De kop van het stuk in Time-magazine over de hetze rond ?Amistad? liegt er niet om : ?Steven Stealberg ?? Nog voor de nieuwste film van de succesrijkste regisseur aller tijden in de Amerikaanse bioscoop kwam, had Steven Spielberg al een 10 miljoen dollar proces voor plagiaat aan zijn been.

In ?Amistad? vertelt Spielberg het ware verhaal van een opstand van zwarte slaven in 1839, van de processen die erop volgden en van de repercussies van deze rechtszaak op de verdeeldheid tussen Noord en Zuid over het afschaffen van de slavernij, wat in 1861 tot een burgeroorlog zou leiden.

De klacht werd neergelegd door de zwarte schrijfster Barbara Chase-Riboud, die beweert dat het ?Amistad?-script schokkende gelijkenissen vertoont met haar historische roman ?Echo of Lions? uit 1989. Gezien de film op feiten steunt, zijn overeenkomsten onvermijdelijk de geschiedenis is toch van iedereen, zo luidt het argument van de verdediging. Maar volgens de schrijfster heeft de scenarist ook fictieve en dramatische elementen uit haar boek gejat. Over wie nu precies de verantwoordelijkheid voor het script draagt, heerst ook al onzekerheid. In vroege advertenties werd het scenario toegedicht aan David Franzoni en Steven Zaillian. Maar intussen is Zaillian van de credits verdwenen, waarmee de oscar-winnende scenarist van ?Schindler's List? de dreiging van verstrikt te geraken in een ingewikkeld legaal kluwen ontloopt.

DreamWorks SKG, de filmstudio van Spielberg, Jeffrey Katzenberg en David Geffen, logenstraft alle beschuldigingen en nam een gevreesde advocaat onder de arm Bert Fields om hun zaak te bepleiten en te beletten dat de film ook uit roulatie wordt genomen.

Spielberg zelf houdt zich zo veel mogelijk op de vlakte. Toen ik vorige maand in New York deelnam aan de internationale pers- junket, was de regisseur toevallig niet beschikbaar voor interviews. Officieel omdat hij druk in de weer was met de montage van zijn nieuwste film ?Saving Private Ryan?. De vervelende vragen over het rechtsgeding moesten dan maar afgevuurd worden op de eveneens zwarte producente Debbie Allen, die het project naar Spielberg bracht.

Met die hele controverse, zou je bijna vergeten vragen of ?Amistad? nu ook wel een goede film is ? Het is zeker geen ?Schindler's List? Spielberg bekijkt de Amerikaanse geschiedenis veel koeler en beduidend minder hartstochtelijk dan zijn joodse roots. Maar ?Amistad? is ook geen fiasco zoals ?The Color Purple?, Spielbergs eerste poging om iets te vertellen over het onfortuinlijke lot van zijn zwarte medemens in het Amerikaanse wonderland. Vanaf 4 maart kan u er zelf over oordelen.