1906 : Samuel Beckett wordt geboren, Paul Cézanne sterft, Rolls-Royce Ltd. wordt opgericht, een aardbeving verwoest San Francisco en Picasso maakt zijn eerste kubistische werken. En in Boedapest opent het Gresham Palace, een monument van de art nouveau. Voor zijn fenomenale gesamtkunstwerk mobiliseerde architect Zsigmond Quittner alleen de beste Hongaarse ambachtslui. Die integreerden mozaïeken, zwierig ijzersmeedwerk, glasramen en sierlijke plantenmotieven - kortom alle typische art-nouveaukenmerken - in één fabuleus gebouw. Dat was toen niet bedoeld als luxehotel, maar als kantoorruimte voor de steenrijke verzekeringsmakelaar Gresham. Zijn riante stulpje was de enige plek in Boedapest met centrale verwarming en een overdekte winkelgalerij, en bohemiens kwamen maar al te graag over de (mozaïek)vloer om gezien te worden. Helaas besliste de Tweede Wereldoorlog anders over het lot van de glamoureuze plek. In 1944 bombardeerden de Duitsers de Kettingbrug, en het vlakbij gelegen Gresham Palace deelde in d...

1906 : Samuel Beckett wordt geboren, Paul Cézanne sterft, Rolls-Royce Ltd. wordt opgericht, een aardbeving verwoest San Francisco en Picasso maakt zijn eerste kubistische werken. En in Boedapest opent het Gresham Palace, een monument van de art nouveau. Voor zijn fenomenale gesamtkunstwerk mobiliseerde architect Zsigmond Quittner alleen de beste Hongaarse ambachtslui. Die integreerden mozaïeken, zwierig ijzersmeedwerk, glasramen en sierlijke plantenmotieven - kortom alle typische art-nouveaukenmerken - in één fabuleus gebouw. Dat was toen niet bedoeld als luxehotel, maar als kantoorruimte voor de steenrijke verzekeringsmakelaar Gresham. Zijn riante stulpje was de enige plek in Boedapest met centrale verwarming en een overdekte winkelgalerij, en bohemiens kwamen maar al te graag over de (mozaïek)vloer om gezien te worden. Helaas besliste de Tweede Wereldoorlog anders over het lot van de glamoureuze plek. In 1944 bombardeerden de Duitsers de Kettingbrug, en het vlakbij gelegen Gresham Palace deelde in de brokken. Restaureren was in oorlogstijd onmogelijk, het bleef bij wat provisoir oplapwerk. Na de oorlog werd het gebouw bezet door Amerikaanse en Britse militairen, en in 1948 eiste de Hongaarse communistische regering het op. Gevolg : het voormalige trefpunt van de bourgeoisie raakte serieus in verval. De gevel brokkelde zodanig af dat de kostbare wandtegels zomaar op het trottoir voor het rapen lagen. Bijna een eeuw na de opening blaast de Canadese hotelketen Four Seasons de verkommerde plaats nieuw leven in. Net als in 1906 werden de grootste specialisten in mozaïek, glasramen, ceramiek en ijzersmeedwerk opgetrommeld, dit keer om het gebouw in zijn oorspronkelijke staat te herstellen. Het resultaat mag er zijn : in 2004 is het Gresham Palace herrezen als een glorierijk luxehotel, dat opnieuw de grandeur van de belle époque ademt. De façade is indrukwekkend met haar grillige sculpturen, die 's avonds feeëriek belicht worden. Binnenkomen doe je langs twee sierlijke smeedijzeren poorten. In de lobby valt onmiddellijk de gerestaureerde glazen koepel op, die wonderwel past bij de designluchter en Giacometti's beeldengroep. Wat verder, in de voormalige overdekte winkelgalerij, kun je na honderd jaar opnieuw shoppen en genieten van een drankje in de comfortabele sofa's van de hotelbar. Binnen is het Gresham Palace oogverblindend mooi. Het restaurant, de loungebar en de meeste kamers hebben een fantastisch uitzicht over de Donau, de Kettingbrug en de heuvels van Buda. Een architectonisch hoogstandje verdient natuurlijk ook faciliteiten van topniveau. Dat het hotel uitgerust is met 600 m2 conferentieruimte zal vooral de zakenlui interesseren. In de 179 kamers, waarvan 14 suites, is het voor álle gasten aangenaam toeven. Het slaapgedeelte is nogal klassiek ingericht met een knipoog naar de art nouveau. In de badkamer vonden we een ruime douche, een heerlijk diep ligbad en verzorgingsproducten van L'Occitane. Over verzorging gesproken : wie zichzelf graag in de watten legt, moet naar het wellnesscentrum op de bovenste verdieping. Daar zijn behalve zeven massageruimten ook een zwembad, bubbelbad, uniseks sauna en stoombad geïnstalleerd. De sportievelingen die liever moe dan lui zijn, vinden hun gading in de fitnessruimte. In het Páva Restaurant serveert men voortreffelijke Italiaanse of moderne Hongaarse gastronomie, en in Gresham Káveház kun je terecht voor een verzorgde snack. Bij deze majestueuze parel van Four Seasons horen alleen superlatieven. Dat het Gresham Palace na één jaar al de Best Hotel Award 2005 binnenhaalde, is niet toevallig. Honderd jaar na de opening is daarmee ook de reputatie van walhalla voor bohemiens in ere hersteld. 8 Design 4 Authentiek 4 Rustig 4 Romantisch 4 Zwembad 4 Restaurant 4 Wellness 8 Celebrity Spotting 8 Trendy 8 Kindvriendelijk Buda en Pest liggen aan weerszijden van de Donau. Een boottochtje is de beste kennismaking met de woelige geschiedenis van de stad. Vanaf het water heb je een prachtig uitzicht op onder andere de heuvels van Buda, de Burcht, het parlementsgebouw, het Margiteiland en de Matthiaskerk. In de stad zelf zijn talloze Turkse badhuizen, de gerestaureerde Markthal en de fameuze koffiehuizen een ommetje waard. Ook liefhebbers van antiek en folklorekunst zullen in de musea en galeries van de stad zeker hun hart ophalen. Four Seasons Hotel Gresham Palace Budapest, Roosevelt Tér 5-6, 1051 Budapest. Tel +36 (1) 268 6000, www.fourseasons.com, budapest.reservations@fourseasons.com. Voor een 'gewone' kamer betaal je per nacht minstens 250 euro (ontbijt niet inbegrepen). Suites lopen (afhankelijk van de grootte en beschikbare faciliteiten) op van 950 tot 4200 euro per nacht. Four Seasons was met de renovatie van het Gresham Palace niet aan zijn proefstuk toe. De hotelketen renoveerde onder andere George V in Parijs, verbouwde een klooster in Milaan tot een poepchic resort, en transformeerde een Turkse gevangenis in een van de mooiste hotels van Istanbul. Gresham Palace ligt op een halfuurtje rijden van de luchthaven van Boedapest. Thijs Demeulemeester