Namen is een van oudsher versterkte stad gelegen op een strategische plaats, aan de voet van de rots met de citadel, en aan de samenloop van Samber en Maas. Namen evolueerde tot 'hoofdstad van Wallonië' en zetel van het Waals Gewest. De stad is, zeker de laatste jaren, een prettige, geordende plaats, waar het voor dagjestoeristen aangenaam toeven is. Je merkt dat de overheid veel aandacht besteedt aan veiligheid en aan netheid. Het nieuwe verkeersplan maakt het centrum voetgangersvriendelijker. Overal kom je jonge mensen tegen : de aanwezigheid van een universiteit en vele scholen heeft een verfrissende invloed op het dagelijks leven. Wandelaars van alle leeftijden komen in en rond Namen ruimschoots aan hun trekken : met de hulp van Europa en het Waals Gewest zijn vijf wandelroutes uitgestippeld. Onderweg zijn verklarende teksten aangebracht, die vertellen over de geschiedenis van de citadel en de militaire technieken die werden toegepast.
...

Namen is een van oudsher versterkte stad gelegen op een strategische plaats, aan de voet van de rots met de citadel, en aan de samenloop van Samber en Maas. Namen evolueerde tot 'hoofdstad van Wallonië' en zetel van het Waals Gewest. De stad is, zeker de laatste jaren, een prettige, geordende plaats, waar het voor dagjestoeristen aangenaam toeven is. Je merkt dat de overheid veel aandacht besteedt aan veiligheid en aan netheid. Het nieuwe verkeersplan maakt het centrum voetgangersvriendelijker. Overal kom je jonge mensen tegen : de aanwezigheid van een universiteit en vele scholen heeft een verfrissende invloed op het dagelijks leven. Wandelaars van alle leeftijden komen in en rond Namen ruimschoots aan hun trekken : met de hulp van Europa en het Waals Gewest zijn vijf wandelroutes uitgestippeld. Onderweg zijn verklarende teksten aangebracht, die vertellen over de geschiedenis van de citadel en de militaire technieken die werden toegepast. Namen heeft ook al lang iets met muziek : in de Middeleeuwen werd er lustig op los gespeeld voor de graven, in de negentiende eeuw kreeg de stad internationale erkenning door een harpschool en in de twintigste eeuw door de bloei van de koorzangtraditie. De stad is ook de thuisbasis van een hele reeks muzikale activiteiten en festivals, zoals En Avant La Musique, Namur Musicales en Verdur'Rock. En er zijn veel gezinsvriendelijke evenementen, zoals de watersteekspelen en het Venetiaans defilé of de vlooienmarkt van Grognon. Ter plaatse ontdek je dat de Namurois vriendelijke, ietwat traag sprekende mensen zijn die meer discretie tonen dan de Luikenaars, die respect opbrengen voor elkaar en galant te hulp schieten wanneer dat nodig is. De inwoners van Namen zijn vooral in de dienstverlenende sector actief en gaan doorgaans vroeg naar bed. Toch houden ze van het leven. Dat zij massaal uit de bol kunnen gaan, zie je tijdens de vele stadsfeesten en vooral op de Naamse maandag tijdens de feesten van Wallonië (16 tot 20 september). Omdat de Namenaar relatief tevreden is, heeft hij weinig reden om te veranderen. Dat merk je aan de algemeen verspreide eerbied voor het historisch, architecturaal en cultureel verleden van de stad. Die behoudzuchtige ingesteldheid ondervind je ook in de vele eethuizen, waar men trouw blijft aan het culinaire erfgoed en kokkerelt met respect voor tradities en producten uit de streek (slakken, aardbeien, bier, hydromel enzovoorts). Wij trokken langs lekkere winkels en kleine en grote eethuizen en presenteren een persoonlijke selectie. L'Histoire de Goût ligt tussen de deftige