Dertig jaar Swatch, dat laat in de Zwitserse horlogerie niemand onberoerd. Eind jaren zeventig zat de sector immers nog in een diepe crisis. Goedkope kwartsmechanismen en digitale uurwerken uit Japan en Hongkong hadden het marktaandeel van de Zwitsers tot 15 procent gereduceerd, en meer dan 65.000 ontslagen veroorzaakt. Tot enkele noodlijdende bedrijven en vooruitziende ondernemers in 1983 Swatch lanceerden : speels, eindeloos veranderlijk en in plastic, maar ook betrouwbaar en honderd procent Zwitsers.
...

Dertig jaar Swatch, dat laat in de Zwitserse horlogerie niemand onberoerd. Eind jaren zeventig zat de sector immers nog in een diepe crisis. Goedkope kwartsmechanismen en digitale uurwerken uit Japan en Hongkong hadden het marktaandeel van de Zwitsers tot 15 procent gereduceerd, en meer dan 65.000 ontslagen veroorzaakt. Tot enkele noodlijdende bedrijven en vooruitziende ondernemers in 1983 Swatch lanceerden : speels, eindeloos veranderlijk en in plastic, maar ook betrouwbaar en honderd procent Zwitsers. Van een instantsucces was geen sprake. Een test op de Texaanse markt - ver genoeg opdat niemand Zwitserland met plastic horloges zou associëren - flopte grandioos. In Europa hadden de makers echter meer geluk : eind '85 waren al ruim tien miljoen stuks verkocht. Later bevestigden onder meer de Pop Swatch (1986), de ultradunne Swatch Skin (1997) en de tactiele Swatch Touch (2011) de innovatieve koers. Talloze architecten, designers, filmmakers en modeontwerpers mochten een horloge bedenken, en met Jean-Michel Folon, Pierre Alechinsky en Pol Bury waagden ook Belgische kunstenaars zich eind jaren tachtig aan Swatch. Bovendien vertaalden de ingenieurs van het horlogemerk hun aanpak - vereenvoudiging van productiemethodes en snel wisselende collecties - naar andere sectoren : van de Twinphone (1989) tot Smart, de compacte auto die ontstond uit een partnership met Mercedes. Vriend en vijand erkennen dat Swatch mee aan de basis lag van de revival van het mechanische uurwerk, door het aanzien van Swiss made te herstellen en horloges als eigenzinnig statement te benaderen. Concurrenten zijn dan ook op hun hoede nu de 'redder' van de Helvetische horlogerie de Sistem51 lanceert : een mechanisch gangwerk met slechts 51 componenten (doorgaans zijn het er minstens honderd), een volledig geautomatiseerde productie (ongezien in meer dan vier eeuwen horlogerie) en een prijskaartje van - hou u vast - 80 à 130 euro. Analisten spraken bij de voorstelling eind april meteen van een game changer. De groeivertraging op de Chinese markt noopt horlogemakers immers tot goedkopere mechanische modellen, terwijl moederbedrijf Swatch Group, marktleider inzake binnenwerken en horlogeonderdelen, zijn leveringen aan andere huizen terugschroeft. Wordt vervolgd in oktober, als de eerste Sistem51-modellen in de winkel liggen. INFO : 02 558 37 01, WWW.SWATCH.COM. WWWIN Swatch viert zijn verjaardag met het skeletuurwerk Swatch Est. 1983 (60 euro). Surf naar Knackweekend.be om het gratis in de wacht te slepen : onze website geeft vijf exemplaren weg. WIM DENOLF