Mijn ambitie is om een zeer goede plattelandsherbergier te zijn", zegt Vincent Gardinal (43), bescheiden maar eerlijk. Zoals een dokter of een priester dat soms doet, heeft hij ervoor gekozen om zijn beroep uit te oefenen op de buiten, dicht bij zijn 'kudde'. Hoewel hij het woord gastronomie niet vlug in de mond neemt, wijdt hij zich met hart en ziel aan zijn missie. Solre-Saint-Géry, in de laars van Henegouwen, vlakbij de Franse grens, ligt nu eenmaal ver van alles. Maar hier voelt hij zich in zijn element. De plek inspireert. Geflankeerd ...

Mijn ambitie is om een zeer goede plattelandsherbergier te zijn", zegt Vincent Gardinal (43), bescheiden maar eerlijk. Zoals een dokter of een priester dat soms doet, heeft hij ervoor gekozen om zijn beroep uit te oefenen op de buiten, dicht bij zijn 'kudde'. Hoewel hij het woord gastronomie niet vlug in de mond neemt, wijdt hij zich met hart en ziel aan zijn missie. Solre-Saint-Géry, in de laars van Henegouwen, vlakbij de Franse grens, ligt nu eenmaal ver van alles. Maar hier voelt hij zich in zijn element. De plek inspireert. Geflankeerd door zijn trouwe Engelse buldog Edgar vertelt de kok hoe dat komt. "Wie hier komt eten, heeft een rit van minstens een half uur achter de rug. De Priorij ligt nu eenmaal in the middle of nowhere. Een warme, gulle ontvangst is wel het minste dat wij kunnen bieden. De gasten moeten zich welkom voelen vanaf de eerste seconde. Ik begroet ze persoonlijk als ze aankomen en neem afscheid als ze vertrekken. Zo weten ze dat de kapitein op de brug staat." De chef waakt erover dat het hele verdere verloop van de maaltijd van hetzelfde niveau is. Voor Gardinal is het essentieel dat zijn gasten genieten van genereuze, smaakvolle gerechten die het de moeite waard maken. "Als je restaurant zich in zo'n uithoek bevindt, kun je de mensen geen consommé van aardappelschillen voorschotelen. Je moet ze een goed gevoel geven, verwennen, in de traditionele betekenis van de gastronomie." Gardinals grote voorbeelden zijn revolutionaire chefs als Michel Guérard en Alain Chapel, die uitgroeiden tot vaste waarden. "Zij zijn mijn dichters, mijn mentors." Gardinal, geboren in Houdeng, is een rasechte Henegouwenaar. Hij volgde een klassiek parcours, dat hem van de hotelschool naar de tweesterrenzaak van Eddie Van Maele leidde, tot hij bij toeval de Priorij van Saint-Géry ontdekte. Hij nam de zaak over in 1996 en verwierf al snel een Michelinster. De pijlers van zijn succes zijn trouw aan zijn basisprincipes, constante kwaliteit en 'nabijheid'. "Respect voor het product, voor de klant en voor het seizoen zijn voor mij fundamenteel", zegt Vincent. Hij gebruikt principieel zo veel mogelijk lokale producten, voor zover ze de beste kwaliteit garanderen. Dat geldt bijvoorbeeld voor zijn samenwerking met Pierre Molle, een uitzonderlijke slager "die alles zelf doet". Een aanpak die helemaal spoort met de manier waarop Gardinal te werk gaat. Want de smaak van het terroir ligt in de handen van de mensen die er dag in dag uit mee bezig zijn. Hostellerie Le Prieuré Saint-Géry, rue Lambot 9, 6500 Solre-Saint-Géry (Beaumont). 071 58 97 00. www.prieurestgery.be DOOR MICHEL VERLINDEN & FOTO'S KRIS VLEGELSMijn leidraad is respect, voor het product, voor het seizoen, voor de gast aan mijn tafel