Het is druk in Granada. Nu het Alhambra heeft meegedongen naar de titel van één van de hedendaagse zeven wereldwonderen, wil iedereen het schitterende veertiende-eeuwse paleizencomplex bewonderen. De Romeinen bouwden al een vesting op de heuvel, maar de Arabische invasie bracht de stad rijkdom en uitzonderlijke gebouwen. Dit was het laatste moslimbolwerk in Spanje dat de christenen heroverden, en het koningspaar Ferdinand en Isabella ligt er begraven. De trotse stad ademt geschiedenis.

Ook het in 2006 geopende Hospes Palacio de los Patos sluiten de stedelingen in hun hart. Het is een mooie zaterdag in april en een plaatselijke familie viert een communiefeest in het Senzonerestaurant. "Reserveren is aanbevolen", meldt de receptioniste. "Het restaurant is snel een lokale favoriet geworden."

Het nieuwe hotel combineert op ingenieuze wijze oud en modern. In de negentiende eeuw bouwden rijke families landhuizen buiten de stad. Een eeuw later slokte de stadsuitbreiding het platteland op. Een deel van de tuin moest plaats ruimen voor een nieuwe avenue, de bewoners verhuisden en het pronkpaleis verviel. De Hospeshotelgroep, vermaard facelifter van historische panden, verving de oude stallingen door een strakke nieuwbouw van hout, glas en beton, verborgen achter een majestueus gordijn van zwevende albasttegels. De moderne architectuur biedt het ideale scherm voor de lange schaduwen die palmbomen en bougainvilles op de gevel schilderen. De waterpartijen, zoals de originele zwanenfontein en de strakke bassins die als lichtkoepel dienen voor de ondergrondse spa en hotelgangen, verwijzen naar het alomtegenwoordige water in de tuinen van het Alhambra.

Het hotel rijgt intussen prijzen aaneen. Zo ontving het de 2006 Best Design Hotel of the Year Award en Best Hotel Architecture op Sleep 06 in Londen. Designtijdschrift Wallpaper verkoos de Hospesketen tot 'beste hotelketen 2006'. En de badset (citrusbodymilk, vanille- en kaneeldouchegel, achilleaconditioner en rijstproteïneshampoo) won de titel van beste Spaanse hotelcosmeticakit.

Het paleis, in de typische albero (gele zandkleur) van Granada, gloeit in de avondzon. Binnen overweldigen de monumentale marmeren trap en de achthoekige koepel, een Byzantijnse kerk waardig. De Agrela's, een familie van bankiers, suikerfabrikanten, politici en aartsbisschoppen, bouwden een buitenhuis om te imponeren. Ook koningin Fabiola en wijlen Boudewijn I onderhielden goede relaties met de Agrela's, die het Belgische vorstenhuis een terrein in Motril schonken.

Tekst en foto's Jo Fransen