. Niemand neemt zichzelf te serieus. Iedereen kan eerlijk zeggen wat hij denkt en met voorstellen komen.' Is dit het eerste project dat jullie samen doen?Steffy: 'Wij schelen geen jaar. Ik ben geboren in januari, Jill in december. We hebben dus altijd samen in de klas gezeten.' Jill: 'Wij hebben eigenlijk altijd alles samen gedaan. Maar dit is wel onze eerste fulltimejob samen.' Hoe verdelen jullie de taken?Steffy: 'We hebben dezelfde titel, maar vullen die op een andere manier in.' Jill: 'Steffy is de creatieve, terwijl ik me meer met het commerciële bezighoud.' Steffy: 'Mijn smaak is veel extremer. Ik zal altijd proberen de grenzen te verleggen, zoals extreem gescheurde jeans met boutons bijoux. Die zijn veel te duur uiteraard, maar dan halen we er als compromis wat van af en blijft er toch een sterk stuk over.' Jill: 'Ik ben dan de 'stem van de rede' die haar moet intomen.' Steffy: 'Dat is hier ook nodig, want The Kooples is geen luxemerk. We zijn er voor een groot publiek, met winkels die goed moeten draaien. Als een collectie uit vijfhonderd stukken bestaat, dan zijn er vierhonderd commerciële bij.' Jullie werken ook voor het merk van Olivier Theyskens. Hoe verschilt dat van wat jullie voor The Kooples doen?Jill: 'Er is geen vergelijk.' Steffy: 'Olivier is een créateur. Hij is een visionair die trends lanceert. Hier volgen we de trends. We kopiëren niet zoals Zara, maar we interpreteren ze wel. Als streetwear een trend is, dan moeten er hoody's in onze collectie zitten.' Jill: 'Je mag ook niet vergeten dat wij twaalf collecties per jaar maken. Vierentwintig eigenlijk, als je die van The Kooples Sport meetelt. Elke maand moet er een nieuwe collectie in de winkel liggen.' Steffy: 'Wat nu in de winkel komt, is heel seventies geïnspireerd. Jane Birkin, Brigitte Bardot. Later in het seizoen wordt de collectie meer bohemien en western.' Jill: 'Voor Olivier zijn we meer consultants. Steffy bij aanvang van de collectie en ik meer op het einde, voor de styling en de casting van de show. De vrije momenten die we hebben, besteden we aan Olivier.' Wat is er veranderd sinds jullie aan boord zijn?Steffy: 'We hebben het merk vrouwelijker gemaakt. Toegankelijker.' Jill: 'Het is minder androgyn dan in het begin. Ik hoor vaak dat vrouwen zin hebben om de kleren te dragen. Ze voelen zich er weer sexy in. Dat heeft vooral met de pasvorm en de stoffen te maken.' Steffy: 'We hebben ook meer kleur geïntroduceerd. Gedaan met al dat doodse zwart. Daar houden ze hier nogal van, zoals je kunt zien. We hebben ook een handtas uitgebracht samen met model Emily Ratajkowski en die verkoopt heel goed.' Jill: 'We zijn hier nu 3,5 jaar en hebben bereikt wat we voor ogen hadden.' Blijft het dan wel uitdagend genoeg?Steffy: 'Momenteel zitten we hier goed, maar we gaan dit natuurlijk niet heel ons leven blijven doen.' Jill: 'Ooit, als de tijd rijp is, willen we echt iets van ons samen. The Bauwens Sisters. Het moet iets worden tussen The Kooples en Olivier. Geen high-end luxe, want dat is niet meer van deze tijd. Onze garderobe, vertaald op een originele manier.' Keren jullie ooit terug naar België?Steffy en Jill in koor: 'Nee!' Steffy: 'De laatste keer dat ik in Antwerpen was, was voor de opening van de expo van Olivier in het MoMu in oktober. Daarvoor moet het meer dan een jaar geleden zijn. Als ik er nu door de straten loop, voel ik me er niet meer thuis. Ik ben een vreemde in mijn eigen land.'