Ook voor strandvakanties zijn consumenten steeds veeleisender. Zo zijn de Palacehotels het paradepaardje van de Spaanse Riuketen, met 75.000 bedden en ruim honderd hotels wereldwijd en 1 miljard euro omzet in 2006 de leider inzake zon- en strandvakanties. De 19 Palacehotels mikken met vijf sterren, aangepaste faciliteiten en services duidelijk hogerop. Het Hotel Riu Palace Punta Cana, dat vorige zomer geopend werd, is een recente aanwinst.

Bij onze aankomst in het Riu Resort aan de oostkust van de Dominicaanse Republiek vrezen we een kleine schok voor de meerwaardezoeker. Zes hotels en ruim 5000 bedden schrikken menig reiziger af. Achter de muren van het indrukwekkende paleis in slagroomwit en zonnegeel zijn we echter snel gerustgesteld. Met ruim 600 kamers kunt u dit hotel moeilijk intiem of exclusief noemen, maar van een vakantiefabriek is geen sprake. Dankzij de aparte zithoek en het zonneterras zijn de kamers comfortabel en ruim, zonder ongemakken als krappe kledingkasten. Ook in de publieke ruimtes, met 60.000 vierkante meter tuin, heerst zelfs met een hoge bezettingsgraad nooit plaatsgebrek. Ondanks de drukte aan het zwembad en hotelstrand vergeten we algauw het omliggende vakantiedorp, al kunnen all-inklanten de restaurants en faciliteiten van de andere hotels in het resort vrij gebruiken.

Niet dat we in de verleiding komen : de architectuur, het zwembadontwerp, de faciliteiten en service spreken voor zich. Zo komen de kamermeisjes twee keer per dag langs, nemen we 's ochtends het ontbijt op de kamer en worden we dagelijks vergast op fruit, bloemen en andere attenties. Indien gewenst kunnen we in de spa gratis in de fitness, sauna en het bubbelbad en ook watersporten als kajak, snorkelen, zeilen en windsurfen zitten in het pakket. Voor de kids zijn er een apart zwembad en speeltuin en er staan vier tennisterreinen ter beschikking.

Een dergelijk hotel staat of valt met de kwaliteit van de culinaire afdeling, en die doorstaat moeiteloos de test. Bij de uitgebreide ontbijt-, lunch- en dinerbuffetten in het algemene restaurant worden de gerechten met zwier en glimlach voor onze ogen bereid en de diverse themarestaurants, ook inbegrepen in de all-informule, zijn pure klasse. Zo eten we in enkele dagen tijd zowel Japans, Braziliaans als Italiaans. De bediening door het goedlachse personeel is haast niet meer van deze wereld.

Toch mag u niet alles verwachten. Volledig je eigen ritme volgen, is hier moeilijk. Zo kunt u ontbijten tot het middaguur en laat lunchen, maar moet u in de themarestaurants reserveren voor de ronde om 18.30 of die om 21 uur. Aan het zwembad moet u er soms een sportactiviteit of spel bij nemen, en zwemmen of een handdoek bemachtigen voor een ligstoel lukken niet meer na 19 uur. Daarnaast misten we een geldautomaat en internetaansluiting - die vonden we in de Caraïbische winkelstraat aan de andere kant van het resort.

Het kitscherige entertainment en shows 's avonds was ons te veel van het goede. Wel lukte het aardig om 's avonds van het terras te genieten. Ook de couleur locale en stomende taferelen in de naburige Pachadiscotheek zijn een aanrader. In het hotel zelf doorzakken is moeilijk na middernacht, tenzij in de sfeerloze sportsbar of onder de rumtap op de kamer. Die is inbegrepen in de prijs, en dankzij de kamermeisjes altijd vol. Een ideale bestemming voor wie service en kwaliteit wenst zonder exclusiviteit te verwachten.

Tekst en foto's Wim Denolf