Ook al is Letland niet ver, toch voelen de eerste uren in Riga aan alsof we in Lost in Translation zijn terechtgekomen. Heel even doen de gigantische gebouwen en de drukte ons denken aan het Tokio uit de film van Sofia Coppola. Riga, dat zich met de rest van het Balticum in 1991 bevrijdde van het juk van de Sovjet-Unie, draagt nog duidelijk de sporen van die donkere periode. Het verleden weegt zwaar en er wordt nog altijd veel Russisch gepraat. Maar hoewel traditie en geschiedenis het cement van deze stad vormen, ademt Riga toch ook steeds meer een moderne sfeer, en dat is vooral te danken aan de jonge generatie. Koele, noordelijke schoonheden kuieren door galerijen vol trendy winkels of zitten te kletsen in een of andere hotspot, via wifi verbonden met de wijde wereld.
...

Ook al is Letland niet ver, toch voelen de eerste uren in Riga aan alsof we in Lost in Translation zijn terechtgekomen. Heel even doen de gigantische gebouwen en de drukte ons denken aan het Tokio uit de film van Sofia Coppola. Riga, dat zich met de rest van het Balticum in 1991 bevrijdde van het juk van de Sovjet-Unie, draagt nog duidelijk de sporen van die donkere periode. Het verleden weegt zwaar en er wordt nog altijd veel Russisch gepraat. Maar hoewel traditie en geschiedenis het cement van deze stad vormen, ademt Riga toch ook steeds meer een moderne sfeer, en dat is vooral te danken aan de jonge generatie. Koele, noordelijke schoonheden kuieren door galerijen vol trendy winkels of zitten te kletsen in een of andere hotspot, via wifi verbonden met de wijde wereld. De val van het communisme en de economische crisis hebben geleid tot de opkomst van een alternatieve cultuur en een veelheid van originele, verrassende initiatieven. Ook de verwachtingen verbonden aan de rol van Riga als Culturele Hoofdstad van Europa zijn hooggespannen. Wij gingen op verkenning in een herboren stad, een stad die steeds meer toeristen bekoort. We ontmoetten er inwoners die met ongeduld wachtten op 1 januari 2014, de dag dat ze hun lats konden inwisselen voor euro's. Riga heeft de grootste concentratie van art-nouveaugebouwen in Europa. De oogstrelende gevels en bas-reliëfs zijn niet te tellen. Een goed vertrekpunt is het Art Nouveau Museum van Riga. De audiogids (in verschillende talen) en de brochure over de belangrijkste bezienswaardigheden van de stad helpen je alvast op weg. Het is trouwens in deze wijk dat je enkele architectonische topwerken aantreft, onder meer ontworpen door Michail Eisenstein, vader van Sergei (regisseur van de befaamde film Potemkin). Art Nouveau Museum van Riga, Alberta 12. www.jugendstils.riga.lv In de straatjes en onder de torens van de oude stad vind je winkels in diverse stijlen. Restaurant Rozengrals biedt gerechten geïnspireerd op de middeleeuwen, geserveerd door obers in aangepaste kledij en begeleid door zingende troubadours. Maar er zijn nog andere pittoreske plekjes, bijvoorbeeld de Black Magic, bekend voor zijn Balsam, een kruidenlikeur die ook wordt verwerkt in sauzen en verbazingwekkende gebakjes. Via een achter een kast verborgen trap kom je in een laboratorium waar alchemistisch creaties van chocolade worden gemaakt en verpakt in betoverende doosjes. Rozengrals, Rozena 1. www.rozengrals.lv Black Magic, Kaïíus 10. www.blackmagic.lv Net zoals de Scandinaviërs staan ook de Letten zeer dicht bij de natuur. Abra is een klein, gezellig winkeltje tegenover het Nationaal Museum, waar onder meer natuurlijke schoonheidsproducten op basis van melk en witte chocolade worden verkocht. Zin in een reinigingskuur ? Dan vind je hier een drankje gemaakt van berkensap, voor spaarzaam gebruik. Kinderen kunnen zich hier te goed doen aan lekkernijen van gekonfijt fruit, honinglollies en andere snoepjes in bloemrijke verpakkingen. Abra, Kr. Valdemara 17A. www.veikalsabra.lv Bijna elk