Amper tijd om mijn winterplunje in te ruilen voor een luchtig hemdje en slippers of we worden naar een glanzende limo geleid. Een achterbank met lederen clubzetels en een panoplie aan multimedia moeten het ons tijdens de rit naar Musandam aangenaam maken. Want aan landschapsschoon valt er tussen Abu Dhabi en het noordelijkste brokje Oman, dat afgezonderd van de rest van het land als een eilandje te midden van de Emiraten ligt, niet veel te beleven. Pas over de grens gaat het landschap glooien en daagt het bergmassief voor ons op.
...

Amper tijd om mijn winterplunje in te ruilen voor een luchtig hemdje en slippers of we worden naar een glanzende limo geleid. Een achterbank met lederen clubzetels en een panoplie aan multimedia moeten het ons tijdens de rit naar Musandam aangenaam maken. Want aan landschapsschoon valt er tussen Abu Dhabi en het noordelijkste brokje Oman, dat afgezonderd van de rest van het land als een eilandje te midden van de Emiraten ligt, niet veel te beleven. Pas over de grens gaat het landschap glooien en daagt het bergmassief voor ons op. Zighy Bay ligt van de buitenwereld afgesneden door een 1200 meter hoge bergrug. De limo blijft achter en een krachtige jeep neemt het klauterwerk over. Tot voor een jaar was er alleen een karrenspoor naar de baai en het vissersdorp. Vanop de top is het zicht over de weidse baai verbluffend. Tegen de imposante bergrug van koraalrots lijkt het resort speelgoed en versmelten de gebouwen als een kameleon met de omgeving. De grootste verrassing is echter dat wie het wenst, in plaats van netjes met de jeep voor de hoteldeur te worden gedropt, zijn entree in James Bondstijl kan maken met een parapente. Mijn limogenote krijgt de eer toegewezen en ik kan slechts groen van afgunst het schouwspel door de cameralens gadeslaan. Hideaway Zighy Bay is voorlopig de laatste telg van de snel uitbreidende Six Senses Resorts. Begin de jaren negentig startte het sprookje van Eva Malström en Sonu Shivdasani, met een eiland in de Malediven. Dat was een huwelijkscadeau van de Indiër aan zijn Zweedse schone en voormalig topmodel. Het koppel bouwde er zijn eerste luxeresort. Door het succes volgden er meer, het ene al luxueuzer dan het andere, eerst op de Malediven, later in Thailand en de buurlanden en sinds 2008 voor het eerst in het Midden-Oosten. Musandam is getooid met een imposant bergmassief met pieken tot 2400 meter. De ongerepte natuur en woeste schoonheid van het Omaanse schiereiland, dat als een exclave gevat zit tussen de emiraatstaten, staat in schril contrast met het vlakke woestijnlandschap van buurland Dubai. Daar zorgt het Hadjargebergte voor, dat zich als een natuurlijke buffer tussen de immense woestijnvlakte en de kustlijn van het sultanaat uitstrekt. Rond de ingesloten baai rijzen okergele bergflanken loodrecht op uit het turkooizen water van de Indische Oceaan. Het schiereiland wordt wel eens het Arabische Noorwegen genoemd, vanwege de talrijke inhammen en baaitjes langs de grillige kustlijn. Toen Sonu en Eva tijdens een rondreis in het Midden-Oosten in 2003 een bezoek brachten aan Zighy Bay, waren ze meteen in de ban van de ongerepte schoonheid. De obstakels om in dit afgelegen paradijs een hotel neer te poten waren niet gering, maar hun ambitie was groot. Voor hen was het dé plek om in de traditionele stijl van de Omaanse dorpen een resort te ontwerpen naar hun eigen ideologie : met een hoog gehalte aan ecochic en een minimale impact op de omgeving. Een succesformule die zijn doeltreffendheid al eerder bewees. Meer dan drie jaar duurden de werken maar het resultaat is meer dan verrassend. Geen opvallende glamour en glitter, zoals we in de Emiraten gewend zijn, maar onopvallende optrekjes van palmtakken, steen en hout, zoals de traditionele dorpswoningen, gescheiden door zandpaden. Ook binnen de muren van de majlis, de afgesloten binnenkoer, blijft het cabane-gevoel dankzij de massieve houten meubelen, ruige canvasbekleding en een primitieve buitendouche. Een afsluiting van barasti, een oude bindtechniek met palmtakken en gevlochten palmvezels die vooral wordt gebruikt rond vissershuisjes, garandeert privacy en laat alleen door wat nodig is : zonlicht en een zeebries om te genieten van het privézwembad en de gezellige loungehoek in Robinsonstijl. Het zou echter geen Six Sensesconcept zijn mocht er niet tot in de kleinste details nagedacht zijn over hoe de gasten verwend en verrast kunnen worden : fluweelzachte lakens van gekamd Egyptisch katoen, een wijnkoelkast, Illy-espressomachine en... keuze uit wel zestien verschillende hoofdkussens, gevuld met boekweit, water of het voor de Nasa ontwikkelde Tempur. Al bij het eerste hanengekraai laat ik me - uiteraard na een duik in het privézwembad - naar de top van de berg rijden. Er wacht een prachtig schouwspel als de zon door een waas van nevel haar frêle gloed