Het was Maria Verhaegen die aan de Grote Markt boven het eeuwenoude café De Zalm en recht tegenover de middeleeuwse Lakenhal het eerste hotel van Herentals opende. Zij heeft het café en het reizigershotel tot haar 82ste geleid en was een bekende figuur in Herentals en omstreken. Nu is het kleinzoon Frank Rastelli die de touwtjes in handen heeft. Hij verbouwde de zaak drastisch maar met respect, waarbij hij de historische gevel behield en de bioscoopzaal liet afbreken, en palmde het aanpalende café in om er restaurant Bain-Marie neer te zetten. Na de verbouwingen werd het oude meubilair in het café terugge...

Het was Maria Verhaegen die aan de Grote Markt boven het eeuwenoude café De Zalm en recht tegenover de middeleeuwse Lakenhal het eerste hotel van Herentals opende. Zij heeft het café en het reizigershotel tot haar 82ste geleid en was een bekende figuur in Herentals en omstreken. Nu is het kleinzoon Frank Rastelli die de touwtjes in handen heeft. Hij verbouwde de zaak drastisch maar met respect, waarbij hij de historische gevel behield en de bioscoopzaal liet afbreken, en palmde het aanpalende café in om er restaurant Bain-Marie neer te zetten. Na de verbouwingen werd het oude meubilair in het café teruggeplaatst. Zo bleef De Zalm een typisch Kempens café waar de lokale bevolking neerstrijkt voor een koffie, die wordt gezet in ouderwetse Wiskeman-filters, of voor een goed glas bier aan de naoorlogse marmeren toog. Herentals telt vele cafés, maar is gastronomisch onontgonnen terrein. Gaat men uit eten, dan gaat men naar de Italiaan. Misschien is het daarom dat er nog een beetje onwennig op Bain-Marie wordt gereageerd. Wij kwamen op een uiterst rustige doordeweekse avond en geraakten in de war door het verkeersplan. De Grote Markt werd recentelijk heringericht en obstakels en bloembakken zijn zo geplaatst, dat niemand meer weet waar de voetganger en waar de automobilist thuishoort. De moderne architectuur van restaurant Bain-Marie contrasteert aangenaam uitdagend met de stijl van het hotel. Architect Stijn Peeters gaf het restaurant een façade van blauwsteen en witte zandsteen en het rechtlijnige interieur werd opgebouwd uit degelijke materialen, zoals graniet, roestvrij staal en glas. Houten vlakken en geraffineerde tafelverlichting brengen warmte en sfeer. Zaalmeester Frank Janssens heeft zijn voorkomen aangepast aan het uitgezuiverde designinterieur en presenteert met brio een gevarieerde spijskaart en een wijnkaart die een gezonde keuze uit nieuwe-wereldwijnen vermeldt. Chef-kok van dienst is Joost Van den Ede. Hij was onder meer vijf jaar chef-kok van de Gentse Holiday Inn en kreeg van baas Frank Rastelli de opdracht om met betaalbare ingrediënten iets lekkers en lichts tevoorschijn te toveren. Wild, vis en verse kruiden zijn favoriet. Culinaire stokpaardjes zijn: roggenvleugel met xeresboter, kappertjes en aardappelmousseline (675 fr.) en gebakken kalfszwezerik met groentemozaïek en chardonnaysaus (910 fr.). Wij kozen krab (uit blik) in citroenroom met waaier van avocado en mango en een hoorn van gebakken filodeeg en waren meer tevreden over de smaak dan over de presentatie (585 fr.). Als hoofdgerecht kozen wij kabeljauw, die gestoomd op het bord kwam met reepjes prei, voorgekookte, zeshoekig gesneden aardappels en een witte-wijnsaus met het parfum van salie (695 fr.). Het glas werd die avond gevuld met een uitbundig-weelderige Chardonnay, Hamilton Russel Wineyards '99 (1075 fr.). Als (te) makkelijk nagerecht kwam een torentje van plakjes Golden-appel en geitenkaas (op de kaart vermeld als 'lasagne'), opgediend met een sausje van Luikse siroop (235 fr.). Bain-Marie is voor Herentals een stap in de goede richting! Hotel De Zalm: Grote Markt 21, 2200 Herentals. Tel. 014-28 60 00 (24 luxedriesterrenkamers van 2500 tot 3200 fr.) Privé-zaaltjes beschikbaar. Restaurant Bain-Marie: Grote Markt 23. Menu van de chef 1595 fr. (2395 fr. met wijnen). 's Zomers kan men tafelen op het binnenterras. www.dezalm.be. XX (twee koksmutsjes) De beoordeling gaat ................. .Pieter Van Doveren / Foto: Jan Caudron