Alle wegen in Istanbul leiden naar Sultanahmet, een verplicht nummer voor elke toerist. Daar ligt in de achtertuin van de Blauwe Moskee het kookatelier Cooking Alaturka van de Nederlandse Eveline Zoutendijk. "Niets beters om je citytrip op smaak te brengen dan een kookcursus die je laat kennismaken met een van de belangrijkste culturele elementen van een land", zegt Eveline. Nadat ze haar sporen verdiende in prestigieuze hotels als The St. Regis in New York en het Parijse Georges V, startte Eveline, die zowel een diploma hotelmanagement als een koksdiploma van het Parijse Le Cordon Bleu op zak heeft, twaalf jaar geleden haar eigen hotel in Istanbul. De timing, drie dagen voor de beruchte elfde september, viel slecht. "Na de aanslagen in New York sloeg de crisis hard toe en moest ik diversifiëren", zegt ze. "Daarom ben ik met kookworkshops gestart." Het concept was toen nog vrij nieuw in Istanbul....

Alle wegen in Istanbul leiden naar Sultanahmet, een verplicht nummer voor elke toerist. Daar ligt in de achtertuin van de Blauwe Moskee het kookatelier Cooking Alaturka van de Nederlandse Eveline Zoutendijk. "Niets beters om je citytrip op smaak te brengen dan een kookcursus die je laat kennismaken met een van de belangrijkste culturele elementen van een land", zegt Eveline. Nadat ze haar sporen verdiende in prestigieuze hotels als The St. Regis in New York en het Parijse Georges V, startte Eveline, die zowel een diploma hotelmanagement als een koksdiploma van het Parijse Le Cordon Bleu op zak heeft, twaalf jaar geleden haar eigen hotel in Istanbul. De timing, drie dagen voor de beruchte elfde september, viel slecht. "Na de aanslagen in New York sloeg de crisis hard toe en moest ik diversifiëren", zegt ze. "Daarom ben ik met kookworkshops gestart." Het concept was toen nog vrij nieuw in Istanbul. Inmiddels heeft Eveline haar hotel overgelaten en legt ze zich met Cooking Alaturka uitsluitend toe op haar passie : koken. Turkije grenst aan diverse landen in het Midden-Oosten maar ligt ook aan de Middellandse Zee. Dat vertaalt zich in de keuken in een heerlijke mix van westerse en oosterse tradities. Een echte smaak- en kleurenbom, volgens Eveline. "Turkse chefs maken royaal gebruik van tomaten, knoflook, dille en platte peterselie maar ook van typische kruiden uit het Midden-Oosten zoals kaneel, komijn en munt. De ontdekking van deze smaakcombinaties was voor mij een bijna sensuele belevenis." Zinnenprikkelend klinken alvast de namen van bepaalde gerechten zoals 'Vrouwendijen' (gehaktballen die hun naam danken aan de ovale vorm, niet aan het vlees), 'De Navel van de Dame' of 'Lippen der Geliefden'... En wat moeten we ons voorstellen bij Imam Bayildi of 'de imam die in zwijm viel' ? "Niemand weet precies of de imam flauwviel door vraatzucht, dan wel doordat zijn echtgenote de hele bruidsschat - de kruiken olijfolie - er al na enkele weken had doorgejaagd om dit auberginegerecht te kunnen bereiden", lacht Eveline. Feit is dat deze gestoofde aubergines een van de populairste gerechten zijn in de Turkse keuken. Ze staan bij Cooking Alaturka dan ook vaak op het menu. "Turks koken is wat bewerkelijk, maar moeilijk kun je het niet noemen, eerder tijdrovend." Deelnemers aan haar workshops leren, na een korte inleiding in de Turkse keuken en in de geschiedenis van de gerechten, een evenwichtig vijfgangenmenu bereiden, dat verandert volgens het seizoen. Ottomaanse klassiekers zoals gevulde wijnbladeren worden afgewisseld met meer regionale specialiteiten. Daarna schuift iedereen samen gezellig aan tafel. Chef Feyzi Yildirim, met wie Eveline al vele jaren samenwerkt, komt uit het zuidoosten van Turkije waar men kwistig omspringt met look, kruiden en peper. Toch is de Turkse keuken niet echt pikant, wel pittig, met subtiel gebruik van kruiden. En hoewel Turkse chefs bekendstaan om hun vasthoudendheid aan tradities, en gerechten van generatie op generatie op dezelfde manier worden bereid, probeert Eveline de recepten hier en daar wat aan te passen aan de smaken van deze tijd. "Vooral wat betreft het olie- en suikergehalte", lacht ze. Ook Istanbul zelf evolueert mee met de tijd. "Toen ik hier twaalf jaar geleden aankwam, vond je uitsluitend Turkse ingrediënten en restaurants. Maar zoals in elke wereldstad heb je hier nu ook van die internationale ketens die eenheidsworst serveren en schieten de trendy restaurants, die een zogenaamde fusiekeuken brengen, als paddenstoelen uit de grond. Jammer genoeg zijn veel Istanbullu's meer gefocust op de inrichting van een eethuis en op het zien en gezien worden dan op wat er op het bord komt en zijn de prijzen niet in verhouding met de kwaliteit. Gelukkig zijn er enkele uitzonderingen. De jongens van Changa bijvoorbeeld, leveren al jarenlang goed werk. Onlangs openden ze een tweede restaurant, Müzedechanga, in het Sabanci Museum in Emirgan. Het is de bekende Australische chef Peter Gordon die er het menu samenstelde. Ook Mikla, van Istanbuls wonderboy Mehmet Gürs, serveert constante kwaliteit. Voor het overige : veel confusion en weinig fusion. De traditionele Turkse keuken is nog de beste optie." Cooking Alaturka, Akbiyik Caddesi 72A, Sultanahmet, Istanbul. +90 212 458 59 19, +90 536 338 0896. 60 euro per persoon voor een halve dag (les, lunch en drank inbegrepen). info@cookingalaturka.com,www.cookingalaturka.com Het volledige programma van de Week van de Smaak vindt u op www.weekvandesmaak.be. Door Melanie Turman Foto's Kat De Baerdemaeker