J an Vermast is een liefhebber van Engelse landhuizen en van de sfeer die er hangt, en reisde ontelbare keren doorheen Kent om er de sfeer op te snuiven. Toen hij in 1992 in De Haan een landhuis ontdekte, dat tot hotel was omgevormd en te koop stond, waagde hij de sprong. Hij liet zijn textielzaken voor wat ze waren, en begon zonder ervaring, maar met veel enthousiasme aan het hotelbedrijf.

"Het huis werd in 1936 als familiewoning gebouwd. Het had erg te lijden onder de oorlog, en werd vervolgens door een Duitse architect tot hotel omgebouwd en van een binnenzwembad voorzien. Maar ik had een andere, Engelse aanpak in het achterhoofd, wilde het duinlandschap beter tot zijn recht laten komen, en ik wilde vooral een tuin laten aanleggen."

Acht jaar later is Carpe Diem een begrip geworden, waar vooral Duitse toeristen-met-smaak op afkomen. In navolging van Albert Einstein die opeenvolgende jaren in De Haan vakantie hield, en daar in het inmiddels verdwenen Coeur Volant tafelde. Jan Vermast vernieuwde alle kamers, gaf ze allemaal een ander uitzicht, kocht meer dan een kilometer stoffen. Het resultaat is knus en cosy, met een salon met open haard en een kleine bibliotheek en kamers op drie niveaus.

Aan de voorkant liggen enkele junior suites, op twee niveaus, maar de meeste gasten verkiezen kamers die op de tuin en op de hortensia's uitzien. Zoals nummer 18, met Laura Ashley-aankleding, gezellig maar niet overladen. Voor gezinnen is er zelfs een loft onder het dak, met twee slaapkamers in lichtblauw.

Het binnenzwembad werd gedempt en vervangen door een verwarmd zwembad van bescheiden afmetingen, dat aan de voorkant achter de haag beschut is weggestopt. Maar de favoriete plek ligt achterin de tuin, waar een gazon perfect is om ongestoord te zonnen, omringd door daken van de villa's rondom - op slechts 400 meter van het strand.

Vermast is, in al zijn geestdrift, niet te beroerd om de handen uit de mouwen te steken en een handvol gasten mee te nemen in zijn auto voor een daguitstap naar Zuid-Engeland. En met een paar bevriende skippers werkte hij ook een zeilarrangement van één dag uit.

Het gastronomisch restaurant Le Manoir wordt gerund door Rudy Pril, die hier voor een ontvankelijk publiek zijn kunsten kan tonen. En die zijn niet gering.

Romantik Manoir Carpe Diem telt 16 kamers, in prijs variërend van 4640 tot 5446 frank voor twee personen, inclusief ontbijt. Voor de family loft voor vier personen wordt 7866 frank aangerekend. Het restaurant Le Manoir is zowel 's middags als 's avonds open.

Romantik Manoir Carpe Diem, Prins Karel-laan 12, 8420 De Haan. Tel. 059-23 32 20, fax 059-23 33 96. Gesloten in januari.

PIERRE DARGE - FOTO'S JAN VERLINDE