Van de Maas een toeristische trekpleister maken : dat was in 2009 het plan van de provinciebesturen van Belgisch en Nederlands Limburg en de gemeenten rond de Grensmaas. Ondertussen wordt gewerkt aan de uitbouw van een volwaardig rivierpark, dat in oktober 2012 officieel geopend werd.
...

Van de Maas een toeristische trekpleister maken : dat was in 2009 het plan van de provinciebesturen van Belgisch en Nederlands Limburg en de gemeenten rond de Grensmaas. Ondertussen wordt gewerkt aan de uitbouw van een volwaardig rivierpark, dat in oktober 2012 officieel geopend werd. Dat het riviertoerisme in de lift zit, blijkt nu ook in de provincie Namen, waar de Boven-Maas ongeveer zeventig kilometer aflegt. Een slingerend parcours langs gevarieerde natuurlijke landschappen, en haast over de ganse afstand bezaaid met kastelen, ruïnes, grotten en steengroeves. Bovendien liggen tussen de citadellen van Namen en Dinant, een parcours van net geen dertig kilometer, een tiental belvedères. Adembenemende uitzichten gegarandeerd, want het stromingsgebied van de rivier bestaat hoofdzakelijk uit woud (39 procent), landbouwgrond en glooiend weiland (beide 25 procent). Slechts vijf procent is bewoond. Sinds 2008 werken lokale overheden, toeristische diensten en verenigingen al samen aan een ontwikkelingsplan voor de Boven-Maas, en dit voorjaar lanceerden Namen, Dinant en de tussen- liggende gemeenten Profondeville en Yvoir samen met Charleville-Mézières en andere Franse Maassteden La Meuse et Vous. Dat project wil met Europese steun het natuurlijke en cultuurhistorische erfgoed van de vallei in de verf zetten. Zo zijn er nieuwe brochures en routes voor de nu al talrijke wandelaars en fietsers in de maak, en lichten diverse initiatieven de ambachten en tradities van de eeuwenoude Maasdorpen toe. Ook qua gastronomie en wellness zit de Boven-Maas in de lift. Van die trend is het beste voorbeeld NE5T, een nieuw hotel met een spa in de voormalige boerderij van de citadel van Namen. De ultramoderne dan wel rustieke designkamers ontvingen al hoge gasten als koning Filip en prins Albert van Monaco. De Maas is rond deze tijd het decor van talloze volksfeesten en andere evenementen. Zo houdt Profondeville, halverwege tussen de twee citadellen, van 2 tot 4 augustus zijn joviale Fête Autour de l'Eau, en vindt op 15 augustus de 31ste Internationale Badkuipenrace plaats in Dinant. Alles bij elkaar zijn er deze zomer meer dan honderd evenementen op en langs het water. Het startpunt van onze route, de samenvloeiing van de Samber en Maas aan de citadel van Namen, dompelt u meteen onder in het vakantiegevoel. De zogenaamde Grognon is niet alleen de vertrekplaats van de rondvaartboten, hier vindt u tot 16 augustus ook de eerste editie van Namur Les Bains, waarvoor tweehonderd ton wit zand, ligstoelen , strandcabines en een gratis bibliotheek aangesleept werden. Waterratten steken de zestiende-eeuwse Pont de Jambes over naar de Plage d'Amée, de enige plek waar u onder toezicht in de Boven-Maas kunt plonzen. De luierplek biedt tot 2 september diverse sportfaciliteiten aan, en ligt in de schaduw van het gelijknamige gastronomische restaurant van Benoît Gersdorff. Daar tafelt u met zicht op de citadel en, aan de voet daarvan, het Waals Parlement. Dat vond onderdak in een voor-malig 'huis van barmhartigheid' en ziekenhuis uit 1668, en hield aan de luxueuze renovatie de bijnaam l'Elysette over. Zelf de rivier bevaren kan ook : de jachthaven naast het strand van Amée verhuurt catamarans en motorbootjes. Terug op de rechteroever van de Maas rijden we stroomopwaarts Namen uit via het casino in art-nouveaustijl, villa's uit de negentiende eeuw, en een grote sluisdam. Zeven kilometer verder maken we een korte stop in Wépion, te herkennen aan de vele kraampjes met verse aardbeien. Dankzij de kalkrijke bodem en ligging van de heuvels is de Naamse deelgemeente al sinds de zeventiende eeuw de hoofdstad van de aardbei, een twintigtal lokale producenten beheren er nog steeds een kwart van de oppervlakte voor aardbeienteelt in Wallonië. Hun zoete Criée de Wépion wordt sinds 1963 verkocht op een eigen veiling, en valt in al haar vormen te