Als er geen aardbeien bestonden, was ik nooit botaniste geworden. Mijn moeder was heel streng over hoeveel ik er mocht eten, maar in de tuin van mijn grootmoeder ontdekte ik dat die dingen niet uit de supermarkt komen, maar zowaar aan een plant groeien. En dat ik er bijgevolg zoveel van kon eten als ik wou. Wij in het Westen zijn ons er niet meer van bewust welke rijkdommen planten ons geven. We eten ze, we smeren ons ermee in, we slapen erop, we maken er beautyproducten van... Ze zijn een zeldzaam goed dat we moeten koesteren.
...

Als er geen aardbeien bestonden, was ik nooit botaniste geworden. Mijn moeder was heel streng over hoeveel ik er mocht eten, maar in de tuin van mijn grootmoeder ontdekte ik dat die dingen niet uit de supermarkt komen, maar zowaar aan een plant groeien. En dat ik er bijgevolg zoveel van kon eten als ik wou. Wij in het Westen zijn ons er niet meer van bewust welke rijkdommen planten ons geven. We eten ze, we smeren ons ermee in, we slapen erop, we maken er beautyproducten van... Ze zijn een zeldzaam goed dat we moeten koesteren. Er ligt nog een enorm potentieel onbenut. Wist je dat er grosso modo 400.000 planten bestaan waarvan we er maar 5000 actief gebruiken ? Dat is toch ongelooflijk ! In heel veel culturen gebruiken ze planten omwille van hun genezende krachten. Dat documenteer ik. En ik onderzoek hoe en waarom dat werkt. Of niet. Want soms is het gewoon een mythe. Neem nu alle soorten met een fallische vorm : die worden gebruikt omwille van hun potentieverhogende krachten, terwijl daar uiteraard niets van aan is. Zo ontdek ik haast elke dag nieuwe dingen, maar zet dat woord alsjeblief tussen aanhalingstekens. Want voor de mensen die die gewassen kennen, zijn ze absoluut niet nieuw. Beauty is universeel. Ik ben ooit in Noord-Oeganda op onderzoek gegaan, op een plek waar er veel geweld is geweest, maar waar de vrouwen ondanks alle ellende ongelooflijk optimistisch zijn gebleven. Het is een van de properste plekken waar ik geweest ben. De armoede is er zo immens dat je er geen afval vindt : alles wordt gerecycleerd. Ze telen er organische kruiden en planten, die ze dan op hun borsten smeren om ze stevig te houden. Ik dacht dat dat een westerse obsessie was. Niet dus. Ik was heel graag een plantenjager geweest, iemand die in verre oorden op zoek gaat naar nieuwe soorten. Maar ik geef grif toe dat ik er heel slecht in zou geweest zijn. Ik ben om te beginnen roodharig en heb een bleke huid. En vooral : ik hou niet van risico's of van een warm klimaat. Ik troost mezelf met de gedachte dat meer en meer beautymerken het belang inzien om met een botanist samen te werken. Hoewel : ik moet toegeven dat er tegelijk nog veel brands zijn die er niets van moeten weten. Planten zijn toch pure magie ? Ze komen uit zo'n klein bruin dingetje dat je in de grond steekt. Je giet er water op, geeft het voldoende licht en er komt een prachtige plant uit. Ik heb geen 'uit'-knop. Ik ben nu een aantal dagen op promotie met mensen van The Body Shop, en de godganse tijd gaat het van : "Heb je die plant gezien en weet je waar die goed voor is ?" En zij hebben zoiets van : "Kunnen we alsjeblief niet over elke plant een gesprek beginnen (lacht) ?" Het is gewoon sterker dan mezelf. Ik heb ook nooit vakantie, want waar ik ook kom, ik wil weten hoe planten werken. Ik heb gelukkig een heel geduldige man die samen met mij ik weet niet hoeveel botanische tuinen bezocht heeft. Wie weet hoe genezende kruiden werken, heeft controle over levensbelangrijke zaken. Hildegard von Bingen leefde bijna duizend jaar geleden, maar ze was wel de eerste die de genezende kracht van lavendel ontdekte. En dat in een wereld die gedomineerd werd door mannen. Het was een manier om macht te hebben. Ik weet niet wat morgen gaat brengen. De ene dag zit ik op een godvergeten plek in de aarde te wroeten, de andere dag sta ik in een poepchic kantoor advies te geven. Het is die afwisseling die het zo boeiend houdt. En die maakt dat ik deze job nooit beu zal zijn. Jennifer Hirsch gaf op uitnodiging van The Body Shop een workshop over het nieuwe gamma, waarin natuurlijke oliën en plantaardige ingrediënten zoals altijd een hoofdrol spelen. DOOR MICHELE MOORTELMANS & PORTRET FRED DEBROCK"Ik heb nooit vakantie, want waar ik ook kom, ik wil weten hoe planten werken"