Zeven jaar geleden lieten Ronald Lauwers en Koen Baelden hun oog vallen op een historisch pand in de Antwerpse binnenstad, op een steenworp van de Schelde. Ze openden er 't Sandt, een hotel dat anders wilde zijn, weg van de uniforme bediening van de ketenhotels die ze zelf zo vaak in het buitenland hadden ervaren. En het succes van de Rozier bewees dat daaraan behoefte was.

"Het neorococogebouw dateert van 1635 en kende een bewogen geschiedenis", zegt Lauwers. "Het was een voorname patriciërswoning, die later ook als zeepziederij en zelfs als opslagplaats voor specerijen fungeerde. St.-Jansvliet, het eerste handelsdok, lag vlakbij en de Schelde kwam tot aan de voordeur. Tot Napoleon de huidige kaden liet aanleggen om de verzanding tegen te gaan. De sfeer van het huis sprak ons wel aan, en de gelegenheid om er een luxehotel op kleine schaal in onder te brengen, bleek onweerstaanbaar.

De entree zet de toon: een hoge gang met een prachtige wenteltrap en een kleine receptie, geven het hotel stijl. De verlichting is speciaal voor het hotel in glas van Murano ontworpen door Terzani in Milaan, en later gecommercialiseerd, en kleurt het geheel verder in. Naast de entree liggen een biljartzaal die vooral tijdens het weekend veel succes kent, en de Stanley Lounge. Even verderop geeft de ontbijtzaal met rieten stoelen uit op de binnentuin die een Italiaans kleurtje en wat zuiderse flair kreeg. Daar ontbijten de meeste gasten 's zomers.

Het hotel telt zeventien suites, sommige in duplex, andere met een terras, maar telkens anders aangekleed. Ze dragen de namen van beroemde hotels, zoals Ritz of Raffles, en zijn in discrete kleuren geverfd. De meubels combineren vaak smeedijzer met riet, makkelijke fauteuils vervolledigen het geheel. Maar het mooist en het ruimst zijn de drie suites op de derde verdieping, waar de grote houten katrolwielen aan de vroegere functie van de opslagplaatsen herinneren. De gasten verblijven er onder het indrukwekkende gebinte, en door de ramen zijn vaak verrassende dingen te zien. De gasten in de Cathedral Penthouse kijken vanuit het bad zelfs uit op de toren van de kathedraal. Ook het meubilair dat op markten werd bijeengezocht, is hier van een ander niveau.

De suites van Hotel 't Sandt kosten tijdens de week en bij dubbele bezetting tussen 6500 en 10.000 fr. Tijdens het weekend wordt dat 5000 tot 8000 frank, altijd zijn buffetontbijt en afgesloten parkeerplaats in de prijs inbegrepen.

Hotel 't Sandt, Zand 17, 2000 Antwerpen. Tel. 03-232 93 90, fax 03-232 56 13. E-mail: info@hotel-sandt.be

PIERRE DARGE / FOTO'S JAN VERLINDE