Negenentwintig jaar geleden waren Claude en Livine De Beyter op zoek naar een fermette om er hun restaurant in onder te brengen, toen ze in Maarkedal op een villa stootten die vier jaar had leeggestaan. De tuin lag er verwilderd bij, maar het geheel bezat onmiskenbaar een ziel. "Niets was kapot", herinnert Claude zich, en hij stak meteen de handen uit de mouwen.

Drie jaar later werd zijn zaak door Relais & Châteaux opgemerkt, en dat gaf het echtpaar een zetje. Maar de weg bleek lang. Het huis, dat in 1928 gebouwd was voor de Gentse baron de Kemeter, leunde nauw aan bij de stijl van de Engelse architect Sir Edwin Lutyens, en hen wilden de nieuwe inwoners gerespecteerd zien.

"Ik heb veel over Lutyens gelezen, en gaandeweg is het idee gegroeid om het verleden alle eer aan te doen. Maar dan wel stap voor stap, omwille van de centen."

De Beyter houdt niet van half werk, niet in zijn keuken (die jarenlang een Michelin-ster voerde) en evenmin bij de restauratie van het pand. Twaalf jaar geleden zette het echtpaar een beslissende stap toen het voor de tuin architect Jacques Wirtz aansprak en voor het interieur Jean Claude Lerouge. Die beslissing heeft de Shamrock tot een unieke plek laten openbloeien, waar ook in het buitenland veel belangstelling voor is gegroeid.

"Het heeft allemaal een pak geld gekost, maar ik heb er niet één dag spijt van gehad. En het pleit voor beide heren dat ze nooit zichzelf hebben opgedrongen maar zich door het huis hebben laten leiden. Zo vond Wirtz dat het interieur van de kamers een weerspiegeling mocht zijn van de achterliggende tuin. Achteraan, waar het beukenbos aan de tuin grenst, overheersen alle tinten van groen, vooraan zorgt de kleurenpracht van de bloemen voor een gevarieerder palet. Die invloeden spelen door in de kamers, en omwille van de Lutyens-stijl hebben we er in de badkamers marmer met hout gecombineerd."

We zitten in het Perzisch salon, waarvan de sfeer een beetje werd afgevlakt. Om ons heen zijn de jaren dertig blijven stilstaan, maar nooit op een overweldigende manier, veeleer discreet en in samenspraak met de natuur. En het werk is nooit af, want de tuin vraagt opvolging, zorg, begeleiding.

Voor de geelbruine cottage bloeit de oleander al, naar de straatzijde toe werd tussen de hagen en heggen een klein terras gecreëerd waar de gasten bij goed weer kunnen tafelen, tussen doorzichtige obelisken van rozen en clematis. 's Winters overheersen tinten van groen in een tuin die als het ware om de villa heen is gedrapeerd, er de contouren van overneemt. In de vijf kamers die de namen van bomen en planten dragen, heerst de rust die in dit deeltje van Vlaanderen niet eens uitzonderlijk is. En waarvoor stedelingen graag een halfuur autorijden over hebben.

Hostellerie Shamrock, Ommegangstraat 148, 9681 Maarkedal, Tel. (055) 21.55.29, fax (055) 21.56.83. Gesloten op maandag en dinsdag, behalve op feestdagen. Voor een tweepersoonskamer betaalt u, afhankelijk van de grootte, 6800, 7500 of 8800 frank, ontbijt inbegrepen. Een regel van het huis wil dat wie er overnacht ook aanschuift voor het diner.

Pierre Darge / Foto's Jan Verlinde