De streek rondom Cranbrook in het Engelse graafschap Kent genoot al in de Saksische en Romeinse tijden een zekere faam vanwege de wevers die er werkten. Toch waren hun producten niet van topkwaliteit en toen koning Edward I de Nederlanden bezocht, stond hij verbaasd over de kwaliteit van het werk dat daar werd geleverd. Daarom trok hij Vlaamse wevers aan en John Kemp, de eerste Vlaming die in 1331 de plas overstak, ontdekte in Kent kuddes schapen en vijvers: precies wat hij nod...

De streek rondom Cranbrook in het Engelse graafschap Kent genoot al in de Saksische en Romeinse tijden een zekere faam vanwege de wevers die er werkten. Toch waren hun producten niet van topkwaliteit en toen koning Edward I de Nederlanden bezocht, stond hij verbaasd over de kwaliteit van het werk dat daar werd geleverd. Daarom trok hij Vlaamse wevers aan en John Kemp, de eerste Vlaming die in 1331 de plas overstak, ontdekte in Kent kuddes schapen en vijvers: precies wat hij nodig had. Hij vestigde zich er met vele collega's die het water gebruikten om molens aan te drijven die de energie leverden voor de Vlaamse kneep die in Engeland als the fulling bekend staat: zware hamers kloppen het vet uit de wol. Op het hoogtepunt van de wolweverij bevonden zich in Cranbrook alleen al 18 fulling mills en toen koningin Elisabeth in 1573 het stadje bezocht, sliep ze in het kasteel van Sissinghurst en wandelde over een pad van rode geweven stof één mijl ver, tot in de Old Cloth Hall waar ze de lunch gebruikte, en waar wij vanavond slapen. Cranbrook is een op zichzelf teruggeplooid stadje en zonder aanwijzingen weet niemand de Old Cloth Hall te vinden, waar een wat eigenzinnige maar energieke Mrs. Katherine Morgan de plak zwaait. Het gebouw dateert van 1490, één vleugel werd een eeuw geleden aangebouwd en één van de schoorstenen helt vervaarlijk naar achteren. Als we aankomen, wordt in de drawing room bij het brandend haardvuur meteen een dampend kopje thee klaar gezet. Onze gastvrouw trouwde veertig jaar geleden en nam haar intrek in het huis dat ze twintig jaar geleden, toen haar man overleed, tot een succesvolle b&b omtoverde. Sommige gasten komen al vijftien jaar naar het middeleeuwse juweeltje en gebruiken het als uitvalsbasis voor de verkenning van de streek. "De meeste gasten zijn van het vasteland", zegt de gastvrouw. "Vooral in mei, als de rododendrons bloeien, is het moeilijk een plekje te vinden." We krijgen een ruime kamer met gevoerde gordijnen tot op de grond en met een four-poster bed toegewezen en een bijna even grote badkamer, aanvankelijk behoorlijk kil. Maar 's avonds is er vuur gemaakt en bewijzen de elektrische dekens hun diensten. Door het glas-in-loodraam kijken we uit op het gazon. En 's morgens zitten we in de ontbijtkamer voor een uitgebreid Engels ontbijt, al vonden we dat we voor een kamerprijs van 100 pond wel op versgeperst fruitsap mochten rekenen. The Old Cloth Hall telt drie kamers, waarvan de prijs varieert tussen 95 en 100 pond, inclusief Engels ontbijt. The Old Cloth Hall, Cranbrook, Kent, Groot-Brittannië. Tel. +44-158-071 22 20.Tekst en foto's Pierre Darge