Het museum is nog gesloten als een montere Ivan Mahy, 75 jaar op de teller, de deur voor ons opent. Zijn eerste woorden : "Waar zullen we beginnen ? Want het is een heel lang verhaal." Enkele seconden later draait zijn motor al op volle toeren. Honderduit vertelt hij, terwijl we ons een weg banen tussen cabriolets, limousines, bestelwagens en motorfietsen. Kostbare getuigen van meer dan een eeuw autogeschiedenis.
...

Het museum is nog gesloten als een montere Ivan Mahy, 75 jaar op de teller, de deur voor ons opent. Zijn eerste woorden : "Waar zullen we beginnen ? Want het is een heel lang verhaal." Enkele seconden later draait zijn motor al op volle toeren. Honderduit vertelt hij, terwijl we ons een weg banen tussen cabriolets, limousines, bestelwagens en motorfietsen. Kostbare getuigen van meer dan een eeuw autogeschiedenis. Het verhaal begint bij zijn vader, Ghis-lain Mahy, een Gentenaar met een uitzonderlijke aanleg voor mechanica. Op zeventienjarige leeftijd knutselde hij eigenhandig zijn eerste auto in elkaar en in 1938 richtte hij het eerste Belgische verhuurbedrijf voor auto's zonder bestuurder op. Meteen vernemen we ook hoe de 'aartsvader', zonder het zelf te beseffen, de eerste steen legde voor dit museum. Het begon met de aankoop van een Ford T voor de bescheiden som van honderdvijftig Belgische franken. Geleidelijk groeide de collectie aan, tot ze een van de mooiste en meestbegeerde in het land werd. Eerst was ze te zien in het enorme Wintercircus in Gent, daarna in een vroegere bowlingzaal van tweeduizend vierkante meter (ook in Gent), vervolgens in een gebouw in Houthalen (Limburg), en daarna in Autoworld in Brussel, waar momenteel nog altijd een aanzienlijk deel van de verzameling staat. "Nu moet je weten : mijn vader deed dat allemaal niet om rijk te worden", zegt Ivan Mahy. "Het was gewoon een passie. Toen hij zag hoe, bij het begin van de Koreaanse oorlog, de metaalprijzen begonnen te stijgen en veel voertuigen werden afgevoerd voor de sloop, probeerde hij er zoveel mogelijk te redden. Hij ging naar de boeren en schuimde ontelbare dorpen af, om die auto's over te kopen, vaak tegen bespottelijke prijzen. Veel inkomsten leverde dat niet op. Voor mij geldt dat nog altijd, want leven kun je hier niet van. We lijden zelfs verlies door de hoge kosten van de installaties en het onderhoud van het gebouw. Mijn echte baan is autodealer. Maar in dit museum kan ik mijn verhaal vertellen aan de bezoekers, met de onbaatzuchtige hulp van tal van vrijwilligers." De collectie van Ivan Mahy, die bestaat uit ruim duizend voertuigen, kwam uiteindelijk terecht in een vroegere textielfabriek in Leuze-en-Hainaut. Bijna driehonderd stuks worden er tentoongesteld. De andere voertuigen staan in loodsen, in afwachting van een uitbreiding van de gebouwen. De grote zaal is indrukwekkend : de auto's staan hier opgesteld volgens het land van herkomst. Met ogen als schoteltjes wandelen we erlangs. De kenners zullen in bewondering staan voor de vele juweeltjes van het merk Cadillac, Delahaye, Maserati, Chrysler, Mercedes en heel wat andere prachtstukken. Ook hier is het smullen van de verhalen en anekdotes die aan elk voertuig verbonden zijn. Zo zien we de eerste Aston Martin van Koning Boudewijn, de Russische winnaar in een wedstrijd voor de mooiste auto tijdens de Rally van Monte Carlo, de allereerste vuilniswagens en ambulances, naast modellen die werden gebruikt bij filmopnamen (Darling Lili, The Longest Day, enz.). In een andere zaal wordt, aan de hand van alweer andere prachtige modellen, dieper ingegaan op de evolutie van de carrosserieën, chassis en motoren van 1895 tot vandaag. We zien verbazingwekkende motorfietsen, vitrinekasten met miniatuurauto's, een didactische ruimte waar motoren worden ontleed en zelfs een mini-autocircuit voor kinderen. "Het idee is een verhaal te vertellen dat iedereen kan aanspreken. We zijn er ook erg trots op dat de meeste voertuigen zich nog in hun oorspronkelijke staat bevinden. Minstens vijftig procent ervan werd nooit gerestaureerd, terwijl ze toch vanuit de hele wereld hiernaartoe zijn gebracht." Na ons bezoek zit hij weer in zijn eigen auto, die er veeleer eigentijds uitziet : vijf versnellingen, elektrische ramen, radio met cd-speler. We nemen afscheid van een bijzondere man die toch wat twijfels over de toekomst heeft. "Zal dit museum over honderd jaar nog bestaan ? Wie zal het zeggen ?" mijmert Ivan Mahy, een man met een hoofd vol mooie herinneringen aan de magische automobielen uit de tijd van onze voorouders. MUSÉE DE L'AUTO MAHYMOBILES, RUE ERNA 3, 7900 LEUZE-EN-HAINAUT , 069 35 45 45, WWW.MAHYMOBILES.BE, OPEN OP DONDERDAG EN ZATERDAG VAN 13 TOT 17 UUR, OP ZONDAG VAN 10 TOT 17 UUR. TOEGANGSPRIJS : 7,50 EURO VOOR VOLWASSENEN, 5 EURO VOOR KINDEREN TOT 12 JAAR. GROEPEN EN GELEIDE BEZOEKEN NA AFSPRAAK. DOOR NICOLAS BALMET & FOTO'S DIEGO FRANSSENS