Voor de meeste bezoekers van Les Trois Vallées is Brides-les-Bains weinig meer dan een afslag op de weg naar hun eindbestemming, een van de dorpen met re- nommee in het skigebied : Courchevel 1850, Meribel, les Menuires, Val Thorens... In deze veel hoger gelegen oorden logeer je les skis au pied, midden het grootste skigebied van Europa : 600 kilometer pistes, 200 skiliften. Drie perfect gevormde en georiënteerde valleien liggen mooi naast elkaar.

Ze werden in 1925 als skigebied al uitverkoren door Britse zakenlui. De valleien vormen dan ook een fantastisch skigebied. Je bent hier ingekapseld door de bergen, met niet al te steile afdalingen en gesterkt door de stille kracht van het weidse hooggebergte. Het domein is immens, elk van de drie valleien is een skigebied op zich. De infrastructuur is uitstekend, zo zijn de trekliften voor het grootste deel vervangen door stoeltjesliften. De contactless pas vergemakkelijkt het inschepen. De streek bereidt zich voor op het ergste met een indrukwekkende reeks sneeuwkanonnen. Er zijn ook fun-pistes aangelegd. En voor de stachanovs-op-latten : met deze skipas ben je ook welkom in de andere skigebieden van de Olympische Spelen van Albertville 1992, zoals La Plagne, Les Arcs, Val d'Isère, Tignes. Zoveel keuzemogelijkheden hebben uiteraard een prijs : een familie van vier is een kleine zevenhonderd euro kwijt voor een zesdagenpas.

De dorpen van Les Trois Vallées hebben elk hun eigen persoonlijkheid en doelgroep. Courchevel 1850 is het meest exclusieve : het is een favoriete pleisterplaats van de Russische miljardairs. Soms zijn de superrijken er met twintigduizend, ze draaien hun hand niet om voor de dertigduizend euro die een luxechalet hier kost voor een week.

Brides-les-Bains, onze bestemming, is niet aan oligarchen besteed. Dit dorpje van Les Trois Vallées ligt op 600 meter hoogte. Je bent er nog niet exact op je eindbestemming, je heb dagelijks nog een verplaatsing voor de boeg, een halfuurtje kabellift enkele richting. Maar je bespaart wel een pak geld op logies, zo'n dertig procent rekent het bureau van toerisme ons voor.

Sterk water

Brides-les-Bains heeft de kabellift te danken aan de Olympische Spelen van 1992, het dorp diende toen als verblijfplaats voor de atleten. De lift heeft het dorp een nieuwe aantrekkingspool gegeven. Maar Brides-les-Bains heeft veel oudere troeven dan dat van low budget buitenwijk van Les Trois Vallées. Sinds de oudheid is het dorp bekend voor zijn uitzonderlijke therapeutische bron. Die droogde op in de zeventiende eeuw, maar kwam weer vrij in 1818, als gevolg van een enorme overstroming. De helende werking van het water tegen voornamelijk obesitas werd snel herontdekt. Het bronwater gaat erdoor met de grove borstel : het heeft onder meer invloed op de afzet van cellulitis, het ophouden van water, het hongergevoel en de stoelgang. Het water is dan ook alleen op doktersvoorschrift te verkrijgen.

Brides-les-Bains groeide eind achttiende eeuw uit tot een mondain kuuroord, terugbetaalbaar door sommige ziekteverzekeringen. Over de jaren is hier een overgewichtseconomie gegroeid : dieetmenu's in de hotels, massage, kooklessen, conferenties, dit alles aangestuurd door een researchcentrum rond obesitas. Ook de psychologische begeleiding wordt verzorgd : le curiste souffrant de surpoids (ah, die Franse taal !) kan hier zelfs deelnemen aan een club du rire.

Uitstekende marketeers als ze zijn hebben ze zelfs een snelprogramma vermageren (zes in plaats van achttien dagen) ontwikkeld voor bedrijfsleiders. Een van de nieuwste attractiepolen is de spa van Brides-les-Bains : in dit relatief kleine, op de Duizend-en-een-nacht geïnspireerde complex vind je behalve voetreflexologie een brede waaier aan stoom- en andere baden. Je kunt er ook de wereld rond in massages : Chinese, Indiase, Thaise, Californische of Zweedse.

Brides-les-Bains was dan vroeger wel een mondaine plek, vandaag straalt het dat niet meer uit. Het is een gezellig doorsneedorp (niet eens 600 inwoners), aangevuld met een aantal grotere gebouwen, zoals Les Thermes en het Grand Hôtel des Thermes, niet eens gezegend met grote architectuur. Het park langs de rivier is best aangenaam, maar evenmin uitzonderlijk. Je vindt er kleinhandelszaken in de verkeersluwe hoofdstraat. Recentelijk werd er ook een casino geopend. De restaurants die we hebben bezocht doen hun werk uitstekend, het Hôtel des Thermes, met zijn 102 kamers, is ruim en goed uitgerust met een zwembad en fitness. In het algemeen, zo beweert de toeristische dienst, zijn logies in Brides-les-Bains ruimer en/of goedkoper dan boven aan de kabellift. Ze adverteren een all-in prijs (inclusief skipas) voor vier van minder 1000 euro in residentieel verblijf, en 1551 euro op hotel in februari.

Tekst en foto's Marc Goldchstein