over de ruwe bergflanken spreidt. Het panorama van de baai en het minuscule dorpje Zighy met zijn witgekalkte huisjes en blauwe moskee, is surreëel. Niet te verwonderen dat Eva en Sonu deze plek uitkozen om er hun gastronomisch restaurant Dining on the Edge neer te poten. Overigens niet de enige eetgelegenheid in Zighy Bay. Voor minder gesofisticeerd dineren is er Dining on The Sand, de Chill Bar of The Deli bij het zwembad. In de nabije toekomst wordt zelfs de bouw van een gastronomisch visrestaurant op het water, Bites, gepland. Wie echter rust en privacy verkiest, kan op elk uur van de dag eten laten aanrukken naar de eigen villa of in de keuken van een Spa Pool Villa Suite een voltallig kookteam aan het werk zetten. Een barbecue, een romantische tête-à-tête op het strand of op het dak van het torengebouw met een weids zicht op de baai, behoren eveneens tot de opties. Zijn luieren, genieten van de sublieme setting of dobberen in het lauwe water niet voldoende om de dagen zinvol door te brengen, dan brengt het Life-programma redding. Leisure Innovative Fun Experiences voorziet in een waaier aan activiteiten in en rond Zighy Bay. Waaronder bergbeklimmen, mountainbiken, diepzeeduiken, archeologische uitstapjes, nachtsafari's, Arabische kookles (Italiaanse voor de Arabieren !) en zelfs daguitstapjes naar Dubai. Ik kies voor een dagje op zee met een traditionele dhow. Lahiru, mijn privébutler, een aardige jongeman met thuisland Sri Lanka, rijdt me met een golfkarretje naar de aanlegsteiger. Duizenden glinsterende visjes zwemmen in scholen in het glasheldere water rond de houten romp van de boot. Ik installeer me op het bovendek om te genieten van een zonnebad en de grootsheid van de omgeving. Na een uurtje varen we voorbij een diep ingesneden baai. Een enorm jacht ligt er naast een handvol andere schepen voor anker, met aan een lang touw een tiental jetski's netjes op een rij. Het blijkt een zondags uitstapje van een sjeik met zijn gevolg... Ook een beetje surreëel. Niet alleen scoren de Six Senses Resorts hoog op exclusiviteit en privacy, ook op ecologisch en sociaal vlak spelen ze een voortrekkersrol. Duurzaamheid, respect voor de natuur en steun aan de lokale bevolking zijn vaste ingrediënten. In 2007 kreeg de groep een award als meest milieuvriendelijke reisonderneming en een Green Globe 21-certificaat dat garant staat voor ecovriendelijk toerisme. Zowel in de dagelijkse werking als in de buitenactiviteiten wordt de lokale bevolking zoveel mogelijk betrokken. Gezien de extreme ligging en moeilijke bereikbaarheid wordt in Zighy Bay nog een extra inspanning geleverd om de ecologische voetafdruk minimaal te houden. Zo wordt het verbruikte water ter plaatse gezuiverd en gerecycleerd, het afval gereduceerd en de gasten aangemoedigd om zuinig te zijn met energie, hun lege plastic flesjes en verbruikte batterijen mee naar huis te nemen en deel te nemen aan de maandelijkse clean-up day, een gezamenlijk uitje naar een nabijgelegen strand of baai om het aangespoelde vuil te ruimen. Een bijdrage aan het goede doel kan natuurlijk ook niet ontbreken. Lang voor Brangelina en Madonna met hun glamourdollars weeshuizen steunden, sloten de Six Sensesresorts zich aan bij Care For Children en Restaurants against Hunger, organisaties die in samenwerking met Unicef, kinderverwaarlozing en ondervoeding tegengaan. In de praktijk betekent dit dat wie een pluchen kameeltje koopt of een barbecue op het strand bestelt, een persoonlijke bijdrage levert aan de liefdadigheidsorganisaties. Uiteraard herbergt dit luxeoord ook een spa. Op het zandpad erheen ontmoet ik een koppel geitjes dat gretig aan een acaciaboom sabbelt. Naast dadelpalmen zowat het enige groen dat in dit woestijnklimaat overleeft. Binnen in het zandkleurige gebouw heerst de stilte van een heiligdom. Het waren Eva en Sonu die met hun Six Senses Spa's zowat als eersten exotische verwenvakanties koppelden aan holistische massages en er hun uithangbord van maakten. Ook op Zighy Bay beoogt men de ultieme harmonie tussen mens en omgeving om stress te bannen en de innerlijke balans terug te vinden. Maar in tegenstelling tot de traditioneel oosters geïnspireerde therapieën waarvoor de Six Senses Spa's bekendstaan, gaat men op Zighy Bay de Arabische verwentoer op. Voetmassages en body scrubs met zwarte zeep, essentiële oliën van bittere sinaasappels, basilicum en munt, baden van melk, honing en rozenessence in Cleopatrastijl, traditionele hennahaarverzorging of een Rose Hammam Ritual met de geur van damascusrozen zijn slechts een greep uit het aanbod. Een Arabische schone komt de patio binnen en leidt me naar een kamer met zicht op een kleine binnentuin getooid met palmboom. Ik neem plaats op de tafel en geef me over aan de behendige vingers van de therapeute en zeg voor even deze aardbol vaarwel. Tekst en Foto's Kat De Baerdemaeker