S tijn Bauwens en Veerle Quintens zijn jong maar staan met beide voeten op de grond. Stijn groeide op in het kunstrestaurant van zijn ouders, waar Veerle wel eens kwam helpen. Veerle ging in de leer in het Brugse restaurant Ambrozius, terwijl Stijn aan de slag ging in het beroemde visrestaurant L'Ecailler du Palais Royal (Brussel) en vervolgens twee jaar werkte in de Brugse Karmeliet naast Geert Van Hecke, de beste kok van Vlaanderen. Drie jaar geleden kocht het duo het molenaarshuis van Klemskerke, met de bedoeling er later een restaurant te beginnen. Dat gebeurde sneller dan was gepland. Het molenaarshuis werd radicaal gerestaureerd: op de trap, de buitendeur en het plafond na, veranderde alles. Vanonder het puin verrees geen nieuw, stijf gastronomisch restaurant maar een 'laagdrempelige' bistro/tearoom, waar je welkom bent voor een pannenkoek met suiker (90 fr.) of goudgeel gebakken slibtongetjes met hoeveboter (665 fr.).

Het boerendorpje Klemskerke ligt op de toeristische route naar De Haan. In de zomer trekken horden automobilisten, fietsers en wandelaars aan het dorpje voorbij. 's Winters is er alleen wat verkeer in de weekends. Wij kwamen op een rillerige maandagavond en waren verbaasd over de toeloop. Regenvlagen deden het terras blank staan en de meer dan twee eeuwen oude molen naast het restaurant was in de natte nevel nauwelijks zichtbaar. Gelukkig was het binnen warm en gezellig. De tafels staan opgesteld rond een centraal gebouwde doorkijkhaard, er flakkeren vlammetjes alom en zachte, zonnige kleuren brengen zuiderse warmte. In een bistro zijn tafelkleden overbodig. Essentieel zijn andere zaken, zoals linnen servetten en gekoelde glazen voor de witte van Hoegaarden. Er is een bescheiden spijskaart met Belgische gerechten en die worden aangevuld met enkele seizoengebonden suggesties. Stijn beschouwt het als een erezaak om alles zelf te bereiden, tot het gebak van de tearoom toe. Heel wat van de door hem gebruikte producten komen uit de streek, zoals boerenboter, melk, eieren, geitenkaas, appels en aardappels. Veerle gaat kordaat te werk en charmeert door haar oprechte vriendelijkheid. Bij het overhandigen van de spijskaart verwittigt zij attent dat de paling in 't groen is uitgeput. Wij genoten van: uiterst correcte kroketten van Zeebrugse garnalen met gefrituurde peterselie (325 fr.), het blanke vlees van kabeljauw opgediend met aardappelpuree, compote van tomaten, gefrituurde uiringen en blanke botersaus (630 fr.) en ovenappel in jasje van bladerdeeg, opgediend met zelfgedraaid ijs (135 fr.). In de Kruidenmolen perfectioneert men de eenvoud, en dat is het herontdekken waard.

De Kruidenmolen: Dorpsstraat 1, 8420 Klemskerke-De Haan. Tel. 059/23.51.78. Woensdag gesloten (behalve in juli en augustus).

XXXX (vier koksmutsjes)

De beoordeling van de keuken gaat van 1 tot 5 koksmutsjes: 1 = negatief; 2 = redelijk; 3 = positief; 4 = aanbevelenswaardig; 5 = uitmuntend.

Pieter Van Doveren / Foto Jan Caudron