Nadat Kit Haringtons personage Jon Snow aan het einde van seizoen 5 de sneeuw met zijn bloed donkerrood kleurde, werd er druk gespeculeerd over het lot van de populaire figuur uit Game of Thrones. Het internet was dan ook in alle staten toen Kit Harington in de buurt van de filmset in Belfast gezien werd. Het had immers kunnen betekenen dat Jon Snow toch nog niet helemaal dood was.
...

Nadat Kit Haringtons personage Jon Snow aan het einde van seizoen 5 de sneeuw met zijn bloed donkerrood kleurde, werd er druk gespeculeerd over het lot van de populaire figuur uit Game of Thrones. Het internet was dan ook in alle staten toen Kit Harington in de buurt van de filmset in Belfast gezien werd. Het had immers kunnen betekenen dat Jon Snow toch nog niet helemaal dood was. De Belfastenaren zelf liggen er niet wakker van. Al verslikten zij en de rest van Noord-Ierland zich serieus in hun #-leestekens toen op 7 april 2015 de leading man Belfast omschreef als een plek met maar drie verdiensten : dat het vaakst ontplofte hotel van Europa er staat, dat de noodlottige Titanic er gebouwd werd, en dat de meest deprimerende tv-reeks ooit er werd opgenomen, Game of Thrones dus. Sinds de acteur zich in de talkshow van Seth Meyers laatdunkend uitliet over de stad ging de hashtag #YouKnowNothingJonSnow een geheel eigen leven leiden. Dat Harrington Game of Thrones een deprimerende serie noemde, wordt de 29-jarige Brit nog het meest kwalijk genomen. Op het scherm mag het moord en doodslag alom zijn, erachter doet de reeks wat jarenlange vredesonderhandelingen nauwelijks voor elkaar kregen : de Noord-Ieren verenigen. Want in elke familie, of ze nu protestant of katholiek is, is er wel iemand die zijn baard laat staan of zijn haar niet meer wast om te kunnen meespelen als figurant. En elke Noord-Ier die een voertuig heeft waar meer dan twee mensen in passen, biedt Game of Thrones Tours aan. Kristian Nairn, de man die de vriendelijke reus Hodor speelt, is in zijn vrije tijd dj en organiseert Rave of Thrones-feestjes. In de buurt van Castle Ward in County Down heeft elk hotel en elke bed and breakfast wel een bed waar één of meerdere acteurs of actrices in geslapen hebben en op elk restaurantmenu staat een Game of Thrones-diner. Meer nog, Castle Ward wordt door niemand nog Castle Ward genoemd. Om de toeristen niet al te veel te verwarren zijn namelijk ook de locals het ding gewoon Winterfell beginnen te noemen, naar de naam die het kasteel in de serie draagt. Harington mag er mee lachen en het ramptoerisme noemen, maar Noord-Ierland heeft nog nooit zoveel internationale aandacht gehad die, als je de fictieve strijd om de IJzeren Troon even buiten beschouwing laat, niet met politiek of gewapende conflicten te maken heeft. Met één op vijf mensen die hun reisbestemming kiezen aan de hand van wat ze op televisie zien, levert Game of Thrones de Noord- Ieren ook keiharde ponden op. 'Location vacation' heet het fenomeen. Of 'set-jetting'. Het betekent dat je geen Lonely Planet-gids, maar een dvd-box gebruikt om je volgende vakantie te plannen. Het doel is de plekken bezoeken waar je favoriete film of serie werd opgenomen. Fans van The Sound of Music trekken al sinds 1965 naar Salzburg en omgeving, en de liefhebbers van Law-rence of Arabia zoeken hun vakantiegeluk al jaren in Wadi Rum. Maar het is pas sinds het succes van de Lord of the Rings-reeks ervoor zorgde dat Nieuw-Zeeland tegenwoordig meer buitenlandse bezoekers dan schapen en kiwi's telt, dat toerismebureaus aller landen zich voor set-vakanties zijn gaan interesseren. Nieuw-Zeeland is als thuisbasis van de Hobbits nog steeds de belangrijkste bestemming van de set-jetters maar ook in New York blijven Sex and the City Hot Spot Tours het goed doen. Ook minder voor de hand liggende plekken doen hun voordeel met de door televisie en film gegenereerde aandacht. Albuquerque, New Mexico bijvoorbeeld. Voordat de cast en crew van het drugsdrama Breaking Bad er neerstreken, was de belangrijkste attractie van de Amerikaanse stad het jaarlijkse heteluchtballonnenfestival. Dat heeft Sint-Niklaas ook. Maar wat Sint-Niklaas niet heeft, zijn de locaties van een televisiereeks