De charme van Engeland is het anders-zijn - in vele opzichten. Wie er bijvoorbeeld een klein hotelletje of een b&b begint, doet dat zelden uitsluitend voor het gewin. Vaak staat een ouderwetse dienstbaarheid centraal, of een behoefte om de gezelligheid van het eigen huis met anderen te delen. Op Farthings Farms - wat zoveel betekent als ' Stuivershoeve' - is dat niet anders: terwijl we ons in de genoeglijke charme van de zitkamer nestelen en uitkijken over niets dan groen en landschap, komt Penny Rodgers al aanzetten met thee en scones. Penny is een schat van het genre dat steeds zeldzamer wordt: een gastvrouw met een hoofdletter. Vier jaar geleden, toen Engeland gebukt ging onder de gekkekoeienziekte, hielden de Rodgers het boerenleven voor bekeken en besloten ze om zich voor mensen in te zetten.

Het Edwardiaanse huis dateert van het begin van de 20ste eeuw en wordt omringd door 70 acres eigen land. Daarrond ligt een ongeschonden stukje Engeland, dat nochtans een turbulent verleden heeft gekend. Onderaan de helling loopt het pad waarlangs Willem de Veroveraar in 1066 vanuit Pevensey, waar hij aan wal stapte, naar het front marcheerde. De plek werd later Battle genoemd, op een boogscheut ervan ligt de beroemde abdij. En in de vallei heerst de rust van het Powdermill wood - waar eertijds poeder voor kanonnen werd gemalen. Een gevaarlijke bezigheid, daarvan getuigen de graven van de werklieden op het kerhof.

De Rodgers verhuren slechts drie kamers die alle op het zuiden uitkijken, en waarvan we de meest moderne gebruiken die uit twee verdiepingen bestaat. Beneden is de zitkamer met een fraaie, ronde Victoriaanse klaptafel met wortelnotenhouten blad die de aandacht vraagt, daar hangen ook de tekeningen van de gastvrouw aan de muur.

"De b&b kwam een beetje onverwacht, maar we hebben er al enorm veel plezier aan beleefd", zegt Penny die op haar Aga het ontbijt en desgevraagd het diner klaarmaakt. Zij zorgde ook voor de fraaie kleurencombinaties van de muren: donkerrood in de gang, donkerblauw voor de slaapkamer boven, waar een antiek kastje prettig contrasteert met de meer moderne inrichting. Dat ontbijt is Engels uitgebreid, met bijkomende keuzes. We opteren voor de kedgeree, een Indisch gerecht dat in de Victoriaanse tijden populair was en dat bestaat uit rijst, smoked haddock, ui en ei. 's Avonds is er voor wie dat wenst een diner met twee gangen en wijn voor slechts 10 pond.

In Farthings Farm wordt 46 pond (1 pond = ca. 67 fr.) gevraagd per kamer, ontbijt inbegrepen. Wordt de kamer door slechts één gast bezet, dan betaalt die 30 pond. Een extra slaper betaalt 10 pond voor matras, beddengoed en ontbijt.

Farthings Farm, Catsfield, Battle, East Sussex, TN339BA, Engeland. Tel. (0044) 1424.773.107. Catsfield ligt een paar kilometer ten westen van Battle, vlakbij Hastings, zo'n uurtje rijden van Dover.

PIERRE DARGE / FOTO'S JAN VERLINDE