huizenblok in deze stad geeft uit op een stukje groen. Hoewel Riga goed voorzien is van openbaar vervoer, kun je deze stad het best te voet exploreren. Neem je tijd en ga op verkenning in het Esplanadepark of de Wöhrmann-tuin. Ook de omgeving van het Congrespaleis, het zenuwcentrum van Riga 2014, is de moeite waard, al was het alleen maar om je te verbazen over de plechtstatige standbeelden uit het Sovjettijdperk. Van een sovjetcafé à la Good Bye Lenin, inclusief bloemenbehang, tot een koffiehuis in Weense stijl met de meest kleurrijke taarten : allerlei cafés in diverse stijlen nodigen uit tot een uitgebreide koffiepauze, als voorbereiding op Riga by night. Bij Kukotava installeer je je in een mooie zaal met uitzicht op de bakkerij. Hier kies je je favoriete wijntje uit een van de wandrekken, te degusteren met een huisgemaakt chocolaatje, terwijl de kinderen staan te likkebaarden voor de grote bonbonnières op de toonbank. Café Leningrad, Kalçju 54. leningrad.lv Kûkotava, Tçrbatas 10-12. www.kukotava.lv Voor sommigen is Letland dé plek voor een deugddoende, betaalbare wellness-trip. De lokale specialiteit is de amberkuur, maar je kunt ook kiezen voor goud, zijde, champagne of kaviaar in budgetvriendelijke droomlocaties. De over drie etages gespreide Espa in het Radisson Blu, in het stadscentrum, is het neusje van de zalm. De bekroning is de bar met panoramisch uitzicht, waar je geniet van een drankje, uitkijkend over de beau monde van Riga die beneden voorbij flaneert. Voor het nec plus ultra moet je naar het Baltic Beach Hotel, op een half-uurtje van het stadscentrum, waar je geniet van deugddoende Garden Spa Rituals met onder meer een hammambehandeling met bijzondere gesteentes en sinaasappelbalsem. ESPA, Baznîcas 4A. www.espariga.lv Baltic Beach, Juras 23-25, Jurmala. www.balticbeach.lv Je hebt Riga niet bezocht als je niet hebt rondgedwaald op de uitgestrekte, wonderlijke markt in de voormalige zeppelinloodsen. Hier klopt het hart van de stad. Een buitenkans voor wie op zoek is naar mutsen van Siberische vossenbont, berkentakken voor de sauna, kruidenbrouwsels tegen de meest uiteenlopende kwalen of zelfs marihuanaboter. En dat alles tegen onklopbare prijzen. De galerie Istaba is het trefpunt voor kunstenaars, ontwerpers en andere creatievelingen, al of niet uit Riga. Hier vind je voedsel voor lichaam en geest. Er is een restaurant, gekoppeld aan een tentoonstellings- en verkoopruimte voor lokale creaties, van kunst tot mode en decoratieartikelen. Hier geen menu : wie wil eten, vertrouwt op de kok. Circa 20 euro voor een maaltijd met twee gangen. Barona 31A, www.facebook.com/Istaba, istaba@istaba.lv Wie met het vliegtuig landt, maakt meteen kennis met een van de grootste troeven van de Baltische kust : de witte zandstranden, omringd door dichte dennenbossen, aan de rand van de stad. Het kuuroord Jurmala - vanuit het centrum bereikbaar met de fiets, trein of boot - lijkt met zijn Russische grandeur bevroren in de tijd. Aan het strand en in enkele straten van het centrum staan nog zeer mooie houten art-nouveauhuizen. De verzameling van het kleine stadsmuseum geeft een mooi beeld van de belle-époquetijd. Jurmala Stadsmuseum, Tirgoòu 29, Jûrmala, Majori. www.jurmalasmuzejs.lv Gedurende het hele jaar 2014 staat Riga in het teken van de cultuur. De bewogen geschiedenis van het land zal op een intelligente wijze worden voorgesteld. Zo wordt ook het voormalige KGB-hoofdkwartier, dat na de val van het communisme een spookgebouw was geworden, gedeeltelijk heropend als ruimte voor tentoonstellingen, met als thema het geheugen en de overdracht van informatie. Andere blikvangers in het rijk gevulde programma van Riga 2014 zijn de tentoonstellingen over de amberroute, die ooit de Baltische Zee met de Middellandse Zee verbond. riga2014.org/eng TEKST EN FOTO'S VAN MURIEL FRANÇOISE