Wonen in Londen is niet evident, dat weet iedereen", zegt architect en designer Voon Wong. "Bovendien hebben veel huizen een vrij stereotiep karakter. Het zijn klassieke woningen in victoriaanse stijl. Hier en daar heb je wel lofts, maar ze zijn toch vrij schaars. Dat verklaart waarom oude schoolgebouwen nu zo'n succes hebben. Ze omvatten veel grote ruimtes met hoge vensters. Dat is ideaal voor een hedendaagse woning."

De oude school waarin Voon zijn flat onderbracht werd enkele jaren geleden gerenoveerd. Aan de buitenkant werd niets veranderd, er kwam zelfs geen dakvenster bij. "Maar binnen konden de bewoners hun klaslokaal wel naar hun hand zetten. De meeste klaslofts beslaan een volledig lokaal, ik beschik slechts over de helft. Dat heeft als voordeel dat de ruimte bijna een kubus is." Door het hoge plafond en de hoge vensters valt er helder licht binnen. "In Londen vind je zelden een woonruimte met een hoge zoldering. Hier kon ik een mezzanine creëren voor een werkruimte, een slaapkamer en een badkamer. Daardoor beschik ik in totaal over ongeveer honderd vierkante meter woonoppervlakte."

Doordat de lokalen als karkaswoningen werden aangeboden, kon Voon Wong alles zelf ontwerpen. "Maar net omdat de ruimte niet zo groot is, trachtte ik enkele duidelijke accenten te leggen. Zo heeft de eethoek onder de mezzanine een lager plafond en daardoor een intiemer karakter. De inkomruimte is vrij donker, de zithoek helder. Deze kleine nuances verruimen de visuele ervaring." Voor de keuken dokterde Voon een handige oplossing uit : "Ik wilde geen open keuken, mensen hoeven niet te zien of te ruiken wat je klaarmaakt. Maar ik wilde er ook geen aparte ruimte van maken, want daar is gewoon geen plaats voor. Nu zit de keuken verstopt in een zwevende kast met panelen die je kunt opendraaien. Hij zweeft dus gedeeltelijk boven de oude parketvloer die in het zwart geschilderd werd. De glanzende verf zorgt voor extra reflectie."

Victoriaans en design

Voon Wong heeft zich enkele jaren geleden geassocieerd met ingenieur Benson Saw. Naast het vormgeven van kantoren, hotels, restaurants en nachtclubs in Europa, Azië en Australië, richt het tweetal ook vrij veel woningen in, vooral in Londen. "In de hoofdstad is er een grote vraag naar kleine, handige woningen. Meestal werken we in victoriaanse rijhuizen, zoals er hier heel veel zijn. Want wie wat middelen heeft, verkiest een rijhuis boven een loft. Bij de inrichting van die panden mag je echter niet te ver gaan, je moet de victoriaanse stijl en sfeer bewaren. Meestal houden we rekening met de historische context en voegen we hier en daar een hedendaagse oplossing toe", aldus Voon.

Sinds enkele jaren profileren de twee zich ook als designontwerpers. "Design vonden we al lang erg boeiend, maar in die wereld geraak je niet zomaar binnen. Via een vriend werden we dan toch geïntroduceerd bij een fabrikant. Dat leidde al snel tot een boeiende opdracht voor de Italiaanse lampenproducent Fontana Arte." Voor dit bedrijf ontwikkelden Voon en Saw de Looplamp die meteen enkele design awards kreeg. Ondertussen ontwierpen ze ook een elegante kapstok en een collectie tafelporselein. In samenwerking met een fabrikant uit Peking wordt onder meer tafelgerei geproduceerd in bone china, een porseleinsoort waarbij beenderas vermengd wordt met klei. Daardoor wordt het porselein minder breekbaar. Voor de vormgeving inspireren Voon en Saw zich op de hedendaagse architectuur. Inmiddels hebben ze hun activiteiten uitgebreid in het Verre Oosten en gaan ze een tweede bureau openen in Singapore, waar Voon vandaan komt. De twee ontwerpers, die beiden van Aziatische oorsprong zijn, switchen moeiteloos van Oost naar West.

Info : www.voon-benson.com

Door Piet Swimberghe I Foto's Jan Verlinde