Als een onverwacht cadeautje, zo voelt een sinaasappel verpakt in zijig papier aan. Je draait het staartje voorzichtig los en strijkt de wikkel met twee vingers mooi glad. Op het prentje staat een vlinder, een ezelskarretje, een lachende Sophia Loren met genereus decolleté of een slang die zich rond een citrusboom slingert. Sinds sinaasappelen omhuld worden met een dun en onschadelijk waslaagje, zie je ze minder, die fraaie wikkels. Maar met wat geluk tref je ze in dit seizoen op de bloed- of wijnsinaasappels, die er tot eind maart zijn. Ik kan ze niet weerstaan en geregeld vind ik tussen de bladzijden van een boek zo'n papiertje terug, dat ik heb willen bewaren voor zijn design.

Ik ben niet de enige liefhebber. In Engeland verkocht in 2013 een man zijn verzameling van 2797 verschillende sinaasappelwikkels, netjes in een album per soort gerangschikt. Zijn grootvader was de verzameling begonnen in de glorietijd van het Siciliaanse fruit, de jaren 1920-30, en hij had er zelf nog zo'n 120 aan kunnen toevoegen.

Italië en Spanje begonnen omstreeks 1850 met het verpakken van sinaasappels om ze te beschermen tegen schimmel. Eén slechte vrucht kon anders makkelijk de hele kist aansteken. De mooiste wikkels zijn vaak afkomstig uit Sicilië. Als je niet beter wist, zou je denken dat Dolce & Gabbana ze hadden ontworpen. Het was ook een mooie vorm van reclame voor het zonnige eiland, met op de achtergrond steevast een berg met een rookpluim - de Etna. Maar ze vertellen ook het verhaal van de tijd. Op de oude papiertjes lees je de landing van de eerste man op de maan, de populariteit van Lassie, van Mickey Mouse. Als binnenkort in het Londense Victoria & Albert Museum Bigger than the Plate opent, een grote tentoonstelling over eten, is een van de onderdelen dan ook gewijd aan de sinaasappelpapiertjes.

Wie wikkels wil verzamelen moet veel sinaasappels eten. Maak er een Marokkaans dessert mee: pel de vruchten en snijd ze in mooie, dunne schijven. Leg ze op een ronde schaal, giet er wat oranjebloesemwater over en bestrooi met suiker en kaneel. Laat een poosje rusten in de koelkast en serveer met een takje verse munt en nog wat extra kaneel. Ook lekker bij geroosterd vlees is een frisse combinatie van bitter witlof en (ontvelde) sinaasappelpartjes, met een vinaigrette op basis van olijfolie en rijstazijn.