EL CONVENTO I SAN JUAN I PUERTO RICO

Nippend van een espresso in de oudste kloostertuin van de Cariben waan ik mij even diep in Spanje. Andalusische tegels, plafonds in massief mahonie, marmeren schouwen en koloniaal antiek verwijzen naar het moederland. "In 1651 stichtte de Spaanse Dona Ana de Lansos hier het eerste karmelietenklooster van de Nieuwe Wereld", vertelt hotelmanager Efrain Rosa. "De Spaanse Armada bouwde het klooster, dat 250 jaar lang een van de actiefste van de ...

Nippend van een espresso in de oudste kloostertuin van de Cariben waan ik mij even diep in Spanje. Andalusische tegels, plafonds in massief mahonie, marmeren schouwen en koloniaal antiek verwijzen naar het moederland. "In 1651 stichtte de Spaanse Dona Ana de Lansos hier het eerste karmelietenklooster van de Nieuwe Wereld", vertelt hotelmanager Efrain Rosa. "De Spaanse Armada bouwde het klooster, dat 250 jaar lang een van de actiefste van de Cariben bleef."Nadat Vanderbilt in 1919 het eerste hotel in Puerto Rico opende, werden de Cariben al snel de speeltuin van de Amerikaanse jetset. Robert Woolworth verbouwde het klooster in 1962 tot luxehotel. "Ernest Hemingway, Rita Hayworth, heel Hollywood kwam hier", weet Efrain. Wegens belastingachterstallen stonden de Woolworths in 1971 het hotel af aan de staat, die het erfgoed vervolgens liet verkommeren. In 1996 kochten lokale investeerders El Convento en transformeerden het tot een charmant hotel, het enige Small Luxury Hotel van Puerto Rico. Op de drie verdiepingen hoge kloostergang werden twee lagen bijgebouwd, inclusief het roof top zwembad. Het oudste lid van de Historic Hotels of America is up to date, met draadloos internet alom en lcd-schermen op de kamers. "Onze gasten komen niet voor het strand, maar voor de cultuur, de service, de restaurants", meent Efrain. "Tijdens de dagelijkse wijndegustatie verbroederen we met onze klanten. Elk eerste dinsdag van de maand presenteert San Juan een opengalerienacht, een boeiende mix van champagne en moderne kunst." Voor echt romantische zielen ligt op enkele stappen van het zeventiende-eeuwse klooster de oude kathedraal. "Perfect voor huwelijken," pocht Efrain, "eerst de plechtigheid in de kerk, dan een familiefoto op de kerktrappen, om over het plein te flaneren naar de receptie en het feest in ons klooster." Dat zoveel discrete charme schoon volk aantrekt, wekt weinig verbazing. "Filmsterren dagen onverwacht op. Als we vol zitten, vragen we enkele 'gewone' gasten op onze kosten in het Ritz Carlton te overnachten. Prima hotel, maar echte concurrentie is dat natuurlijk niet. Sterren willen intimiteit en traditie." Eén naam ? "Jennifer Lopez", glimlacht Efrain. +Jo Fransen / Foto's GF en Jo Fransen