Marketeers prediken al jaren de kracht van een authentieke geschiedenis om een merk geloofwaardigheid te geven. Desnoods wordt een goed verhaal verzonnen. Dat laatste heeft het huis Vuitton, opgericht in 1854, niet nodig. Er is wel degelijk een geschiedenis te vertellen. De tentoonstelling Voyage en capitale schetst de opgang van malletier Louis Vuitton tegen de achtergrond van het Parijse culturele leven en de maatschappelijke veranderingen in de afgelopen anderhalve eeuw.

De jonge Louis Vuitton (1821-1892), afkomstig uit een bescheiden familie in de Jura, stapte als tiener naar Parijs om er werk te vinden. Hij kon aan de slag bij layetier-emballeur (kistenmaker) Maréchal, waar hij het vak van koffermaker leerde - travel light was in die tijd een onbekend begrip, wie reisde nam zijn hele hebben en houden mee.

Louis Vuitton werkte zich op tot favoriet van keizerin Eugénie, de echtgenote van Napoleon III, en opende in 1854 zijn eerste eigen zaak. De grondslag voor het imperium dat het modehuis nu is, werd toen gelegd. Vuitton was een vernieuwer : in een tijd dat koffers een gewelfd deksel hadden als van een houten kist, maakte hij platte koffers die minder plaats innamen bij het vervoer. Hij werkte ook met een nieuw, waterbestendig canvas en verstevigde de koffers met metalen stroken. Hij zorgde er eveneens voor dat zijn koffers luxeobjecten werden. Omdat er toen al kopieerders op de kust waren, creëerde hij zijn eigen toile met motief. Het bekende Damier-blokjesmotief - tot op vandaag een succesnummer - dateert van 1888.

De tentoonstelling belicht ook de oorsprong van het veel gekopieerde monogramlogo (de beige letters LV op een bruine achtergrond, met daarnaast gestileerde bloemmotieven). Dat logo heeft Louis Vuitton zelf nooit gezien, het was een ode van zoon Georges aan zijn vader. Waar de inspiratie voor dat monogram vandaan komt, is onzeker. Er circuleren enkele theorieën. Japanse invloeden zegt de een, gotische elementen uit de Notre-Dame zegt de ander. Er is ook een geestige down-to-earth verklaring : het monogram zou geïnspireerd zijn door het motief op de keukentegeltjes in het familiehuis in Asnières.

Verder kan de bezoeker zich op de expositie vergapen aan indrukwekkende speciale bestellingen, zoals de Tea Case (1926), een koffertje met een art-decotheeservies, of op maat gemaakte Vanity Cases, beautycases met kristallen flacons en borstels en kammen met ivoren handvaten. De componist Stokowski reisde de wereld rond met zijn Vuitton-'reisbureau' : een grote koffer die opengeklapt een volwaardige secretaire werd. Verder zijn er hoedenkoffers, koffers om wel twintig paar schoenen mooi in op te bergen, en chique koffertjes vol... werktuigen om een auto weer aan de praat te krijgen.

Aan het eind van de tentoonstelling wordt de link gelegd met het heden : in het Vuittonatelier in Asnières, vlakbij Parijs, worden nog steeds bestellingen op maat gemaakt. Zo bestelde Karl Lagerfeld een koffer voor zijn iPodattributen en zijn er twee enorme koffers te zien die gemaakt werden in samenwerking met Damien Hirst.

-

Voyage en Capitale. Louis Vuitton & Paris. Musée Carnavalet, 23, rue de Sévigné, 75003 Paris. www.carnavalet.paris.fr

DOOR TRUI MOERKERKE

DE TENTOONSTELLING BELICHT DE VERNIEUWENDE ROL DIE DE KOFFERMAKER SPEELDE IN DE CULTURELE GESCHIEDENIS VAN DE FRANSE HOOFDSTAD.