kledingwinkels. Het bescheiden eethuis heeft in zonnig-zuiderse pasteltinten gepatineerde muren en meubels. Aan het roer staan twee jonge mensen : Joëlle, die voor een innemend onthaal zorgt, en haar man Vincent, die uit Reims komt en het fornuis bewaakt. Hij kookt Frans, zoals wij dat van Franse koks gewend zijn, en is trots op zijn salade folle met ganzenlever en in huis gemarineerde zalm (14 euro) of op de bereiding met het beste van de kabeljauw, verpakt in een korst van sesam en basilicum (20 euro). Het restaurant wordt onregelmatig bezocht door toeristen, winkelende dames en bankpersoneel. Vanaf 14 uur is de eetzaal theesalon en kun je kiezen uit de theeselectie van Mariage Frères. De exclusieve theesoorten en foie gras maison worden ook los verkocht. Namen is eveneens geliefd bij gepensioneerden, die in het weekend gratis sporen en de stad al kuierend bezoeken. Dan wordt het Félicien Rops-museum aangedaan om daarna iets lekkers te gaan eten. Dat gebeurt bij voorkeur in La Petite Fugue. Het restaurant is ook een vertrouwd adres bij de ouders van studenten die in Namen komen studeren. Daarbij zijn er trouwens heel wat Vlamingen. La Petite Fugue koos een oude pastoorswoning als locatie en heeft een straatterras voor de deur. Binnen wordt knus gegeten in schemerig verlichte vertrekken met hoge plafonds en houten vloeren. Baas is Pascal Piriot. De kok, die in Namen een goede reputatie geniet, serveert fijnkost aan bodemprijzen. Er is een lunch met keuze uit drie voor-, hoofd- en nagerechten voor 22 euro, het weekend- en avondmenu van drie gangen komt op 38 euro, wijnen inbegrepen. De smakelijke bereidingen worden ondersteund door een wijnkaart met 600 referenties ! Benoît Gersdorff werd geboren in de chique woonwijk op de rots van de citadel. Hij genoot een veelzijdige horecaopleiding, maakte van restaurant L'Essentiel in Temploux een culinair bedevaartsoord en ontpopt zich sinds kort ook als gedreven horecaondernemer. Hij wisselde zijn kokskostuum in voor een gestileerd pak en exploiteert als eigenaar of als consultant een hele reeks eethuizen, waaronder La Plage d'Amée, Blaise en het hotel-restaurant Château de Namur. Benoîts enthousiasme werkt aanstekelijk : hij weet mensen te motiveren en schrikt er niet voor terug om jongelui verantwoordelijkheid te geven. In zijn succesrestaurant L'Essentiel eet je feestelijk en smakelijk voor een makkelijk verteerbare prijs en deze formule past Gersdorff ook in Namen toe. Blaise, door intimi ook wel Nero Bianco genoemd, ligt in het centrum in een stijlvol historisch gebouw, waarin ook winkels van chocoladebewerker Marcolini en van lederspecialist Delvaux zijn ondergebracht. Blaise begon twee jaar terug als gastronomisch eethuis, doch behaalde niet de verwachte resultaten. Succesboy Benoît Gersdorff werd ter hulp geroepen en hij koos voor een andere koers. Het is nu een gestileerd stadsrestaurant met authentieke Italiaanse keuken. De elegante, moderne inrichting in zwart en wit bleef, maar de prijzen gingen omlaag. Hugues Van Huyneghem is chef-kok. Hij werkte vier jaar in Italiaanse toprestaurants, zoals Dal Pescatore en Le Calandre. De kok voert de meeste ingrediënten rechtstreeks in uit Italië. Hij koos voor een 'laagdrempelige' spijskaart met eenheidsprijzen : antipasti 10 euro, primi piatti 12 euro, secondi piatti 10 euro en dolci 7 euro. De eerste keer dat je Blaise bezoekt, is het wel even zoeken naar de eetzaal. Die is momenteel uitsluitend toegankelijk via de binnenplaats en de ingang van de Delvaux-winkel, waarna je naar