Het Festival of Speed, dat het voorbije weekend in het Engelse Goodwood plaatsvond, is in korte tijd tot een fenomeen uitgegroeid. Het is niet alleen opwindender dan een Formule 1-Grand Prix en gevarieerder dan een autosalon, het is vooral van een zelden geziene toegankelijkheid.
...

Het Festival of Speed, dat het voorbije weekend in het Engelse Goodwood plaatsvond, is in korte tijd tot een fenomeen uitgegroeid. Het is niet alleen opwindender dan een Formule 1-Grand Prix en gevarieerder dan een autosalon, het is vooral van een zelden geziene toegankelijkheid. Lord March, eigenaar van het domein, vergezelde als kind zijn grootvader toen die in 1948 een klimkoers hield in zijn tuin. En later was hij weer van de partij toen opa op het aanpalende vliegveld een racecircuit uittekende. Negen jaar geleden werden die herinneringen de lord te machtig en verwezenlijkte hij een jongensdroom: de meest legendarische automobielen en de nog overlevende helden uit die tijd weer samenbrengen. Het eerste jaar beantwoordden 25.000 enthousiastelingen de oproep om een weekend naar het domein af te zakken voor het nostalgische treffen. Intussen trekt het evenement meer dan 100.000 bezoekers, en is het veel meer geworden dan een klimkoers. Het festival is uitgegroeid tot een unieke verzamelplaats van zonderlingen en car buffs. Dit jaar vierde Mercedes er zijn honderdste verjaardag en Ford bracht zijn eerste raceoverwinning in herinnering, ook precies een eeuw geleden. Vijf Formule 1-stallen showden er hun nieuwste bolides, zelfs hedendaagse pk-helden verschenen op het appel en Cartier hield een zeer opgemerkte concours d'élégance. De absolute topper bij Cartier was natuurlijk Le Sabre, de concept car van General Motors die in 1951 door Harley Earl werd ontworpen, met een duidelijke knipoog naar de vliegtuigindustrie. Hij introduceerde onder meer de trend van de staartvinnen en de omgebogen voorruit. De tentoonstelling van twee dozijn uitzonderlijke Mercedessen uit het legendarische bedrijfsmuseum bracht zelfs de meest verwende liefhebber in vervoering, een eeuw nadat Jellinek zijn sportwagen Mercedes had gedoopt, naar zijn dochter. Voor de gelegenheid waren ook Stirling Moss en zijn legendarische SLR present. Nog uitzonderlijker was de aanwezigheid van Mephistofeles, de monsterlijke Fiat die in 1924 als laatste het wereldrecord snelheid op doordeweekse wegen brak met een duizelingwekkende run: gemiddeld 234 km/uur. Achter het stuur zat Ernest Eldridge, die de auto (die in 1908 als Grand Prix-wagen debuteerde) een paar jaar eerder had gekocht, het chassis had verlengd en daarin een zescilinder vliegtuigmotor met een slagvolume van 21,7 liter had gemonteerd. Een andere blikvanger was de Sweepstakes, the racecar that changed everything. We schrijven 1901 en Henry Ford voelde het succes door de vingers glippen. Zijn Detroit Automobile Company had een jaar eerder de deuren gesloten, nadat er slechts twintig wagens waren geproduceerd. Maar hij bleef geloven in de auto als massaproduct. Daarom ging hij op zoek naar centen en vond een paar kompanen bereid om hem te helpen bij de bouw van de Sweepstakes. Met die sportwagen won hij de eerste en enige race waaraan hij ooit zou deelnemen als piloot, tien rondjes op de hippodroom van Grosse Pointe in Michigan. Hij liet toen de beroemde constructeur en racer Alexander Winton achter zich. Fondsen werven was plots eenvoudiger, de geldschieters kwamen zelf tevoorschijn om de 38-jarige te hulp te snellen. Twintig maanden later kon hij zijn Ford Motor Company oprichten. Maar de bezoekers in Goodwood liepen niet alleen storm voor alles wat snel rijdt, lawaai maakt of van een oogstrelende elegantie getuigt. Het publiek verdrong zich ook langs het tuinpad voor die ene ademloos stille wedstrijd die bergaf werd betwist: die van de Soapbox Challenge - Goodwood Gravity Racing Club's Donwhill Contest. Zeepkistenraces zijn niet nieuw en in de Verenigde Staten trok de All-American Soap Box Derby in Akron bij tijden vijftigduizend enthousiaste fans. In Goodwood waren twintig teams op de uitnodiging van de lord ingegaan, gewapend met vierwielers waarvan de kostprijs de duizend pond niet mocht overschrijden. Toch waren er heuse 'fabrieksteams' present van Bentley, Honda, Lotus en Renault, net als de lords eigen Goodwood March Hare en de Grafton Spider van The Old Bicycle Company, of de AVD Windcheetah van de gelijknamige fabrikant van driewielerligfietsen. In de paddock waar ze bijeen stonden, heerste een jongensachtige opwinding voor de gestroomlijnde heren zich - alleen geholpen door de zwaartekracht - van de helling lieten afrollen en onderweg pieken van 90 km/uur bereikten. Wie het allemaal weer heeft gemist, kan op 14, 15 en 16 september naar de Revival Meeting, een heuse race voor historische wagens op het in ere herstelde circuit, waar Stirling Moss in 1962 wel zeer dicht bij de dood kwam. Wie zich uitdost in de stijl van de fifties kan ook in de paddock binnen. Info: +44-1243-75 50 00, www.goodwood.co.ukPIERRE DARGE