Dit prachtige huis in de Darwinstraat dankt zijn monumentaliteit aan zijn functie in het verleden, vertelt Elena Barenghi. "Dit was immers het atelier van kunstenares Louise De Hem, die grote doeken beschilderde met portretten. Het pand heeft enorm hoge plafonds, van liefst zes meter hoog, waardoor het ruimtegevoel overweldigend is en er prachtig licht binnenvalt." Louise De Hem groeide op in Ieper en studeerde in Parijs. Ze pendelde gedurende enkele jaren tussen de Franse hoofdstad en Brussel, om zich in 1904 definitief in Elsene te vestigen, waar ze een dubbele woning liet bouwen door architect Ernest Blérot, na Horta de belangrijkste vertegenwoordiger van de art nouveau. Hij bedacht dit pand met een somptueuze gevel voorzien van een prachtig sgraffitodecor.
...

Dit prachtige huis in de Darwinstraat dankt zijn monumentaliteit aan zijn functie in het verleden, vertelt Elena Barenghi. "Dit was immers het atelier van kunstenares Louise De Hem, die grote doeken beschilderde met portretten. Het pand heeft enorm hoge plafonds, van liefst zes meter hoog, waardoor het ruimtegevoel overweldigend is en er prachtig licht binnenvalt." Louise De Hem groeide op in Ieper en studeerde in Parijs. Ze pendelde gedurende enkele jaren tussen de Franse hoofdstad en Brussel, om zich in 1904 definitief in Elsene te vestigen, waar ze een dubbele woning liet bouwen door architect Ernest Blérot, na Horta de belangrijkste vertegenwoordiger van de art nouveau. Hij bedacht dit pand met een somptueuze gevel voorzien van een prachtig sgraffitodecor. Net als Louise De Hem reisde ook Elena Barenghi veel vooraleer hier haar anker uit te werpen. Ze groeide op in Zwitserland en Italië, studeerde in Rome en New York literatuur, en belandde uiteindelijk in onze hoofdstad. Ondertussen zong, schilderde en fotografeerde ze. "Maar wat ik ook ooit eerder heb gedaan, de rode draad door mijn creativiteit was altijd al het inrichten van woningen. Ik begon twintig jaar geleden in Zwitserland met een paar flats in de bergen. Ondertussen richtte ik ook woningen in voor vrienden en ging ik kunst en vintagedesign verzamelen. Wat je hier dus ziet, is het resultaat van een hele zoektocht." Ook nu nog reist Barenghi veel. "Onlangs was ik in Kaapstad, waar je, in tegenstelling tot wat ik dacht, prachtige winkels en restaurants hebt met een heel hedendaagse look. Dit soort creatieve reizen geeft me inspiratie en energie. Vooral steden bezoeken is heel inspirerend." In haar woning hangt dan ook de sfeer van de grote stad. Van de originele interieurdecoratie bleef er niet veel bewaard, behalve de binnendeuren, de plafonds en de indeling. Het zou best kunnen dat sommige wanden oorspronkelijk met schilderingen in art-nouveaustijl waren versierd, maar daarvan is alvast niets meer te zien. De kern van de woning is de grote benedenruimte, waar Louise De Hem haar werk exposeerde. Door het meer dan zes meter hoge plafond en het grote venster aan de straatkant lijkt het een loft. Die bovendien voorzien is van een mezzanine die dienstdoet als bureau. In deze woonruimte liet Barenghi de Brusselse architect Pierre Lhoas een metalen haard en een balustrade bouwen. Hij koos voor een hedendaagse vormgeving die even doet denken aan de industriële stijl van de Luikse art-nouveautenor Gustave Serrurier- Bovy, die perfect past bij de stijl van de woning. Vermoedelijk schilderde De Hem vooral in de grote kamer één hoog, waar het systeem om schilderijen aan op te hangen nog aan de muur hangt. "Om deze enorme ruimte, eveneens zes meter hoog, niet te moeten opdelen, om de architectuur dus intact te laten, plaatste Lhoas er twee houten dozen in, net huisjes, die dienstdoen als kinder- kamers." Alles werd vrijwel volledig wit geschilderd, maar al wat hout is, blijft zichtbaar, waardoor de algemene indruk eerder warm dan koud is. De stoffering is nonchalant van stijl. De talrijke kunstwerken en objecten zorgen voor een ontspannen sfeer. "Ik hou niet van echt cleane en kille interieurs", zegt Elena. "Ook niet van te burgerlijke interieurs. Mijn stijl zal vermoedelijk wel wat meer Italiaans en warm zijn. Maar ik voel ook wel wat voor het strakke Scandinavische design en de industriële ontwerpen van Jean Prouvé. Ik vind trouwens dat je je altijd wat moet aanpassen aan de stijl van de woning. De architectuur en de inrichting moeten met elkaar kloppen." Ondertussen zet ze zo nu en dan ook de deuren van haar woning open voor tentoonstellingen. Van 17 november tot 17 december stelt Elena Barenghi schilderijen tentoon van Dominique Renson. Vanaf december zet ze elke dinsdag en donderdag van 10 tot 18 uur haar deuren open om vintagedesign te verkopen. Adres : Darwinstraat 17 in Elsene. DOOR PIET SWIMBERGHE - FOTO'S JAN VERLINDEDEZE WONING ADEMT DE SFEER VAN DE GROTE STAD.