Het is dinsdag 21 augustus, zonnig en toch winderig boven The Solent, de brede streep water die het eiland Wight van de Engelse zuidkust scheidt. Op het water heerst un joyeux bordel, zoals een langslopende Française het formuleert. Duizenden boten van allerlei formaten en leeftijden zeilen rakelings langs elkaar, zonder elkaar ook maar te hinderen, laat staan te raken. Aan boord van sommige historische schepen bevinden zich groepen verklede bezoekers, maar ik herken ook kleine vaartuigen met stille, oudere paren of zeebonken met verweerde koppen, en moderne schepen en zelfs ranke en slanke hightechschuiten met drooggetrainde atleten en sponsornamen op de romp. Die nieuwste generaties bezitten niet eens een motor (te zwaar) en worden opgesleept. Het loopt tegen tienen en dat is het moment waar iedereen op wacht, omdat het dan precies anderhalve eeuw geleden is dat de Engelsen - ter gelegenheid van de Great Exhibition - de wereld uitdaagden in een zeilrace.
...