Het leven is vol verrassingen : het ene moment lig ik op de bank bij een Chinese dokter met een brandende Hopikaars in het rechteroor, het volgende zit ik in een vijf eeuwen oud pand met een jonge, lenige, fondantkleurige Birmaanse kater naar de avonturen van Brian Sewell in Firenze op Channel Five te kijken. En dat nog wel in het salon van een huis dat 550 jaar geleden gebouwd werd, waar ik met gastheer Peter Morgan van een glas uitstekende rode wijn geniet. Om maar te zeggen dat Park Gate een verborgen juweeltje is, helemaal weg van de drukte, op een kwartiertje r...

Het leven is vol verrassingen : het ene moment lig ik op de bank bij een Chinese dokter met een brandende Hopikaars in het rechteroor, het volgende zit ik in een vijf eeuwen oud pand met een jonge, lenige, fondantkleurige Birmaanse kater naar de avonturen van Brian Sewell in Firenze op Channel Five te kijken. En dat nog wel in het salon van een huis dat 550 jaar geleden gebouwd werd, waar ik met gastheer Peter Morgan van een glas uitstekende rode wijn geniet. Om maar te zeggen dat Park Gate een verborgen juweeltje is, helemaal weg van de drukte, op een kwartiertje rijden van Canterbury. Het huis ligt in een park van twee hectare, telt enkele haardvuren en een gastvrouw die bij aankomst al meteen met een kopje thee langskomt. Overigens is er nog een verrassing : voor het eerst in pakweg 250 kleinschalige overnachtingen stappen we via de badkamer in onze kamer binnen. Die ligt in een vleugel die in de jaren dertig werd gebouwd, kijkt over het park uit en is heel comfortabel, zij het wat fris in de winter, ondanks een flinke radiator en een elektrisch vuurtje. Een tweede kamer aan de voorzijde is in het rood gezet en vangt 's morgens het zonnelicht op. De aanvankelijke kilte schudden we van ons af in de sitting room, waar een haardkachel voor een behaaglijke sfeer zorgt en de fauteuils tot bij het vuur worden gereden. We zijn niet de eersten die zich over zoveel gezelligheid verbazen : de Britse eerste minister Anthony Eden verbleef hier tijdens de Tweede Wereldoorlog om de verdediging van het Kanaal in de gaten te houden en zijn landgenoten moed in te spreken. 's Avonds genieten we in hartje Elham van een uitstekend pubdiner en 's anderendaags schuiven we in de zeer stijlvolle ontbijtruimte van Mary aan voor een echt Brits ontbijt, geserveerd in Royal Daltonservies en voorafgegaan door een flinke kom versgesneden fruit. En dat alles tegen een zeer aantrekkelijke prijs, zodat we beloven dat we 's zomers zullen terugkeren voor een partijtje croquet op het gazon. Ligging : buiten het dorp Sfeer : landelijk en oud Reistijd : drie uur rijden en met P&O vijf kwartier varen van Brussel Prijsklasse : zeer aantrekkelijk Park Gate, Elham, Canterbury, Kent CT4 6NE, Groot-Brittannië, +44 1303 840 304. Het adres telt twee tweepersoons-kamers, waarvan één met een aanpalende single. De doubles worden voor 65 pond (94,50 euro) verhuurd, de single voor 35 pond (51 euro), allemaal inclusief ontbijten. Bij tijdig reserveren ontfermt Mary zich ook over het diner, voor 20 pond (29 euro). + Het historische Canterbury met de onvergelijkbare kathedraal, en Dover Castle, een kasteel op het punt van Engeland dat het dichtst bij het continent ligt. Er is een doolhof van in de klippen uitgegraven tunnels. De site zelf is meer dan duizend jaar lang van uitzonderlijk strategisch belang geweest, tot de Tweede Wereldoorlog toe. Pierre Darge