Om de kans op succes te vergroten, heeft Nissan 9 toprijders uitgezocht (onder wie 5 voormalige formule 1-rijders), en heeft die netjes over de drie wagens verdeeld. Onder hen onze eigenste Eric van de Poele die de snelste onder de Nissanrijders zal blijken te zijn. Niet verwonderlijk voor iemand die tot in de formule 1 klom, er in 1992 bij Brabham aantrad en daar ploegmaat was van ene... Damon Hill die hij gergeld achter zich liet. De rest van het verhaal is er een van centen en contacten : Hill stootte door naar het prestigieuze Williams-team en werd vorig jaar wereldkampioen. Van de Poele reisde met een aktentas de halve wereld af op zoek naar budgetten en moest zich uiteindelijk met een mindere toekomst tevreden stellen. Niet dat hij er berooid bijloopt : hij woont in Monaco en dat alleen al onderstreept zijn handelswaarde. De beminnelijke Ma...

Om de kans op succes te vergroten, heeft Nissan 9 toprijders uitgezocht (onder wie 5 voormalige formule 1-rijders), en heeft die netjes over de drie wagens verdeeld. Onder hen onze eigenste Eric van de Poele die de snelste onder de Nissanrijders zal blijken te zijn. Niet verwonderlijk voor iemand die tot in de formule 1 klom, er in 1992 bij Brabham aantrad en daar ploegmaat was van ene... Damon Hill die hij gergeld achter zich liet. De rest van het verhaal is er een van centen en contacten : Hill stootte door naar het prestigieuze Williams-team en werd vorig jaar wereldkampioen. Van de Poele reisde met een aktentas de halve wereld af op zoek naar budgetten en moest zich uiteindelijk met een mindere toekomst tevreden stellen. Niet dat hij er berooid bijloopt : hij woont in Monaco en dat alleen al onderstreept zijn handelswaarde. De beminnelijke Martin Brundle hield ooit Senna achter zich in een formule 3-seizoen, draaide jaren in de formule 1 mee, en kapte daar vorig jaar mee. Nu is hij commentator van Grand Prix voor ITV, en wil voor de tweede keer de 24 uren winnen. In de derde wagen zitten twee Japanners waaronder Kazuyoshi Hoshino, die bijna 50 is en een gezicht meedraagt dat geteisterd lijkt door vele slapeloze nachten vóór de start van de 24 uren. Hij mocht zich jaren geleden the fastest man of Japan noemen en dat vergeten Japanners nooit meer. Kortom, Nissan treedt aan met een uitgelezen maar gevarieerd gezelschap, maar ook voor hen is Le Mans geen sinecure : de wagens gaan nu veel sneller door de bochten en de hoge gemiddelden wreten aan de energie van de rijders. Het lot van die rijders is niet langer alleen in handen van motorenbouwers, bandeningenieurs en makers van koolstof-remmen. Ook de mens wordt tegenwoordig met de nodige zorgen omringd. ?De voorbereiding van de rijders begint wat mij betreft op de maandag voor de race?, stelt Tom Ryan, de 62-jarige Ierse fysiotherapeut van de Nissan-TWR combinatie die samen met dokter Doughty over het well being van de racers waakt. Ryan volgt een heel jaar lang een handvol jonge rijders, begeleidde vroeger onze belofte Marc Goossens die nu in Japan rijdt en even de overstap maakte. Ryan is zelf behoorlijk fit. If you don't care for your own body, you can't care for others zegt hij lakoniek. ?Het grootste gevaar komt van uitdroging. Daarom is een snelle doorlichting van de rijder na elke beurt een absolute vereiste. Gewicht, polsslag, bloeddruk zijn goede indicatoren. Rijders verliezen tot 6 kilo tijdens zo'n etmaal, en dus moeten zowel vocht als supplementen worden aangevoerd. Als zo'n kerel uit de wagen kruipt na 2 uur rijden in een verhit interieur, is zijn polsslag al die tijd nooit onder de 170 slagen per minuut geweest. Mijn eerste zorg is hem zo ver mogelijk weg te voeren van die klus. Helm en overall af, de mind op andere, rustiger gedachten brengen, zodat lichaam en geest wat respijt krijgen. Zonder een doordacht schema racet de geest gewoon door en dan kom je nauwelijks tot rust, ook al ga je even op bed liggen. I have to switch the mind away from the race. Maar zonder een paar routine-ingrepen gaat het ook niet : wat massage, de ogen uitwassen, de kneuzingen verzorgen. Als de racer opnieuw de baan op moet, ga ik omgekeerd te werk, stimuleer de geest, breng het hartritme door oefeningen op peil en maak daardoor de geest attent op het feit dat er werk aan de winkel is. Maar terzelfder tijd let ik erop dat rijders geen flitslicht van fotografen in de ogen krijgen, want de effecten daarvan blijven tot 20 minuten nawerken. En dat kan je tegen snelheden van 330 km per uur best missen.? De nacht is lang in Le Mans en 's ochtends slenteren de toeschouwers die de duisternis hebben getrotseerd met een vaalgrijze kleur doorheen de paddock. In de motorhome waar Canon met Nissan een internetsite beheert, hebben de Japanse fotografen die beelden schieten voor internetgebruikers zich even op het veldbed gelegd. De eerste kranten worden bedeeld, Paris s'éveille. Twee van de Nissans zijn uit de wedstrijd verdwenen met problemen aan de oliekoeler van de versnellingsbak. De derde, die van Hoshino en zijn maats, zal na 24 uur op de 12de plaats eindigen, 65 ronden na de winnende Porsche van Alboreto, Johanson en Kristensen, die in één etmaal 4909 km hebben afgelegd. PIERRE DARGE Indrukwekkend : de raceversie van de Nissan R390 GTI tijdens de 24 uren van Le Mans.