rechts afslaat en de trap beklimt. Eenmaal boven kan er nog maar weinig mis gaan. La Maison des Desserts ligt, net als Blaise, in de autovrije wijk Saint-Loup. In deze grote banketbakkerij met degustatiesalon, tearoom en overdekt terras, wacht een ruime keuze aan traditioneel banketgebak en pralines. Glacées van mille-feuille en banketbakkersroom, of suiker- en flantaart zijn succesnummers die het water in de mond doen lopen. Om mee naar huis te nemen wachten er dozen met Biétrumé Picard-toffees. Deze Naamse specialiteit is gemaakt van fondantchocolade, boter en nootjes (wie vullingen in de mond heeft, kan er beter afblijven). In het degustatiesalon kun je ook terecht voor hartige bereidingen, zoals toast cannibale met... ganzenlever (10,90 euro) ! Visliefhebbers zijn bij Les Embruns op het goede adres. Deze viswinkel aan het weidse theaterplein heeft naast de met verse vis gevulde winkel-toog een beperkt aantal restauranttafels opgesteld. De eigenaars doen hun werk met liefde : dat voel je als klant aan de aandacht die je krijgt, aan de bereiding en afwerking van de smakelijke gerechten en ook aan de eerlijke prijzen. Specialiteiten zijn : gegratineerde oesters met spinazie in champagnesaus (12,50 euro), gegrilde grote gamba's met paprikaboter (16,50 euro) en sint-jakobsschelpen van de grill met fleur de sel en olijfolie (18,75 euro). Het lunchmenu van drie gangen komt op 22 euro. Er is een verwarmd terras dat uitgeeft op het theaterplein. Voor een spotgoedkope, authentieke Thaise maaltijd is er restaurant, cocktail- en discobar Thai Lounge. Het pretentieloze eethuis heeft aan de straatkant een cafégedeelte, waar een speelautomaat staat te blinken en waar Thaise mensen met kaarten spelen. De ruimte loopt over in een keurige restaurantzaal. Er wordt gekookt achter een stenen muur in een open keuken. De twee Thaise keukenprinsessen bereiden alles op het moment, zoals vlammend hete som tam-salade van papaja (6 euro) of gekruide yam neua-salade van kort aangekorst en in lapjes versneden rundvlees (6 euro). Ook de door ons geproefde lab khai, van met het mes gekapte kip met munt en koriander (6 euro) en kaeng kiaow wan kai met kip in saus van groene curry en kokos (8 euro) waren onberispelijk. Voorwaarde is natuurlijk dat je van gekruid houdt ! Voor de lunch is er op weekdagen een buffet à volonté (12,50 euro) en vrijdag en zaterdag vanaf 22.30 uur wordt er gedanst en gezongen. Het chicste restaurant van Namen is L'Espièglerie. Het hoort bij hotel Les Tanneurs en bij de druk bezochte Le Grill des Tanneurs. Het geheel wordt professioneel uitgebaat en is ondergebracht in elf historische panden in de Leerlooierssteeg. Chef-kok is Jean-François Quarrez en zijn bereidingen zijn persoonlijk, hedendaags en verfijnd. L'Espièglerie heeft een klassiek decor en bediening op niveau. De menu's zijn een koopje : het Menu Ballade van vier gangen met wijnen en koffie kost 50 euro. De bereidingen in Le Grill zijn minder opgesmukt, maar ook smaakvol. Daar zijn, uiteraard, de vleesgerechten van de grill de specialiteit. Troef is het driegangenmenu met keuze uit drie voor- en drie hoofdgerechten en een nagerecht van de kaart (25 euro). Jong Waals talent ontdek je in het eethuis Cuisinémoi, dat de revelatie is van het afgelopen half jaar. In Cuisinémoi vertederen Benoit Van den Branden en Catherine Mathieu door hun frisse kijk op de kookkunst en door hun onvoorwaardelijke inzet. Het restaurant is ondergebracht in de vroegere opslagplaats van een antiquair en had onmiddellijk succes door de