De autotechnologie zit de jongste jaren in een stroomversnelling en dat heeft alles te maken met de CO2-emissies. Eerst verschenen de hybrides, daarna de elektrische auto's op batterijen waarvan de doorbraak dit jaar verwacht wordt. En reeds duiken de eerste auto's met brandstofceltechnologie op. Het gaat om auto's die elektrisch worden aangedreven maar tegelijkertijd twee van de nadelen van die techniek pareren : de lange oplaadtijd en de geringe autonomie. Dat kan doordat ze in drie minuten volgetankt zijn met waterstof, het meest voorkomende...

De autotechnologie zit de jongste jaren in een stroomversnelling en dat heeft alles te maken met de CO2-emissies. Eerst verschenen de hybrides, daarna de elektrische auto's op batterijen waarvan de doorbraak dit jaar verwacht wordt. En reeds duiken de eerste auto's met brandstofceltechnologie op. Het gaat om auto's die elektrisch worden aangedreven maar tegelijkertijd twee van de nadelen van die techniek pareren : de lange oplaadtijd en de geringe autonomie. Dat kan doordat ze in drie minuten volgetankt zijn met waterstof, het meest voorkomende element in het universum. Die waterstof wordt vervolgens gebruikt om elektriciteit op te wekken, met als enige nevenproduct waterdamp. Een echte revolutie omdat die propere energie ook arme landen onafhankelijk zou maken van de olielobby. Hyundai bouwde twaalf jaar geleden al zijn eerste auto met brandstofceltechnologie, terwijl Mercedes resoluter dan wie ook inzet op een toekomst met waterstof. In de buurt van Brussel reden we over een kort traject zowel met de Hyundai ix35 FCEV als met de Mercedes B-klasse F-CELL. We waren opgetogen over de stille technologie en de snelle acceleraties, eigen aan elektrische voertuigen waarvan het maximale motorkoppel meteen ter beschikking staat. Ook de ruimte die door de technologie wordt ingenomen, is beperkt. Zo gaat er geen plaats verloren voor de passagiers en wordt slechts een klein deel van het koffervolume opgeofferd. Niets dan voordelen, hoor ik u zeggen, was het niet dat waterstof eerst losgekoppeld moet worden van het element waarmee het in de natuur voorkomt. Als dat door middel van wind- of zonne-energie kan gebeuren, kunnen we echt spreken van een zuivere energiebron. Maar zover zijn we nog niet. Het tweede probleem is de distributie, omdat daarvoor een netwerk van opslagplaatsen en tankstations moet worden uitgebouwd. Dr. Dieter Zetsche, algemeen directeur van Mercedes-Benz, gelooft rotsvast in waterstoftechnologie en merkt graag op dat die ook toegepast kan worden op zware trucks. Bovendien experimenteert zijn bedrijf met het opslaan van waterstof in vaste vorm, zodat de carrosseriestructuur tegelijkertijd als opslagtank kan worden gebruikt. Dat is een tweede revolutie. De Amerikaanse topeconoom Jeremy Rifkin spreekt van een derde industriële revolutie waarin elk gebouw door middel van de zon of de wind zijn eigen elektriciteit opwekt. Fossiele brandstoffen worden vervangen door hernieuwbare energie, die wordt opgeslagen in de vorm van waterstof. De investeringen om het hele systeem op poten te zetten, zijn kolossaal, maar dat schrikt Dr. Dieter Zetsche niet af. In deze sombere tijden spreekt hij van een nieuwe groei door innovatie, die zowel voor werk zal zorgen als voor een propere omgeving.Door Pierre Darge