San Francisco is een ondernemende stad die al jaren veel freelancers telt : IT'ers, bloggers, consultants enzovoorts. Die zaten vaak in koffiehuizen te werken, maar dat was niet ideaal. In 2005 opende er de eerste coworking-plaats 9 to 5. Sindsdien kwamen er wereldwijd overal gelijkaardige 'hubs'. Volgens cijfers van een Engels onderzoeksbureau zijn er in Europa al zo'n 120 adressen. De voordelen ? Je werkt aan je eigen project, maar hebt toch het gevoel dat je collega's hebt. Tegelijk groeien er vaak nieuwe zakelijke initiatieven uit de ontmoeting. De eerste coworkingplek in België opende in 2009 : The Hub is een mooi kantoor dat werd ingericht door de kunstenaar Valentin Souquet, een van de leden. Het biedt onderdak aan een internationaal gezelschap, vaak eurocraten en duurzame ondernemers, en de voertaal is er Engels. Onlangs openden in Antwerpen A Space en Bar d'Office.

Dat laatste draait proef sinds eind november en wordt in januari officieel gelanceerd als een project van het designbedrijvencentrum De Winkelhaak. De gedeelde werkruimte huist deels op de benedenverdieping, deels daaronder, met zicht op een patio, en is ingericht door architectenbureau Heimat (Pieter Boons). "De ontmoeting staat hier centraal", vertelt initiatiefneemster Klara De Smedt, directeur van De Winkelhaak. Zo werd voor Bar d'Office een speciale web-app ontwikkeld die contacten tussen cowerkende freelancers moet stimuleren. "Iedereen registreert zich op de computer. Daardoor zie je gemakkelijker welke mensen professioneel interessant voor je kunnen zijn." Van thuis uit kun je bovendien online zien wie er aanwezig is in de bar. Daarnaast zijn er ook vrijwillige matchmakers die mensen live aan elkaar voorstellen. En er is zelfs een speelhoek voor kinderen : "We willen ook thuiswerkende ouders stimuleren om naar hier te komen, desnoods met hun kind erbij, dat hier naar een filmpje kan kijken of kan knutselen. Ik vind het belangrijk dat dit een ontmoetingsplaats is voor mensen die in de buurt wonen en werken. De Winkelhaak is in 2002 opgestart om een nieuwe creatieve impuls te geven aan de stationswijk."

Alle faciliteiten van een gewoon kantoor zijn hier aanwezig : wie wil, kan printen en scannen, een vergaderplek afhuren of een presentatie geven. En voor beginnende freelancers is er nog een bijkomend voordeel : de verantwoordelijke voor Bar d'Office, Goedroen Vanlerberghe, werkte vroeger als zelfstandige in de ICT en maakte een carrièrewissel naar de horeca, ze is dus goed op de hoogte van de ins en outs van de beginnende freelancer. "Het is zeker de bedoeling dat mensen hier op een ongedwongen manier ook over het ondernemerschap bijleren", aldus Klara De Smedt.

GROEIEND SUCCES

Een beetje verderop, in Borgerhout, opende in oktober A Space, officieel de tweede coworkingplek van Vlaanderen. Het bureau huist in een modernistisch pand uit de jaren twintig dat aangenaam is ingericht met een mix van vintage en designmeubelen. Oprichter Frederik Denkens : "Ik heb zelf een webhostingbedrijfje en we waren op zoek naar een nieuw kantoor. Ik kende het concept van coworking vanuit de States en wilde dat ook introduceren in Antwerpen. We werken hier nu zelf met vier maar er is plaats voor zo'n dertig leden." Denkens is een echte fan van het concept, en zijn blog is op dit moment de interessantste bron van informatie over het onderwerp in Vlaanderen. "We hebben nu dertien leden. In het begin was ik bang dat ik alleen maar IT'ers zou aantrekken, maar we hebben nu heel diverse profielen, van een psychologe tot een graficus." In principe zijn er geen huisregels. "Ik zou liever hebben dat de community dat bepaalt. Wat eventueel een probleem zou kunnen geven, is lawaai of een oneigenlijk gebruik van de ruimte, om een bepaald product te verkopen aan de leden of zo."

Op de blog van Frederik Denkens van A Space lees je ondertussen waar er nieuwe 'hubs' zullen openen. De Betagroup in Brussel, met kantoren die er heel zakelijk uitzien, Burooz in Antwerpen, en ook in Gent, Leuven en Turnhout zijn er nieuwe initiatieven. Op termijn zou je desgewenst kunnen gaan 'shoppen' als coworker en zien welke mix van mensen er aanwezig is, in functie van je project.

DOOR SOETKIN BULCKE - ILLUSTRATIE TOM PEETERS

JE WERKT AAN JE EIGEN PROJECT MAAR HEBT TOCH HET GEVOEL DAT JE COLLEGA'S HEBT.