die wereldwijd door miljoenen mensen bekeken wordt. Die heeft Noord-Ierland wel. Omdat al die plekken zo vlot bereikbaar zijn - wat overigens ook een enorm voordeel is voor de opnames zelf - is Noord-Ierland, meer nog dan Dubrovnik, Spanje, Marokko, Malta en IJsland, dé bestemming geworden voor Game of Thrones-fans met een reisbudget. Vandaag zie je in de wouden van Tollymore Forest Park plots mensen zoeken naar de plek waar Ned Stark en zijn zoons de direwolf puppies vonden, en daarom staat in datzelfde bos bij een open plek tussen de redwoods en de naaldbomen een gids foto's te tonen van een slachtpartij die de White Walkers daar hebben aangericht. Om dezelfde reden zie je aan de bast van de bomen in Audley's Field bij Strangford Lough overal A4tjes geprikt met 'Game of Thrones Cycle Trail' erop. Westeros, de fictieve middeleeuwse wereld die schrijver George R.R. Martin bedacht voor zijn op de troon azende personages, komt in Noord-Ierland perfect tot leven dankzij de spectaculaire locaties die de Britse provincie te bieden heeft. Sommige daarvan, zoals de Dark Hedges in County Antrim, zijn van zichzelf sprookjesachtiger dan een schrijver bedenken kan. De twee hagen van griezelig grillige beukenbomen staan in Game of Thrones langs de King's Road, maar waren ook voor hun televisieoptreden al één van de meest gefotografeerde natuurfenomenen in Noord-Ierland. Andere plekken zien er in het echt dan weer net iets minder indrukwekkend uit dan in het digitaal afgewerkte product. Zo zijn de Cushendun Caves de meest angstaanjagende plek op aarde wanneer Carice van Houten a.k.a. Melisandre er van een moordzuchtige shadowbaby ligt te bevallen, maar blijken ze op klaarlichte dag naast het meest aandoenlijke kustdorpje uit County Antrim te liggen. Ook Winterfell, in de boeken en de serie toch gerust een kloeke burcht te noemen, blijkt in werkelijkheid een paar stallen met een toren ernaast. Eén toren. De tweede is een volledig digitale creatie. Ook het omgekeerde komt voor. Aan de oevers van de Quoile River werd voor een begrafenisscène speciaal een houten ponton gebouwd en in plaats van die nadien te laten afbreken, besloot het plaatselijke gemeentebestuur de constructie te bewaren en er een Game of Thrones-infobord bij te plaatsen. Gevolg ? Waar vroeger enkel verdwaalde vogelaars gevonden werden, staan nu GoT-fans selfies te nemen. De smartphones komen sowieso van pas, want de enige manier om zeker te weten dat je op de juiste plek staat, is natuurlijk de scène in kwestie nog eens opnieuw bekijken op zoek naar herkenningspunten in het landschap. Dat blijkt ook geregeld nodig te zijn en het is meteen het grootste pijnpunt van het hele set-jetten. Waar de meeste kijkers nog wel een kleine kick zullen voelen wanneer ze een pijltje mogen schieten op precies dezelfde plek waar Jon Snow en Robb Stark het hen voordeden, moet je al echt een hardcore fan zijn om dezelfde thrill te voelen op de plek waar Brienne of Tarth met een sloepje aanmeerde in een scène die amper enkele seconden duurt. Door het vertederende enthousiasme waarmee zowat de gehele Noord-Ierse bevolking Game of Thrones omarmt en door de soms wat onbeholpen manier waarop ze er een centje mee probeert bij te verdienen, zou je haast vergeten dat Noord-Ierland meer is dan enkel het decor van een populaire serie. Maar het zal waarschijnlijk wachten worden tot al die andere uitstekende redenen om het noorden van het eiland te bezoeken - het geologische fenomeen Giant's Causeway, de Carrick-a-Rede Rope Bridge, de politieke muurschilderingen van Belfast, het uitstekende Titanic-museum - hun opwachting maken in seizoen 6 voordat ze de aandacht krijgen die ze verdienen. Op www.discovernorthernireland.com vind je een heel Game of Thrones-hoofdstuk dat een kaart en informatie geeft over de gebruikte locaties. Op www.ireland.com vind je informatie over reizen naar en in Ierland.Tekst: Sam De WildeDe griezelige beukenbomen langs Game of Thrones' King's Road waren vroeger ook al een gretig gefotografeerd natuurfenomeen Kristian Nairn, die de vriendelijke reus Hodor speelt, is in zijn vrije tijd dj en organiseert Rave of Thrones-feestjes