ontdekken in het Musée de la Fraise. Na een wandeling in de leerrijke tuin van de kleine vruchten schenkt men u met de glimlach een likeurtje in. Reeds bij het verlaten van Wépion laat de vallei zich van haar mooiste kant zien. Een beschermd eiland, de begroeide rotsen van Dave, en een lange U-vormige zandsteengroeve op de linkeroever leiden de Maas naar een scherpe bocht en Profondeville. Oude huizen in natuursteen, heuvelige velden en de 's nachts verlichte Rochers de Frênes maken van dit dorp een echt juweeltje. Natuurliefhebbers zijn er met meer dan 110 kilometer wandelroute even zoet, en ook de uitkijkpunten over de Maas lonen de moeite. Het bekendste is het 262 meter hoge panorama van Les 7 Meuses, al is er wat verbeelding nodig om de rivier zeven keer te zien glinsteren. Maak eerder een ommetje langs de hoog aangeschreven Golf de Rougemont, met zicht op het plateau van de Naamse Condroz. Ook het belvedère op de Rochers de Frênes is een heerlijke plek om het schilderachtige landschap en de steile kliffen in je op te nemen, honderd meter boven de Maas. Stimuleren al die hoogteverschillen uw eetlust, dan is er bij een idyllisch beekje aan de rand van Profondeville l'Eau Vive, de tweesterrenzaak van Pierre Résimont, een chef die in zijn naburige hotel Medissey zelf kookcursussen geeft. Via de drie eilanden van Godinne, nu beschermde natuurreservaten, belanden we in Annevoie, waarvan de in de achttiende eeuw aangelegde watertuinen tot de mooiste van Europa worden gerekend. Watervallen en andere oplossingen leiden er het water naar beneden, door afwisselend Franse, Engelse en Italiaanse tuinarchitectuur. Enkele kilometers verder steken we over naar Yvoir, een kleine gemeente op de linkeroever van de Maas. Naast de ruïnes van een middeleeuws fort en enkele zeventiende-eeuwse gebouwen staat Yvoir vooral bekend om zijn cu-riosa. Zo ligt tegenover het station het enige eiland in de Maas dat toeristisch uitgebaat wordt - de taverne en speeltuin verdienen een beurt - en kunt u er de traditionele brouwerij de Bocq uit 1858 bezoeken. Bovendien werd in mei, na ingewikkelde berekeningen, het Centre Géographique de la Wallonie ingehuldigd. De plek in deelgemeente Spontin omvat niet meer dan een gedenksteen en panelen met beknopte informatie over de Waalse provincies, maar de heuvelige rit langs weides, landbouwvelden en maneges is wondermooi. Spontin is trouwens een halte van de spectaculaire stoomtrein van de Bocqspoorweg, die vooral tussen Dorinne en Purnode over viaducten en door tunnels tuft. Yvoir ligt op minder dan tien kilometer van het groene plaatsje Anhée en Dinant. Hebt u meer tijd en een auto of fietsbenen, dan valt er ook op de rechter-oever van de Maas heel wat te beleven. Een wandeling in de rustgevende abdij van Maredsous bijvoorbeeld - een retraite bij de monniken kan ook - of een tocht over een oude spoorweg met een railbike door de vallei van de Molignée, met aankomst in Falaën. In dat dorpje ligt de idyllische ruïne van de veertiende-eeuwse burcht van Montaigle. Falaën en het naburige Sosoye behoren allebei trouwens tot Les Plus Beaux Villages de Wallonie, een vereniging die momenteel 24 leden telt. Van Falaën keren we terug naar de Maas. We nemen er nog even een kijkje in Bouvignes, een middeleeuwse deel-gemeente van Dinant. Achter smalle steegjes en traditionele huizen vinden we het Maison du patrimoine médiéval mosan, dat de geschiedenis van de stroom en die van de koperslagers in het plaatsje toelicht. Ook het laatste uitzicht voor Dinant laten we niet liggen. Bovendien hoort bij het kasteel van Crèvecoeur - of wat ervan overblijft - een van die typische legendes waar de vallei zo rijk aan is. Toen Fransen de vesting in 1554 plunderden, zouden drie ridders haar tot het uiterste verdedigd hebben. Toen de echtgenotes in de burchttoren hun mannen zagen sneuvelen, gooiden ook zij zich tevergeefs in de strijd. Uiteindelijk stortte het drietal zich van de borstwering van de toren te pletter. Hartverscheurend, inderdaad.DOOR WIM DENOLF & FOTO'S WOUTER VAN VAERENBERGHHET GEBIED VAN DE VALLEI BESTAAT VOORNAMELIJK UIT WOUDEN, VELDEN EN WEILANDEN. SLECHTS 5 PROCENT IS BEWOOND