W ie door de Périgord reist, wordt er geconfronteerd met een rijke, landelijke culinaire traditie. Het is niet anders bij Gies en Nikki, een West-Vlaams koppel dat tien jaar geleden de streek ontdekte en er verliefd werd op een drie eeuwen oude boerderij. De twee hadden mekaar ontmoet enkele jaren nadat ze elk jong hun partner verloren hadden. Omdat ze dachten tegen hun pensioen in het bekende zwarte gat te vallen, kozen ze voor een gemeenschappelijk project : Au Merlot.
...

W ie door de Périgord reist, wordt er geconfronteerd met een rijke, landelijke culinaire traditie. Het is niet anders bij Gies en Nikki, een West-Vlaams koppel dat tien jaar geleden de streek ontdekte en er verliefd werd op een drie eeuwen oude boerderij. De twee hadden mekaar ontmoet enkele jaren nadat ze elk jong hun partner verloren hadden. Omdat ze dachten tegen hun pensioen in het bekende zwarte gat te vallen, kozen ze voor een gemeenschappelijk project : Au Merlot. De restauratie verliep met de nodige vertraging, maar het resultaat mag er zijn : in de grote pigeonnier en een aanpalende schuur werd twee gîtes ondergebracht. In het hoofdgebouw, de vroegere schaapsstal, kwam er een zeer grote living, die inmiddels vakkundig werd volgezet. Daar hangen de twee prachtige vrouwenportretten die Gies in de buurt op de kop wist te tikken. Maar het is het keukeneiland dat de meeste aandacht trekt. Niet toevallig, want Gies, een man van zeven levens en evenveel interesses, is een meer dan gedegen amateurkok. Tijdens de gesprekken gaat het vaak over de bastides (versterkte stadjes) in de omgeving, en over de oude pruimenboer die de gasten mee op sleeptouw neemt naar wat ze maar willen zien in de streek. Maar hét onderwerp blijft de keuken, en eigenlijk is het diner het hoogtepunt van de dag, voor Gies sinds jaar en dag, voor de gasten meteen na hun eerste kennismaking met de hoogstandjes van de gastheer. Want die gaat niet alleen persoonlijk bij de lokale boeren zijn primeurs halen, hij kent ook oude recepten die hij met enthousiasme in het bord tot leven brengt. Zelf aten we die avond onder andere asperges, pas uit de grond, die smolten in de mond en daarna eend met citroen, naar een recept dat Gies in zijn jonge jaren van de werkster van een 94-jarige dokter meekreeg. De gastenkamers liggen onder het dak op de eerste etage en zijn lang en smal. We kozen voor de tweepersoonskamer, die wat meer ruimte per hoofd biedt dan de vierpersoons-, en sliepen er als God in Frankrijk. 's Morgens keken we uit over het verwarmde zwembad en de speeltuigen in de tuin, want bij Au Merlot zijn ze niet bang van wat jong geweld. Gies kwam aanrijden met vers brood van de bakker en op de keukentafel wachtten al enkele kazen en huisgemaakte confituren. "We ontvangen nu eenmaal graag en proberen de mensen te vertroetelen", zei Gies. Alsof we dat nog niet gemerkt hadden. Au Merlot telt een tweepersoons- en een vier- of vijfpersoonskamer, die respectievelijk tegen 85 en 95 euro worden verhuurd, inclusief ontbijten. Arrangementen op maat. Enkel van april tot half november. Au Merlot, Merle, F-24440 Saint Sabine, Frankrijk, +33 553 220 594 of +33 607 542 211. In België : 057 38 86 90 en 0475 87 48 02, www.aumerlot.com. Een wandeling à la carte met de lokale pruimenboer.Door Pierre Darge / Foto's PPI