vernieuwende en lekkere gerechten en de gunstige prijzen. Bovendien ligt het op een onverwachte maar gemakkelijk te bereiken plaats : een achtergebleven volksstraat aan de rand van de stad, in de nabije omgeving van het Casino en het Waals Parlement. Benoit Van den Branden was tot voor kort tweede chef-kok in L'Air du Temps, het interessantste eethuis van nieuw Wallonië. Hij leeft zijn creativiteit uit op de klassieke keuken en komt met lekkere gerechten die jong en oud in vervoering brengen. Het viergangenseizoensmenu met 35 euro op het prijskaartje is een absolute aanrader. De indrukwekkende citadel verbergt een ondergronds gangennet waarin soldaten maandenlang konden standhouden zonder naar de oppervlakte te komen. Aan de top verrijst het Château de Namur, het hotel-restaurant waar de leerlingen van de Naamse hotelschool onder begeleiding praktijkervaring opdoen. Het kasteelrestaurant heeft een spijskaart met gevarieerde gerechten voor gastronomische prijzen. Het degustatiemenu van vier gangen komt op 46 euro. Sinds Benoît Gersdorff werd aangetrokken als raadgever, veranderde er heel wat. De eetzaal werd bijvoorbeeld in een nieuw kleedje gestoken en de rest van de benedenverdieping zal binnenkort volgen. De Naamse hotelschool gaat door als de beste koksschool van Wallonië ! Het laatste nieuwe, trendy restaurant is La Plage d'Amée, gelegen even buiten het centrum, te midden van een recreatiepark aan de andere kant van de Maas. Het paviljoen is bekleed met grijs aluminium en heeft een houten terras half over het water. Aan de voet van het restaurant ligt het Maasstrandje, waar de stadsbewoners, in tijden dat het water van de Maas schoon was, leerden zwemmen. Vanuit de eetzaal en vanaf het terras heb je een riant zicht over de nieuwe, in aanbouw zijnde haven voor plezierjachten, het gebeuren op de rivier en de andere oever. Benoît Gersdorff is de baas en gaf de leiding aan een jonge zaaldirecteur en de jonge chef-kok Rafael Adam. De kok is 26 jaar oud en werkte tien jaar in L'Essentiel. De door hem opgestelde spijskaart vermeldt moderne fijnkost voor prijzen die geen pijn doen. Een gerecht naar keuze komt op 16 euro, twee gerechten op 26 euro en drie gerechten op 34 euro. Het viergangenmenu Tour d'Horizon kost slechts 32 euro, panoramisch zicht inbegrepen. De mooie kaas- en delicatessenwinkel La Petite Ferme bevindt zich ook aan de overkant van de Maas. Sophie en Damien Avalosse-Rostenne staan achter de toog. Zij affineren overwegend Franse kwaliteitskazen gemaakt van rauwe melk. De kaasmeester gaat zelf op zoek naar de beste producenten. Hij is trots op een comté van 34 kilo. Deze kaas met indringende smaak heeft 22 maanden rijping achter de rug. Damien snijdt de comté met een ijzerdraad precies doormidden. Ook de roquefort du Vieux Bergé, gemaakt door de kleinste roquefortproducent uit de streek, heeft een onvergetelijke smaak. Het visitekaartje is een Saint-Félicien uit de Savoie : de kaas is zo romig dat hij zich met een lepeltje laat eten. Voor de liefhebbers van fijne Ardense ham is er in brood gebakken ontzoute ham. n Tekst Pieter van DoverenZeker de laatste jaren is de stad een prettige, geordende plek waar het ook voor dagjes-toeristen aangenaam toeven is. Hier kookt men met eerbied voor het culinaire erfgoed en met respect voor tradities en producten uit de streek. Van eenvoudig tot gastro- nomisch : de Waalse hoofdstad heeft het allemaal, en veelal tegen betaalbare prijzen. De lokale hotelschool, waar je ook kunt eten, geldt als de beste koksschool van heel Wallonië.